Los astronomos resuelven el misterio de Hanny’s Voorwerp

Hanny's VoorwerpLos astrofísicos han descubierto por gin el origen de una nube supergigante de gas verde que flota en el espacio intergaláctico.

En 2007, una profesora de colegio holandesa llamada Hanny van Arkel descubrió un extraordinario objeto mientras miraba imágenes para el proyecto Galaxy Zoo sobre clasificación galáctica. El objeto aparece como una brillante mancha verde cerca de una galaxia espiral en la constelación de Leo Minor y pronto se empezó a conocer como Hanny’s Voorwerp (que significa el Objeto de Hanny en holandés).

Hanny’s Voorwerp es asombroso debido a que los astrónomos nunca han visto nada como eso. Aunque su escala es galáctica, no está claro que sea una galaxia debido a que no contiene estrellas. Observaciones espectrográficas más en detalle realizadas desde su descubrimiento sugieren que es una gigantesca nube de gas que brilla con un inusual color verde.

Esto genera una pregunta obvia: ¿qué está provocando el brillo del gas?

Hoy, Hayden Rampadarath del Instituto Conjunto para el VLBI en Europa, con sede en los Países Bajos y una multitud de amigos, proporcionan una respuesta. Sus datos proceden del estudio de una galaxia espiral cercana, IC 2497, usando un par de interferómetros de línea base muy grande para estudiar la región en distintas longitudes de onda.

Su conclusión es que, como muchas galaxias, IC 2497 contiene un agujero negro masivo en su centro. La materia que cae al interior del agujero negro genera un cono de radiación emitida en una dirección específica. La gran nube de gas de Hanny’s Voorwerp simplemente parece estar en la línea de fuego. La radiación del agujero negro está ionizando el gas provocando el brillo verde.

Lo que ha generado confusión en todo este tema es que otra nube de gas se sitúa entre la Tierra e IC 2497 y evita que veamos directamente el agujero negro (o el núcleo galáctico activo, como lo llaman los astrónomos).

Esta parece ser una interpretación sensata. Y ciertamente más probable que la idea propuesta el año pasado. Esta propuesta mantenía que hace unos 10 000 años, IC 2497 sufrió un repentino estallido de radiación similar a un quásar y posteriormente se calmó. Lo que vemos hoy en esta nube de gas de unos 10 000 años luz procedente de IC 2497, es simplemente un reflejo de este estallido. En otras palabras, el Hanny’s Voorwerp es un eco de luz de un quásar.

Esta no era satisfactoria debido a que resolvía un misterio proponiendo otro: ¿qué podría causar que toda una galaxia lanzara una llamarada breve y súbitamente?

Las pruebas de que IC 2497 aún está activa descartan esta idea. También explica por qué los Voorwerps son tan raros: el cono de radiación procedente del núcleo activo galáctico es muy direccional, por lo que sólo ocasionalmente desafortunadas nubes de gas quedan en la línea de fuego.


Artículo de Referencia: arxiv.org/abs/1006.4096: Hanny’s Voorwerp: Evidence Of AGN Activity And A Nuclear Starburst In The Central Regions Of IC 2497

Fecha Original: 24 de junio de 2010
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Comment (1)

  1. Los astronomos resuelven el misterio de Hanny’s Voorwerp…

    En 2007 una profesora de secundaria descubrió accidentalmente una misteriosa nube verde en la región de Leo Minor. Esta nube ha sido hasta ahora un misterio, no sólo por lo que fuera, sino porque brillaba de esa forma….

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