Explicado misterioso anillo de gas

Anillo de gas de LeoUn equipo internacional reveló el origen del anillo gigante de gas en el grupo de galaxias de Leo. Con el Telescopio de Canadá-Francia-Hawai, los científicos fueron capaces de detectar en el anillo una firma óptica correspondiente a regiones de formación estelar. Esta observación descarta la naturaleza primordial del gas, que tiene origen galáctico. Gracias a simulaciones numéricas realizadas en el CEA, se ha propuesto un escenario para la formación de este anillo: una violenta colisión entre dos galaxias, hace poco más de mil millones años. Los resultados serán publicados en Astrophysical Journal Letters.

En las teorías actuales sobre la formación de galaxias, la acreción de gas primordial frío es un proceso clave en los primeros pasos del crecimiento de las galaxias. Este gas primordial se caracteriza por dos rasgos principales: nunca ha formado parte de ninguna galaxia y no cumple las condiciones necesarias para formar estrellas. ¿Es éste un proceso de acreción que aún persiste en las galaxias cercanas? Para responder a la pregunta se han llevado a cabo amplias exploraciones del cielo tratando de detectar el gas primordial.

El anillo de Leo, un anillo gigante de gas frío de 650 000 años-luz de ancho que rodea las galaxias del grupo Leo, es una de las nubes más espectaculares y misteriosas de gas intergaláctico. Desde su descubrimiento en los años 80, su origen y su naturaleza se están debatiendo. El año pasado, estudios sobre la abundancia de metales en el gas dieron lugar a la creencia de que el anillo estaba hecho de este famoso gas primordial.

Gracias a la sensibilidad de la cámara MegaCam del Telescopio Canadá-Francia-Hawaii, el equipo internacional observó por primera vez el equivalente óptico de las regiones más densas del anillo, en luz visible en vez de en ondas de radio. Emitida por jóvenes estrellas masivas, esta luz demuestra que el gas del anillo es capaz de formar estrellas.

Un anillo de gas y estrellas alrededor de una galaxia sugiere inmediatamente otro tipo de anillo: un anillo de colisión, que se forma cuando chocan dos galaxias. Un anillo así se puede ver en la famosa galaxia Rueda de Carro. ¿Podría ser el anillo de Leo también un anillo de colisión?

Para asegurar esta hipótesis, el equipo utilizó simulaciones numéricas (realizadas en las supercomputadoras del CEA) para demostrar que el anillo era de hecho el resultado de una enorme colisión entre dos galaxias separadas más de 38 millones de años luz: en el momento de la colisión, el disco de gas de una de las galaxias salió despedido y formó un anillo en el exterior de la galaxia. Las simulaciones permitieron la identificación de las dos galaxias que chocaron: NGC 3384, una de las galaxias en el centro del grupo de Leo, y M96, una galaxia espiral masiva en la periferia del grupo. También dieron la fecha de la colisión: ¡hace más de mil millones de años!

El gas del anillo de Leo definitivamente no es primordial. ¡La caza del gas primordial sigue abierta!


Artículo de Referencia: “A collisional origin for the Leo ring”, Michel-Dansac L., Duc P.A., Bournaud F., Cuillandre J.C., Emsellem E., Oosterloo T., Morganti R., Serra P., Ibata R., ApJL 717, L143, 2010

Fecha Original: 30 junio de 2010
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Comments (3)

  1. null

    Hola.

    “un anillo gigante de gas frío de 650 000 años-luz de diámetro ”

    Me parece muy pequeño para rodear un grupo de galaxias…

    Saludos.

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