Cómo la astronomía iluminó el Sistema Solar

El sistema de SaturnoLa astronomía ha recorrido un largo camino en los 401 años desde que Galileo orientase su primer telescopio primitivo hacia el cielo, por lo que no es una sorpresa que veamos un Sistema Solar muy diferente del que vieron aquellos primeros pioneros.

Los telescopios actuales son millones de veces más potentes que la lente dual de Galileo de 1609, y las agencias espaciales han enviado rutinariamente naves a la Luna, el Sol y otros rincones del Sistema Solar para retornar información de primera mano.

Incluso en el tiempo de vida de los astrónomos actuales, los avances han sido asombrosos, como describe uno de los investigadores esta semana en la revista Nature.

Y todo es gracias a la tecnología.

“No había ninguna”, dice el científico planetario de la Universidad de Cornell, Joseph Burns, recordando los finales de la década de 1960 y principios de 1970, cuando él y muchos otros empezaban. Y siendo la astronomía un campo dirigido por la tecnología, la comprensión de los investigadores sobre el Sistema Solar era correspondientemente primitiva.

“No sabíamos nada sobre ningún lugar de los que hay fuera, básicamente”, dice Burns a SPACE.com.

“Teníamos observaciones telescópicas de la Luna”, comenta, “pero no íbamos mucho más allá de eso, incluso en cosas fundamentales como a qué velocidad giran los planetas – no teníamos idea del giro de tres de los planetas, y estábamos equivocados en un par de otros”.

Por acortar, “no sabíamos muchos hechos”.

Dinámica del Sistema Solar

Burns dijo que décadas de progreso científico y tecnológico han revelado un sistema solar dinámico, desde ondas y bordes definidos en los anillos de los planetas gigantes a las pilas de escombros que llamamos asteroides.

Diseñador naval de formación, Burns coqueteó con la física, especialmente con el movimiento de naves a través de fluidos, antes de finalmente establecerse en lo que se conocería como ciencias planetarias a finales de la década de 1960.

Aún tambaleándose por el lanzamiento del Sputnik en 1957, “la NASA estaba buscando sangre nueva”, comenta. “Se trajo a gente desde todo tipo de áreas”, de la ingeniería y matemáticas aplicadas a la física y la geología.

La NASA puso una gran cantidad de dinero en las naves, por lo que el sentimiento era, “¿Por qué no hacer algo de ciencia?”, comenta Burns. Y si la comprensión de los planetas era el objetivo, se necesitaba desesperadamente hacer ciencia.

La maduración con los planetas

Apenas en 1966, los científicos debatían sobre si Marte podría estar cubierto de vegetación. En la década anterior, algunos pensaron que Venus podría estar cubierto por un océano o pantano, y hasta 1950, los investigadores creían que los cráteres de la Luna eran volcanes.

Pero la ciencia y la tecnología avanzaron.

Tras el programa Apollo, en lo que de otro modo hubiese sido un periodo poco apasionante para la ciencia espacial, la nave Voyager visitó Júpiter en 1979, y después Saturno en 1980 y 1981, luego Urano y Neptuno en 1986 y 1989.

“Muchos de los líderes actuales en la exploración maduraron como científicos implicados en esas misiones”, escribe Burns en Nature. Se enviaron misiones de seguimiento a las misiones Voyager en 1989 (Galileo a Júpiter) y 1997 (Cassini-Huygen a Saturno).

Los descubrimientos realizados por estas naves acabaron con la histórica visión de que el espacio era un lugar “sereno y estático”, dice Burns. “Si tomas una perspectiva a largo plazo, el espacio es un lugar bastante violento”, comenta. “Parece que todo está activo allí fuera, a su propio modo”.

De roca muerta a dinámica

Las lunas del Sistema Solar, por ejemplo, se asumía que eran aburridas rocas.

Pero en lugar de eso, están entre los lugares más apasionantes del Sistema Solar, con la densa atmósfera de Titán y las piscinas de metano líquido, y el supuesto océano de agua bajo la helada superficie de Europa, comenta Burns.

Los asteroides están igualmente activos, hechos de pilas de escombros que giran bajo la radiación solar gracias a algo conocido como Efecto Yarkovsky. Y los primeros planos de los anillos de Saturno han revelado que en lugar de ser suaves y uniformes extensiones de granos de polvo, tienen bordes definidos que indican que hay procesos dinámicos en funcionamiento.

Burns dice que hay un espacio igualmente drástico para el crecimiento en nuestra comprensión de los planetas extrasolares.

“Hay tal diversidad de planetas ahí fuera, que podremos volver a poner nuestras teorías a prueba bajo circunstancias extremas”, señala.

En particular, conforme mejoren las observaciones, los investigadores tendrán oportunidad de estudiar patrones climáticos en planetas que giran a distintas velocidades, residen a distintas distancias de sus estrellas y tienen atmósferas formadas por distintos compuestos químicos.

“Desde una perspectiva filosófica, será un tema fascinante”, comenta Burns. “¿Encontraremos planetas como la Tierra? ¿Mostrarán signos de vida?”


