Tamaños de asteroides potencialmente peligrosos

Asteroide Gaspra
Los Objetos Cercanos a la Tierra (NEOs) son asteroides cuyas órbitas se acercan a la Tierra. Esta imagen del asteroide Gaspra fue obtenida por la nave Galileo y, aunque no es un NEO, la superficie de Gaspra puede parecerse a la de algunos NEOs. Los NEOs son también destinos potenciales para los astronautas. Astrónomos de SAO anunciaron los primeros resultados del mayor programa en marcha para determinar los tamaños y las características de los NEOs. Crédito: NASA

Los Objetos Cercanos a la Tierra (NEOs) son asteroides o cometas cuyos caminos los llevan a veces cerca de la órbita de la Tierra. Un NEO podría, por lo tanto, chocar algún día con la tierra – y hay casi 7000 de ellos conocidos, varias veces lo que muchos predijeron.

El impacto de un NEO, incluso de un kilómetro de tamaño, probablemente podría destruir un estado de tamaño medio. El evento de Tunguska que en 1908 arrasó más de 2000 kilómetros cuadrados en Rusia fue, según algunas estimaciones, causado por un asteroide de sólo 60 metros de diámetro. El Congreso ha encargado un objetivo a diez años para la catalogación del 90% del número total de NEOs mayores de 140 metros de diámetro.

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La madre de todos los humanos vivió hace 200 000 años

MitocondriasEstadísticos de Rice confirman la fecha de la “Eva mitocondrial” con un nuevo método.

El examen más robusto hasta la fecha de los vínculos genéticos de nuestra especie con la “Eva mitocondrial” – el ancestro materno de todos los humanos vivos – confirma que vivió hace unos 200. 000 años. El estudio de la Universidad de Rice se basó en una comparación alineada de 10 modelos genéticos humanos cada uno orientado a determinar cuándo vivió Eva, usando un conjunto distinto de suposiciones sobre la forma en que migraron los humanos y se expandieron por la Tierra.

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Antiguos microbios responsables de la vida que respira en ‘desiertos’ oceánicos

Cianobacterias al microscopio
Las células naranjas en esta imagen de microscopio son Synechococcus, una cianobacteria unicelular de sólo 1 micra de tamaño. Organismos como Synechococcus fueron responsables de bombear oxígeno en el medio ambiente hace 2500 millones de años.

Hace más de 2500 millones de años la Tierra difería enormemente de nuestro entorno actual, específicamente con respecto a la composición de los gases en la atmósfera y la naturaleza de las formas de vida que habitan su superficie. Mientras la atmósfera actual consiste en alrededor de un 21 por ciento de oxígeno, la antigua atmósfera casi no contenía oxígeno. La vida estaba limitada a organismos unicelulares. La compleja vida eucariota que nos es familiar – animales, incluyendo a los humanos – no era posible en un entorno desprovisto de oxígeno.

La atmósfera que sustenta la vida que disfrutan actualmente los habitantes de la Tierra no se desarrolló de un día para otro. En el nivel más básico, la actividad biológica en el océano ha dado forma a las concentraciones de oxígeno en la atmósfera en los pocos últimos miles de millones de años. En un artículo online publicado hoy por Nature Geoscience, los investigadores de la Universidad Estatal de Arizona Brian Kendall y Ariel Anbar, junto a colegas de otras instituciones, muestran que “oasis de oxígeno” en la superficie del océano fueron lugares significativos de producción de oxígeno mucho antes de que el gas comenzara a acumularse en la atmósfera.

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Granjas espaciales podrían extraer minerales del polvo lunar

Granjas espacialesFuturas misiones tripuladas a la Luna o Marte podría usar plantas como bio-cosechadoras para extraer valiosos elementos de los terrenos alienígenas, dicen los investigadores.

Ahora esperan lanzar nuevos experimentos para continuar con las pruebas realizadas con plantas y regolito lunar durante el programa Apolo de la NASA que llevó hombres a la superficie de la Luna.

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Es improbable que los ‘Júpiter calientes’ tengan lunas

ExoplanetasEs improbable que los planetas del tipo principal encontrados hasta el momento fuera del Sistema Solar tengan lunas, de acuerdo con una nueva investigación de la que se informa en el ejemplar del 20 de agosto de la revista The Astrophysical Journal Letters.

