Una cámara de video mostrará el aterrizaje del róver de Marte

pia13283-640Una cámara que apunta hacia abajo en el lado frontal izquierdo del róver Curiosity de la NASA dará a los aficionados de todo el mundo a la aventura una sensación sin precedentes de viajar en una nave que aterriza en Marte.

La Cámara de Descenso de Marte, o MARDI, empezará a grabar videos de alta resolución aproximadamente dos minutos antes de aterrizar en agosto de 2012. Los fotogramas iniciales ofrecerán un destello del escudo térmico cayendo desde la parte baja del róver, revelando una extensión de terreno marciano por debajo, iluminado por la luz solar de la tarde. Las primeras escenas cubrirán un terreno de varios kilómetros. Imágenes sucesivas cubrirán cada segundo un área menor.

El video a color probablemente girará y se sacudirá, cuando el paracaídas de la misión del Laboratorio Científico de Marte y luego los retro-cohetes, frenen el descenso del róver. La rueda delantera izquierda aparecerá entonces a la vista, cuando Curiosity extienda su motor de movilidad y aterrizaje.

La propia sombra de la nave, al principio no perceptible, aumentará de tamaño y se extenderá hacia el oeste sobre el terreno. La sombra y el róver se encontrará en un lugar que, en los momentos finales, se convertirá en la única zona de terreno visible, de aproximadamente el tamaño de una toalla de baño bajo el róver.

El polvo lanzado por los motores de los cohetes durante el aterrizaje puede formar un remolino cuando termine el video y pueda empezar la misión de superficie de Curiosity.

Todo esto, grabado aproximadamente a cuatro fotogramas por segundo y casi a 1600 por 1200 píxeles por fotograma, se almacenará a salvo en la memoria flash de MARDI durante el aterrizaje. Pero el investigador principal de la cámara, Michael Malin de Malin Space Science Systems en San Diego, y todo el resto de personas tendrán que ser pacientes. Curiosity estará a unos 250 millones de kilómetros de la Tierra en ese punto. Enviará las imágenes y otros datos a la Tierra a través de repetición en uno o dos orbitadores de Marte, por lo que el volumen de datos estará limitado por la cantidad de tiempo que los orbitadores estén sobre su cabeza cada día.

“Lo descargaremos por etapas”, dice Malin. “Primero tendremos imágenes a pequeño tamaño del descenso, con sólo unos pocos fotogramas a escala completa”.

En posteriores descargas traeremos el resto de fotogramas, haciendo una selección basada en lo que muestren las versiones de tamaño reducido. Las primeras imágenes empezarán a cumplir con las funciones científicas de este instrumento. “Estoy realmente ansioso de ver esa película. Lo hemos estado preparando desde hace mucho tiempo”, dice Malin. La versión a menor resolución de las imágenes será comparable a la calidad de imagen de un video de Youtube. Las de alta definición no estarán disponibles hasta que se puedan transmitir a la Tierra todo el conjunto de imágenes, lo cual podría llevar semanas, o tal vez meses, compartiendo su prioridad con datos de otros instrumentos”.

MARDI proporcionará al equipo del Laboratorio Científico de Marte información sobre el lugar del aterrizaje y sus alrededores. Esto ayudará a la interpretación de las imágenes a nivel del suelo del róver y a planificar los movimientos iniciales. Cientos de imágenes tomadas por la cámara mostrarán características menores de las que pueden discernirse en las tomadas desde la órbita.

“Cada uno de los 10 instrumentos científicos a bordo del róver tiene un papel en hacer que la misión tenga éxito”, dice John Grotzinger del Instituto Tecnológico de California en Pasadena, científico jefe del Laboratorio Científico de Marte. “Éste nos dará un sentido del terreno alrededor del lugar de aterrizaje y puede que nos muestre cosas que queramos estudiar. La información de esas imágenes entrará en nuestras decisiones iniciales sobre dónde irá el róver”.

El conjunto anidado de imágenes desde una altitud mayor hasta el nivel del terreno permitirá fijar la posición de Curiosity incluso antes de que un orbitador pueda tomar una fotografía del róver en la superficie.

Malin dijo que: “En el primer día más o menos, sabremos dónde estamos y qué hay cerca. MARDI no hará mucho para la planificación de los seis meses – para eso usaremos datos orbitales – pero será importante para la planificación de 6 a 16 días”.

Además, combinar información de las imágenes del descenso con información de los sensores de movimiento de la nave permitirá calcular la velocidad del viento que afecta a la nave en su descenso, una importante medida científica atmosférica. Los datos del descenso servirán más tarde para el diseño y pruebas de futuros sistemas de aterrizaje en Marte que puedan añadir más control para evitar peligros.

Después del aterrizaje, MARDI ofrecerá la capacidad de obtener imágenes detalladas del terreno bajo el róver, para un seguimiento preciso de sus movimientos o para un cartografiado geológico. El equipo científico decidirá si usa o no tal capacidad. Cada día de operaciones en Marte requerirá tomar decisiones sobre cómo gestionar la energía, datos y tiempo.

El mes pasado, los ingenieros y técnicos re-instalaron MARDI en Curiosity para lo que se espera que sea la última vez, como parte del ensamblaje y pruebas del róver y otras partes del sistema de vuelo del Laboratorio Científico de Marte en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. Además del propio róver, el sistema de vuelo incluye una etapa de crucero para las operaciones entre la Tierra y Marte, y la etapa de descenso para llevar al róver desde la cima de la atmósfera marciana al suelo.


Autor: Guy Webster
Fecha Original: 19 de julio de 2010
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Comments (3)

  1. Han escrito que la cámara grabará a cuatro imágenes por segundo. ¿Están seguros? ¿No será a veinticuatro fotogramas por segundo, como el cine convencional?

    Y es a cuatro fotogramas, ¿podrían explicar cómo lo hacen?

  2. si todo sale bien y no pasa nada raro. tendremos unas imagenes que pasaran en la historia de la exploracion espacial. y no nada mas es por ese momento sino que esas imagenes pueden ayudar a la planeacion de los movimientos del MSL. entre otras cosas.

    un momento historico de la humanidad que sera ignorado o solo sera una nota de 10.segundos en los tele diarios.

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