Los placebos funcionan – incluso sin engaño

PlaceboPara la mayoría de nosotros, el “efecto placebo”, es sinónimo del poder del pensamiento positivo; funciona debido a que crees que estás tomando un medicamento real. Pero un nuevo estudio sacude esta suposición.

Investigadores del Centro de Investigación Psher de la Escuela Médica de Harvard (HMS) y el Centro Médico de la Diaconisa Beth Israel (BIDMC) han encontrado que los placebos funcionan incluso cuando se administran sin el aparente requisito del engaño.

El estudio se publica el 22 de diciembre en la revista PLoS ONE.

Los placebos – o píldoras sin efecto – se usan normalmente en ensayos clínicos como control para nuevos medicamentos potenciales. Incluso aunque no contienen ingredientes activos, los pacientes a menudo responden a ellos. De hecho, los datos sobre placebos son tan convincentes que muchos médicos estadounidenses (un estudio estima que el 50 por ciento) dan en secreto placebos a pacientes que no sospechan nada.

Debido a que tal “engaño” es éticamente cuestionable, el profesor asociado de medicina de la HMS, Ted Kaptchuk, se unió a colegas del BIDMC para explorar si el poder de los placebos podía aprovecharse de forma honesta y respetuosa.

Para hacer esto, 80 pacientes que sufrían el síndrome de colon irritable (IBS) se dividieron en dos grupos: un grupo, el de control, no recibió tratamiento, mientras que el otro grupo recibía un régimen de placebos – honestamente descritos como “similares a pastillas de azúcar” – a los que se dio orden de tomarlas dos veces al día.

“No sólo dejamos absolutamente claro que estas píldoras no tenían ingredientes activo y estaban hechas de sustancias inertes, sino que tenían impreso realmente “placebo” en la botella”, dice Kaptchuk. “Dijimos a los pacientes que ni siquiera tenían que creer en el efecto placebo. Simplemente que se tomasen las píldoras”.

Durante un periodo de tres semanas, se monitorizó a los pacientes. Para el final del ensayo, casi el doble de pacientes tratados con placebo informaron de un adecuado alivio de los síntomas en comparación con el grupo de control (59% frente a 35%). Además, en otras medidas del resultado, los pacientes que tomaban placebos duplicaron sus índices de mejora en un grado aproximadamente equivalente al efecto de los medicamentos más potentes para el síndrome de colon irritable.

“No pensaba que funcionaría”, dice el autor senior Anthony Lembo, profesor asociado de medicina en el BIDMC y experto en síndrome de colon irritable. “Me sentí un poco extraño al pedirle a los pacientes que, literalmente, tomasen un placebo. Pero para mi sorpresa, parecía funcionar para muchos de ellos”.

Los autores advierten que este estudio es pequeño y limitado en su ámbito, y simplemente abre la puerta a la idea de que los placebos son efectivos incluso para los pacientes debidamente informados — una hipótesis que deberá confirmarse en ensayos mayores.

“No obstante”, señala Kaptchuk, “estos hallazgos sugieren que en lugar de un simple pensamiento positivo, puede haber un beneficio más significativo de la propia realización del ritual médico. Estoy entusiasmado por seguir estudiando esto. El placebo puede funcionar incluso si los pacientes saben que es un placebo”.

Este estudio estuvo patrocinado por el Centro Nacional de Medicina Complementaria y Alternativa y el Centro de Investigación Osher, de la Escuela de Medicina de Harvard.


Cita: PLoS ONE, December 22, 2010, online publication “Placebos without deception: A randomized controlled trial in irritable bowel syndrome”

Autor: David Cameron.
Fecha Original: 22 de diciembre de 2010
Enlace Original

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Comments (28)

  1. No sé por qué no me extraña nada. Conozco gente que es crédula por naturaleza: puedes explicarles de manera sencilla pero convincente el timo de las ecobolas, la homeopatía o las powerbalance pero en su fuero interno siguen pensando “a lo mejor funciona, por eso lo venden”. Ni si quiera son capaces de replicar como lo haría un “”"médico”"” homeópata, pero tampoco los convences.

    Con gente así me creo que pueda funcionar el efecto placebo aunque vaya anunciado a bombo y platillo.

    Lo que me encantaría sería que el experimento se repitiera con un grupo de escépticos y con otro de crédulos. Es probable que a los escépticos les siguiera afectando, pero puede que en menor medida.

    • Leviatán

      En el artículo no se dice nada acerca de las creencias de los pacientes, sólo se indica que se dividieron en dos grupos.