Se han descubierto cientos de grandes y calientes planetas del tipo Júpiter orbitando estrellas fuera de nuestro Sistema Solar. Se conocen como “Júpiter calientes”, debido a que son grandes y están muy cerca de sus estrellas. Por ahora no se han encontrado lunas orbitando estos planetas, pero dado que los planetas grandes de nuestro Sistema Solar tienen varias lunas, deberían existir.

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Se usan por primera vez lentes cósmicas para estudiar la energía oscura

Abell 1689Los astrónomos han ideado un nuevo método para medir el que tal vez sea el mayor misterio del universo – la energía oscura. Esta misteriosa fuerza, descubierta en 1998, separa nuestro universo a velocidades cada vez mayores.

Por primera vez, los astrónomos que usan el Telescopio Espacial Hubble de la NASA fueron capaces de aprovechar una gigantesca lente de aumento en el espacio – un cúmulo masivo de galaxias – para investigar la naturaleza de la energía oscura. Sus cálculos, cuando se combinan con datos de otros métodos, incrementan significativamente la precisión de las medidas de la energía oscura. Esto puede finalmente llevar a una explicación sobre qué es realmente este esquivo fenómeno.

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Metamateriales estudian cambios en la estructura del espacio-tiempo

Big FlashEn el momento del Big Bang, nuestro universo puede que no tuviese exactamente tres dimensiones de espacio y una de tiempo, de acuerdo con algunos teóricos. En el ejemplar del 6 de agosto de la revista Physical Review Letters, un equipo propone una forma de observar la transición propuesta a nuestro actual universo usando los conocidos como metamateriales, estructuras en las que la propagación de la luz puede controlarse con gran precisión. Los experimentos en tales estructuras, dicen, podrían comprobar las predicciones de que un “gran destello” de radiación acompañaría a cambios en la estructura del espacio-tiempo que pueden haber tenido lugar en los inicios del universo.

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Fluctuaciones solares provocaron un colapso parcial de la atmósfera terrestre

Capas de la atmósfera superiorCuando la energía del Sol sube y baja, también lo hace la atmósfera, según sugiere un nuevo estudio.

Estas fluctuaciones en la energía del Sol explican un reciente colapso parcial en la atmósfera superior de la Tierra, el cual había desconcertado anteriormente a los científicos.

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Kepler descubre dos planetas transitando la misma estrella

ExoplanetasLa misión Kepler de la NASA ha descubierto el primer sistema planetario confirmado con más de un planeta en tránsito alrededor de la misma estrella.

El anuncio de hoy del descubrimiento de los dos planetas, Kepler 9b y 9c, está basado en siete meses de observaciones de más de 156 000 estrellas que están siendo monitorizadas buscando sutiles cambios de brillo como parte de una búsqueda en marcha de planetas similares a la Tierra fuera de nuestro Sistema Solar. Los científicos designaron a la estrella similar al Sol como Kepler-9.

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¿Cuánta masa crea un agujero negro?

Magnetar en westerlund 1Utilizando el Telescopio Muy Grande (VLT) de ESO en el norte Chile, astrónomos europeos han demostrado por primera vez que un magnetar – un inusual tipo de estrella de neutrones – se formó a partir de una estrella de al menos 40 veces la masa del Sol. El resultado desafía las actuales teorías sobre evolución estelar pues se esperaba que una estrella tan masiva como ésta se convirtiera en un agujero negro, no en un magnetar. Esto genera una pregunta fundamental: ¿cómo de masiva tiene que ser realmente una estrella para convertirse en un agujero negro?

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Nanoimanes que purifican la sangre

Funcionamiento del depuradorLos científicos han tenido éxito al limpiar una toxina de la sangre en apenas unos minutos, usando nanoimanes especialmente diseñados. El procedimiento parece prometedor. Si el método puede ponerse en práctica, un día podría ayudar a la gente con sepsis de forma rápida y eficiente.

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El sonido de una estrella distante revela un ciclo similar al del Sol

Llamarada solarLa investigación sale publicada esta semana en la prestigiosa revista ‘Science’.

