Los anillos lunares que nunca estuvieron

ReaHabrían sido los primeros anillos observados alrededor de una luna: tres estrechas bandas de restos de hielo rodeando el segundo satélite más grande de Saturno, Rea. Los físicos espaciales anunciaron su existencia en marzo de 2008. Pero una búsqueda más exhaustiva considera que simplemente no están allí. Y eso plantea la cuestión de qué es exactamente lo que el equipo vio la primera vez.

La detección original de los anillos se basó en las mediciones del plasma que la nave espacial Cassini hizo mientras orbitaba Saturno en 2005. En un documento de 2008 en Science, el físico espacial Geraint Jones, del University College de Londres y sus colegas describieron cómo algunos materiales sólidos no visibles situados alrededor de Rea, que tiene menos de la mitad del tamaño de nuestra Luna, parecían estar absorbiendo electrones energéticos que se encontraban atrapados en la magnetosfera de Saturno. Esa absorción parecía crear sombras de electrones, como un anillo crea una sombra de luz cuando pasa por delante de una estrella. En Rea, las impresionantes y simétricas sombras de electrones (tres a cada lado de la luna) implicaban tres estrechos anillos incrustados en un amplio disco de restos helados en el plano ecuatorial de la luna. Eso, dijo Jones en ese momento, era “la única explicación razonable a la que hemos sido capaces de llegar”.

Pero los supuestos anillos de Rea han incomodado a los especialistas en anillos desde el principio. Tales anillos no era probable que se formaran, porque habría sido necesario un tipo exacto de impacto rasante en Rea para crearlos, dijeron. Y los anillos serían rápidamente destruidos por el tirón de la gravedad de Saturno y desgastados por la erosión producida por pequeños impactos.

El especialista en anillos Matthew Tiscareno de la Universidad de Cornell fue uno de los escépticos. Así que a finales de 2008 y en 2009, él y tres colegas examinaron más de cerca Rea usando la cámara de luz visible a bordo de la Cassini. La cámara tomó vistas de Rea iluminada desde atrás por el Sol, lo que hace brillar el polvo inevitablemente asociado con cualquier anillo, así como otros puntos de vista con el sol detrás de la cámara, cuando objetos del tamaño de una roca serían más fáciles de detectar. Pero nada apareció. La búsqueda de la Cassini fue lo suficientemente buena para detectar varios órdenes de magnitud menos de material que el necesario para dar cuenta de las sombras de electrones observadas, dicen los investigadores. “Estamos descartando la posibilidad de que [las sombras de electrones] se deban a anillos de material sólido”, dice Tiscareno.

El equipo de Jones lo reconoce. “No podemos discutir las conclusiones de Tiscareno y sus colegas”, dice Jones. Pero si no hay anillos, ¿entonces qué? “Lo que vimos es claramente real”, dice. “Es probablemente debido a las interacciones entre Rea y la magnetosfera que la rodea”. No se ha visto antes nada como la sombra de electrones de Rea en otros lugares, por lo que Jones no tiene ni idea todavía de cómo podrían ser esas interacciones. Afortunadamente, la Cassini tiene previsto sobrevolar más veces Rea durante su misión recientemente ampliada.


Autor: Richard A. Kerr
Fecha Original: 25 de junio de 2010
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Comment (1)

  1. Iván

    Me gusta este articulo especialmente, un claro ejemplo de como se hace ciencia, se lanza una hipotesis a la luz de nuevos datos, otros comprueban los datos y buscan nuevos datos que apoyen o desmientan la hipotesis, esta se descarta o se acepta.

    En este caso, una vez descartada, “¿que vivos?”, tenemos los datos, asi que a seguir investigando.

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