    • Personalmente veo dos mejoras a este procedimiento:
      - Poner un grupo de control con placebo, sin decirles que es un placebo, es decir, siguiendo la estrategia habitual. Comparar los efectos del grupo de placebo “oculto” respecto al otro.

      - Leyendo el estudio señalan que se hizo posteriormente una encuesta sobre si sabían qué era el placebo. Personalmente, en línea de lo que dice Ceprio, yo habría hecho una encuesta para saber si realmente pensaban que les estaban administrando un placebo. Puede que algunos pensaran que, aún cuando se les decía que era placebo, se les estaba dando un medicamento.

      Un saludo

    • Por cierto, según comenta Ed Yong sí que hay información sobre las expectativas que tenían los pacientes que tomaban placebo, sobre que éste funcionase, pero no han sido publicadas.

      Recomiendo la lectura del artículo, aporta mucha información complementaria de interés.

  2. Iacchos

    No es eso lo que se sabía hasta ahora del efecto placebo. Según Wikipedia (no he encontrado otra fuente que lo confirme) “si el médico le dice a un paciente que lo que le prescribe es una pastilla de talco, la respuesta placebo, que depende en gran medida de las expectativas del paciente, se perderá”.

    Por otra parte, en los estudios a doble ciego para probar la eficacia de un medicamento, a veces la sugestión de ciertas personas es tan fuerte que el placebo supera considerablemente al medicamento con eficacia demostrada.

    Aún nos queda mucho por investigar sobre este fascinante fenómeno.

  3. Diego

    En mi opinión, de los resultados de este estudio no puede derivarse una afirmación tan tajante como que los placebos funcionan incluso sin engaño. Por varias razones: En primer lugar, lo reducido del ámbito del estudio. En segundo lugar, lo apuntado por Manuel, es decir, que cuando a los afectados se les suministra un placebo, éstos pueden estar pensando que se trata de un medicamento real, de la misma forma que en un estudio convencional piensan que se trata de un medicamento real cuando se trata de un placebo.

    Esto por si solo ya invalidaría la conclusión, pero hay otros indicadores sospechosos: ¿Cómo es posible que los pacientes que tomaban placebos duplicaran sus índices de mejora en un grado aproximadamente equivalente al efecto de los medicamentos más potentes, si dichos medicamentos habían sido previamente aprobados pasando los habituales controles para diferenciarlos de placebos, y a los que no se les hubiera dado el visto bueno si sus resultados no hubieran sido significativamente superiores?

    Y por último, ya sé que es muy obvio, pero os habeis fijado que quien presenta el estudio es el Centro Nacional de Medicina Complementaria y Alternativa? En fin, ni siquiera entro a discutir la validez de los datos, pero incluso siendo totalmente fiables, de ellos no se desprenden las conclusiones a las que pretenden llegar, desde luego.

    • Hola Diego:

      Respecto a quién patrocina el estudio, me ha parecido especialmente divertido, más que nada porque considero que se han pegado un tiro en el pie. Hasta ahora, muchos defensores de las medicinas alternativas a las que se acusaba de no ser más que placebos, se defendían diciendo que, dado que las expectativas del paciente generaban ese efecto placebo, tenían razón de ser. En cambio, de confirmarse este estudio, las expectativas del paciente serían independientes del desencadenamiento del efecto por lo que, ¿hay alguna razón para seguir vendiendo agua con azúcar a precio de oro?

      Por otra parte, hay que tener en cuenta que el estudio se ha realizado sobre una enfermedad especialmente propensa al efecto placebo. El Síndrome de colon irritable no tiene una causa conocida, y habitualmente se asocia a situaciones de estrés.

  4. Pues yo llevo años votando y me parece que estoy en una democracia. El efecto funciona, señores. ;)

  5. También hay otra posible explicación, que en el grupo no tratado disminuya el número de pacientes que se curan por una “desmoralización” al ver que no se les trata. Tal vez habría que dividirlos en varios subgrupos, unos a los que se les diga que no es necesario tratarles porque se curarán solos rápidamente, otros a los que se les diga que no hay un tratamiento…

    • Marcos T. Fonseca

      Apoyo la moción de hacer más pruebas, con muchos subgrupos de forma que se pueda identificar un numero mayor de factores que puedan influir en las aparentes emejoras, aunque desde mi opinión personal el efecto placebo con conocimiento pleno se podría deber a una cuestión psicológica, en la que simplemente existe un objeto donde concentrar las esperanzas de mejora, algunos creen en la ciencia, otros en la magia, entonces por que no creer que existe algo que incluso los fabricantes del placebo no conozcan que te va a mejorar en ese medicamento.

