Pequeño mundo rocoso más allá de Neptuno totalmente cubierto de hielo

KBOUna pequeña roca espacial que orbita el Sol más allá de Neptuno está casi completamente cubierta de hielo de agua, según un nuevo estudio que permitió a los astrónomos calcular el tamaño del objeto al observar su paso por delante de una estrella.

El cuerpo rocoso helado (apodado KBO 55636) se encuentra en una región exterior de nuestro sistema solar llamado Cinturón de Kuiper, que contiene al menos 70 000 pequeños cuerpos orbitando más allá de Neptuno. La región se extiende a unas 70 veces la distancia entre el Sol y la Tierra. (El anteriormente llamado planeta Plutón, ahora clasificado como planeta enano, es también un objeto del Cinturón de Kuiper).

Suele ser difícil conocer detalles de estos objetos porque son relativamente pequeños, distantes y tenues.

Brillante, pequeño y cubierto de hielo

Los investigadores decidieron probar un nuevo método para calcular el tamaño de un cuerpo observándolo pasar delante de una estrella distante (un acontecimiento conocido como ocultación estelar). Los astrónomos midieron la cantidad de tiempo que tardó el objeto en pasar por delante de la estrella observando cómo la estrella parpadeó y su luz se oscureció.

La medida de este tiempo, combinado con la velocidad ya conocida del objeto, permitió a los científicos estimar que KBO 55636 tiene aproximadamente 143 km. de ancho (89 millas).

Los astrónomos utilizaron el tamaño del cuerpo junto con una medida de su brillo para estimar su albedo, que es una medida de la intensidad con la que refleja la luz.

“Éste resultó ser muy alto, casi del 90 por ciento”, dijo el investigador jefe James Elliot, astrónomo del MIT en Cambridge, Massachusetts. “Eso se corresponde con tener una superficie altamente reflectante como el hielo de agua.”

El hallazgo fue sorprendente porque esos antiguos y distantes cuerpos suelen tener superficies erosionadas y opacas.

“Los objetos en órbita tan lejanas en el espacio están generalmente oscurecidos por la acumulación de polvo”, dijo Elliot. “No tenemos una explicación de cómo puede mantenerse tan prístino”.

Fragmentos de algo mas grande

Los investigadores piensan que KBO 55636 se podría haber desgajado de un objeto del Cinturón de Kuiper más grande, el planeta enano Haumea, cuando a dicho objeto lo impactó una roca espacial más pequeña y se rompieron pedazos de su superficie helada.

Los astrónomos han intentado utilizar el método de ocultación estelar antes para estudiar objetos del Cinturón de Kuiper, pero ningún grupo ha tenido éxito hasta ahora, porque es muy difícil captar el tránsito en el momento preciso y desde el sitio correcto.

Con el fin de cubrir sus apuestas, Elliot y sus colegas tenían 18 diferentes telescopios colocados en varios lugares de la Tierra para asegurarse de que al menos uno tuviera una visión perfecta.

“La idea era contrarrestar el error en la predicción de la órbita con una cobertura general en la Tierra de manera que las posibilidades de no encontrarlo eran muy bajas”, dijo Elliot.

El plan tuvo éxito y los investigadores lograron captar al menos una vista exacta.

Debido a que se cree que estos objetos del Cinturón de Kuiper datan de las primeras etapas de nuestro sistema solar, el descubrimiento ayuda a los científicos a hacerse una mejor idea de su historia a lo largo del tiempo.

“Estudiando estos objetos y de lo que están hechos, podemos deducir cómo eran las condiciones primigenias en el sistema solar cuando se formaron los planetas”, dijo Elliot.

Los astrónomos detallan sus hallazgos en la edición del 17 de junio de la revista Nature.


Autor: Clara Moskowitz
Fecha Original: 16 de junio de 2010
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