En un intento por resolver los misterios del Sol, como los procesos que originan su ciclo de actividad de 11 años, un equipo internacional de científicos ha escuchado las ondas de sonido de una estrella distante y ha observado un ciclo magnético similar al solar.

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Una idea que resuelve los misterios de la energía oscura y la abundancia de litio

Gran Nube de MagallanesUna simple idea explica dos de los mayores problemas de la cosmología, pero introduce un nuevo obstáculo.

Uno de los mayores retos de la ciencia moderna es explicar las observaciones que apuntan a una expansión acelerada del universo.

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El ‘solitón’ de Peregrine observado por fin

Solitón de PeregrineUna antigua solución matemática propuesta como prototipo para las famosas olas errantes oceánicas, responsables de muchas catástrofes marinas, se ha observado por primera vez en un sistema físico continuo.

El ‘solitón’ de Peregrine, descubierto hace 25 años por el fallecido Howell Peregrine (1938-2007), profesor de renombre internacional de Matemáticas Aplicadas anteriormente con sede en la Universidad de Bristol, es una solución localizada para una ecuación diferencial parcial compleja conocida como la ecuación de Schrödinger no lineal (NLSE).

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La constante de estructura fina varía con la dirección en el espacio

Estructura fina desde el VLTUna variación espacial en la constante de estructura fina tiene profundas implicaciones para la cosmología.

A lo largo de los años, muchos físicos se han preguntado si las constantes fundamentales de la naturaleza podrían haber sido distintas cuando el universo era más joven. De ser así, la evidencia debería estar en el cosmos, donde podemos ver cosas lejanas exactamente como eran en el pasado.

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El altruismo puede explicarse mediante la selección natural

news.2010.427.antsLos biólogos evolutivos dan un vuelco a una teoría de selección de parentesco mantenida desde hace mucho tiempo.

El comportamiento altruista, tal como el de hormigas trabajadoras estériles cuidando de la prole de la reina, evoluciona sólo entre individuos relacionados a través de lo que se conoce como selección de parentesco – o eso es lo que muchos biólogos evolutivos han pensado desde la década de 1960.

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El extraño caso de las llamaradas solares y los elementos radiactivos

Llamarada solarEs un misterio que se presentó inesperadamente: El decaimiento radiactivo de algunos elementos depositados tranquilamente en los laboratorios de la Tierra, parece estar influenciado por las actividades internas del Sol, a 150 millones de kilómetros de distancia.

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Anillos gigantes alrededor de las galaxias dejan perplejos a los astrónomos

Anillos alrededor de galaxiasSe han observado anillos gigantes de luz ultravioleta alrededor de algunas antiguas galaxias, dejando a los científicos dando vueltas a la cabeza para explicar este fenómeno completamente inesperado.

Las extrañas formaciones ultravioletas se observaron alrededor de varias galaxias viejas que los astrónomos habían supuesto que estaban astronómicamente muertas – es decir, inactivas.

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Bacterias que engullen el petróleo del golfo

Bacterias que se alimentan de petróleoCon el vertido de Deepwater Horizon por fin cortado, los investigadores esperan que los microbios marinos les ayuden a engullir los millones de barriles de petróleo que aún merodean por el golfo. El primer estudio revisado por pares sobre el petróleo – publicado la semana pasada – sugería que los microbios no estaban haciendo gran cosa, no obstante, al menos en el penacho analizado. Pero un estudio publicado hoy, que echa un vistazo a los propios microbios, encuentra que las bacterias comedoras de petróleo están llegando en manadas al vertido, aunque no está claro cómo de rápido lo digieren.

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El entrelazamiento cuántico puede ser una medida del libre albedrío

CuánticaEl mismo experimento que revela la naturaleza del entrelazamiento, también puede interpretarse como una medida del libre albedrío, dicen los investigadores.

La naturaleza de la mecánica cuántica ha forzado a los investigadores a reconsiderar su propio papel en el proceso de la ciencia. Ya se fue la idea Victoriana de que la medida es objetiva y absoluta. Hoy, sabemos que en el mundo cuántico, es imposible separar la medida del medidor. Pero exactamente qué papel desempeñan en el universo, aún hay que aclararlo.

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