  6. Dos cuestiones.
    Primera, soy sanitaria y cada día veo los beneficios de los placebos aunque algunos los tachen de antiéticos.
    Segundo. Este estudio no me sirve. Tengo colon irritable y esta enfermedad tiene un claro componente emocional por una causa muy simple. La mayor parte de la serotonina,hormona relacionada con el bienestar, y que yo tengo alterada, se encuentra en el colon. Tal y como se ha relatado en otros comentarios, se debería probar con otras enfermedades “menos emocionales”. Si a ti te estimulan psicológicamente, te estimulan la serotonina, con lo cual el resultado del estudio puede verse afectado.
    Puedo equivocarme con mi opinión porque no soy médico. Si alguien cree que estoy confundida agradecería que me lo comunicara.

    • Respecto a tu primera cuestión, comentar que el placebo, per se, no es anti-ético. El problema radica en que, hasta el momento, para que funcione, se asumía que el paciente no debía saber que es un placebo, ya que si no perdería su efecto beneficioso. Es decir, hay que mentirle al paciente sobre su tratamiento y no decirle que es un placebo, sino un medicamento real. Esa mentira es lo que se considera poco ético. Si este estudio está en lo cierto, no habría que mentir, tanto da que el paciente sepa que es un placebo o no, ya que su efecto seguirá siendo el mismo.

      Respecto a lo segundo, va un poco en la línea de mi comentario anterior.

      Un saludo

      • fer

        Aqui de lo que se trata es del subconsciente, estamos condicionados desde que nacimos a la ingesta de medicamentos, por el hecho de que te digan que algo es un placebo y asi lo creas, no quiere decir que tu cuerpo tb lo haga, seguramente tras cinco dias tomando pastillas, reaccione favorablemnete , ES COMO CUANDO NO HAS PUESTO LA ALARMA DEL RELOJ Y LO SABES PERO IGUALMENTE TE LEVANTAS COMO UN CLAVO A LAS 8 otra opcion es que esa gente se iba a poner mejor tomaran placebos o no, por variables que no han manejado en el estudio,

      • Nosotros también utilizamos placebos para descubrir enfermedades en pacientes con tendencia a la hipocondría. Me explico. Hay pacientes que tienen tendencia a fingir enfermedades para llamar la atención y que estés más tiempo con ellos. A estos residentes se les denomina demandantes. Si refieren repetidas veces un mismo síntoma, se prueba con un placebo. Si sigue con síntomas tras un tiempo prudencial, ya puedes empezar a sospechar que en esta ocasión no está fingiendo. Si se recupera tras la administración del placebo y tras la atención recibida, descartas enfermedad física (no psicológica, claro).

        Otro ejemplo es la del paciente que está mejorando de una enfermedad. Si está acostumbrado a tomar cuatro pastillas y toma tres, el paciente puede referir dolor agudo y malestar, aunque las pruebas médicas indiquen que esto no es posible. Entonces se le vuelve a administrar cuatro pastillas, una de ellas placebo. Si ya no refiere malestar entonces, hay que hacer un trabajo psicolóico con él para hacerle ver la necesidad de la reducción de la medicación. Si manifiesta síntomas, el médico determinará las pruebas diagnósticas que hay que realizar.

        Pero te recuerdo que trabajo en una institución con enfermos mentales, Y Hernán, me han llegado a decir que poner la medicación en un yogur a una persona con un alzheimer avanzado es antiético. ¿Y qué hago? ¿Le dejo sufrir dolores agudos? Me alegro que esas decisiones no las tenga que tomar yo. A veces no es fácil.

  7. Manuel
    ¿Hay alguna razón para seguir vendiendo agua con azucar a precio de oro?

    Si, ya que si el efecto placebo funciona, aun sabiendo el paciente que es un placebo, se puede obtener el efecto primario sin el molesto efecto secundario de la medicina alopata,

    Esto te diria un Alternativo,

    • En realidad no, ya que puedes darle cualquier otra cosa en su lugar, independientemente de que crea que cure o no. Ahora mismo la base del efecto placebo es que el paciente cree que funciona, si eliminamos esa variable y simplemente mantenemos el “ritual” de ingesta, tanto da agua a precio de oro como caramelos de menta.

      • Iacchos

        Pues yo diría que sí. El efecto placebo no es cuestión de todo o nada; también es cuestión de grados, y su precio puede influir en la sugestión del paciente.