Autor: JR Minkel
Fecha Original: 28 de julio de 2010
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Comments (12)

  1. ¿Desde una perspectiva filosófica?

    • Francisco

      A día de hoy la ciencia y la filosofía andan de la mano ya que surgen muchos dilemas éticos en cuanto a descubrimientos científicos.

      Por ejemplo, si hay vida en otros planetas, ¿qué posición adoptarían las religiones?, ¿deberíamos entrar en esos planetas alterando así su evolución colonizándolos o por simple afán científico? Todo esto aparte de la reformulación de la clásica pregunta del lugar del hombre en el universo.

      De hecho, las últimas reflexiones filosóficas que se ha hecho el ser humano tienen mucho que ver con la ciencia y la tecnología.

      • Michael Madison

        La filosofía es el trabajo de la razón en el vacío. Hoy por hoy, marcha a la zaga de la ciencia, reformulándose a sí misma cada vez que aparece un nuevo conocimiento. La filosofía es un antigüalla de tiempos precientíficos. El último campo en que todavía pareciera que tuviera algo que decir es en el de la epistemología. Y hasta en esta área las neurociencias la están desbancando paulatinamente.

        Los ejemplos que pones se enmarcan en la ética, la que puede y debe ser científica.

        Saludos de un racioempirista.

  2. muy bonito articulo. y si. es impresionante el gran avance que se a tenido en ciencias planetarias. antes no se sabía nada de la superficie de las lunas de los gigantes gaseosos. hoy después de 40 años. estamos emocionados por las proximas misiones que se puedan mandar a Europa o a titan.

    la soledad extraordinaria de mercurio. el infierno nuboso de Venus.
    Marte que por allí de los 1905 aproximadamente. percival lowell creía que había canales en Marte por las observaciones de giuseppe schiaparelli. cuando la mariner llego a Marte acabo con esa ilusión. pero misiones posteriores revivieron esa ilusión. encontrando lugares en donde pudo haber agua

    hay mucho de que hablar. pero no los quiero aburrir.

    el asunto es que esto es maravilloso. la ciencia hace realidad los sueños de los navegantes espaciales

  3. Cómo la astronomía iluminó el Sistema Solar…

    La astronomía ha recorrido un largo camino en los 401 años desde que Galileo orientase su primer telescopio primitivo hacia el cielo, por lo que no es una sorpresa que veamos un Sistema Solar muy diferente del que vieron aquellos primeros pioneros. Los…

  4. Fer137

    ” las agencias espaciales han enviado rutinariamente naves a la Luna, el Sol y otros rincones del Sistema Solar para retornar información de primera mano.”

    Si, al Sol han ido muchas.

    • Álvaro

      Hombre, se entiende que “se han apróximado a estudiar” el Sol, la Luna, etc… Porque sí por ir entendemos posarse (o hundirse), todavía no hemos ido más que a la Luna, Marte, Titán y poco más. Por supuesto, al Sol no hay que arrimarse tanto para estudiarlo como a Mercurio, Plutón o incluso Jupiter, Saturno… pero abusando un poco del lenguaje se puede decir que se ha “ido”.

      • Fer137

        De las numerosas naves que han estudiado el Sol creo que solo la llamada ‘Helios’ se podría decir que se ‘aproximaba’ (una órbita excentrica entre 1 y 0.3 unidades astronomicas), la mayoría lo han estudiado desde la distancia de la Tierra o incluso mas lejos. Por ejemplo la reciente SDO está en orbita geoestacionaria.

        • OzzyBulla

          Hasta donde se, con nuestros materiales y por la incapacidad de preservar los instrumentos, 0.25 UA parce ser nuestro límite para un acercamiento, al menos de dia….oops, ya se ya se; viejo y malo

        • Álvaro

          Pues sí, simplemente quería decirte que es un simple abuso del lenguaje en un artículo que es más histórico que científico. (Aunque ir hasta L1 como SOHO o Génesis también es aproximarse ;-) aunque sólo sea una birria)

          De todas formas antes de decir si alguna sonda a ido o no al sol habría que tener claro que es “ir” a un objeto y yo desde luego no lo tengo nada claro. ¿Es ponerse en órbita?, ¿estar más cerca que n veces su radio?, ¿estar en una posición dónde supere cierta luminosidad aparente?. En el caso del sol a lo mejor no podemos ir, porque simplemente ya estamos en él (en su entorno, se entiende).

        • Leviatán

          Existe un proyecto, aun en fase de desarrollo, llamado Solar Probe+ (o Solar Probe Plus), cuyo lanzamiento está previsto para mayo de 2015. Se trata de una sonda que se acercaría hasta una distancia de 6.6 – 7 millones de kilómetros (unos 9 radios solares), una región dentro de la corona solar. Sus dos objetivos serán estudiar por qué la corona es más caliente que la superficie y cual es el mecanismo que acelera el viento solar.

  5. [...] traducido y posteado en Ciencia Kanija, el original se publicó en SPACE.com, su autor es JR Minkel. [...]

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