Nueva idea para la primera fuente de energía de la vida

Vida prebióticaUn oscuro compuesto conocido como pirofosfito podría haber sido una fuente de energía que permitió que se formase la primera vida en la Tierra, dicen los científicos.

Desde las bacterias más pequeñas al complejo cuerpo humano, todos los seres vivos requieren una molécula de transporte de energía conocida como ATP para sobrevivir. A menudo comparada con una “pila recargable”, el ATP almacena energía química en una forma que puede ser usada por la materia orgánica.

“Necesitas enzimas para crear ATP, y necesitas ATP para crear enzimas”, dice el investigador Terence Kee de la Universidad de Leeds en Inglaterra. “La cuestión es: ¿De donde procedía la energía antes de que existieran estas dos cosas? Creemos que la respuesta puede estar en moléculas más simples, tales como el pirofosfato, que es químicamente muy similar al ATP, pero tiene el potencial de transferir energía sin enzimas”.

Oscuro pero importante

Teorías anteriores sobre el surgimiento de la vida a partir simplemente de la química, han considerado un compuesto similar pero distinto, conocido como pirofosfato, como el predecesor del más complejo y eficiente ATP.

El fosfato tiene 4 átomos de oxígeno ligados a un átomo central de fósforo, y está presente en todas las células vivas. Cuando dos fosfatos se combinan y pierden una moléculas de agua, forman el pirofosfato.

El pirofosfito, por otra parte, se encuentra más raramente, dice el químico Robert Shapiro de la Universidad de Nueva York a Livescience. “Incluso en mi búsqueda en Goggle obtuve la pregunta: ‘¿Quiso decir pirofosfato?’”

La presencia de “uno o dos peliagudos problemas” con su molécula rival [pirofosfato], había dejado algunas preguntas sin respuesta, dice Kee en una entrevista telefónica.

Los dos problemas principales eran que el pirofosfato no parecía estar disponible en cantidades significativas en el registro mineral geológico, y que no reacciona bien sin catalizadores (lo cuales no estaban por allí), de acuerdo con Kee.

Por otra parte, el equipo de Kee ha encontrado que el pirofosfito sería “relativamente sencillo” de preparar a partir de los minerales que se sabe que existen en los meteoritos férricos”. Las rutas de la producción de esta molécula son más simples que las propuestas para el pirofosfato, dice Kee.

Aunque se produce de forma similar a través de la deshidratación, y de composición similar excepto que tiene algunos átomos de oxígeno reemplazados por hidrógeno, el pirofosfito es raro. Sólo existen tres minerales de pirofosfito, comparados con “muchos minerales de fosfato”, dice Kee.

La oscuridad química en la Tierra no es un signo de su relevancia. Es altamente inestable en el entorno actual rico en oxígeno (lo que significa que se rompe rápidamente en otras moléculas) pero es un catalizador superior (iniciador) para ciertas reacciones químicas, dice Kee, citando evidencias aún no publicadas.

Pensamiento lateral

Kee llama a la hipótesis modificada un “proceso de pensamiento más lateral” que “una nueva idea”.

“Es algo extraño que el pirofosfito y su capacidad para actuar como agente de transferencia del fósforo haya sido conocido desde hace tiempo pero nadie lo haya propuesto antes como de significado prebiótico”, dice. “Sospecho que debido a que nadie había considerado esta necesidad o que pudiese haber estado accesible prebióticamente”.

Es interesante señalar que las máquinas que fabrican ADN artificial para experimentos, usan normalmente pirofosfito en su proceso de ensamblaje, dice Shapiro.

Los investigadores detallan su idea sobre el pirofosfito como primera fuente de energía de la vida en un reciente ejemplar de la revista Chemical Communications.


Autor: Zoё Macintosh
Fecha Original: 7 de junio de 2010
Enlace Original

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