        Parece ser que un placebo tiene mayor probabilidad de ejercer un efecto placebo más potente cuánto más caro sea (ya sea porque el paciente lo compre de su bolsillo o el médico le explique al paciente que se trata de un tratamiento carísimo). Varios estudios habían señalado este fenómeno previamente, pero fue particularmente famoso el estudio ganador del Ig Nobel de Medicina en 2008 que se centró en la investigación exclusiva de este hecho. Lo mismo ocurre con los placebos supuestamente novedosos. Si un tratamiento con placebo es “muy caro y nuevo” el paciente tendrá una mayor expectativa y convencimiento de que lo que está tomando le funcionará. (Fuente: http://medtempus.com/archives/%C2%BFcomo-conseguir-el-efecto-placebo-mas-potente-de-todos)

        Ver también (en inglés) el estudio realizado: http://jama.ama-assn.org/content/299/9/1016.full

  8. Kanijo, hace un par de semanas, cuanto estuve enfermo del oído, tuiteé varias veces “Bendito efecto placebo”.

    Lo que me pasaba es que la otitis duele mucho, pero tampoco es cuestión de atiborrarte de analgésicos y antiinflamatorios, por lo que tocaba aguantarse un poco. Sin embargo, cuando me tocaba, me tomaba mi pastilla y comenzaba a sentirme mejor al instante, aun sabiendo que no era posible que me hubiese hecho efecto aun. Pero solo pensar que me mejoraría me mejoraba, xD.

    Por lo que repito: ¡BENDITO EFECTO PLACEBO!

  9. Gerardo

    Pero creo que hay otra pregunta más importante: ¿como logra la mente curar a la persona?, sea como sea, engañando o diciendo la verdad desde el principio, la que cura a la final es la mente de la persona. ¿Como se logra esto?, tal vez deberia abandonarse un poco el cuento del placebo y buscar en el cerebro la explicación del fenomeno

    • La mente no cura, pero es capaz de aliviar o aumentar el dolor segregando diversos tipos de sustancias, una de ellas la serotonina, que se encuentra en el colon.

      • eldeaca

        ¿Tu tienes elementos para afirmar taxativamente que la mente no cura? Exponlos por favor, desasname, no soy tan sabio como tu

    • jurl

      Quizá la cuestión está en que no tiene mucho sentido hablar de “la mente” por separado, que es la percepción que en nuestra cultura existe (algo así como “software” y “hardware”). Va pareciendo claro que la “mente” (y aun no debemos saber ni la punta del iceberg de cómo funciona la parte bioquímica del tinglado) es una propiedad emergente de la interacción de múltiples sistemas, por tanto su comportamiento viene determinado por sí misma (cuanto emergente) y por los sistemas que le dan origen. Y en cuanto a la parte endógena, dado que la mente básicamente se relaciona con su entorno -para eso es-, también interacciona a su vez con éste (una cuarta capa, sería), por tanto, para explicar el efecto placebo es muy probable que intervengan todos estos niveles (en absoluto la “mente” pelada por sí misma), y los que ni sabemos.

      Es que si fuese cosa fácil ya estaría solventada. Pero más en vulgar, el artículo parece apuntar en que determinados comportamientos aprendidos y archivados internamente (entendidos en el sentido de patrones de conducta a todos esos niveles que describo) son los que permiten funcionar al mecanismo en la medida que se desencadenan sin necesidad de un disparadero físico (bioquímico, en este caso) real. Es decir, si lo entiendo bien, más que “el poder de la mente”, casi cabría decir “la debilidad de la mente”, todo lo contrario, puesto que se deja engañar con tamaña facilidad y probablemente con toda su complicidad.

      Cada día me explico mejor. Me solidarizo con los del cólon irritable, soy del club.

  10. eldeaca

    Me pregunto, cuantos medicamentos “serios” fabricados por laboratorios “serios” prescriptos por doctores con apariencia de “serios” funcionarán simplemente por el efecto placebo

  11. macuto_dav

    me pregunto lo mismo que eldeaca, porque de ser cierto este estudio entonces muchos medicamentos que algunos considerarían como serios podrían “funcionar” solo por el efecto placebo (¿o una combinación del placebo con los efectos de los ingredientes activos del medicamento?). De ser cierto, cualquier cosa podria funcionar como medicina siempre y cuando no te empeore jajjaja y se cumpliria el dicho de lo que no te mata te fortalece!!!

    • A las enfermedades que el placebo es efectivo, como la depresión se hace eso. Se dice que es un medicamento espectacular y mas los efectos químicos del medicamento.

      Es básicamente: Placebo + Efectos del medicamento = Un mejor resultado.

      Pero si piensas curar una enfermedad con placebo puro y nada mas, probablemente funcione los primeros días y luego no tanto.

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