Viking detectó compuestos orgánicos en Marte

Viking en MarteEn 1976, los aterrizadores Viking de la NASA tomaron muestras de terreno en Marte, y comprobaron si había signos de carbono orgánico en ellas. Una reinterpretación de los resultados ahora sugiere que las muestras contenían compuestos orgánicos, pero los resultados no se comprendieron debido a los fuertes efectos oxidativos del perclorato, una sal que se sabe que está en los suelos marcianos.

En las pruebas de Viking, el suelo marciano se calentó lo suficiente para evaporar las moléculas orgánicas del terreno y se analizaron los gases y vapores resultantes mediante cromatografía de gas y espectrometría de masas. Se encontraron clorohidrocarburos en los lugares de aterrizaje 1 y 2,pero se descartaron en su época como contaminaciones terrestres, incluso aunque no se encontraron en los mismos niveles en los ensayos en blanco. Luego, en 2008, el aterrizador Phoenix descubrió perclorato en el suelo ártico marciano. El perclorato es muy conocido por ser un potente oxidante que quema compuestos orgánicos, pero su presencia en los suelos marcianos no se sospechaba en la década de 1970.

Después de que se encontrase que los suelos marcianos contenían percloratos, los científicos de la Ciudad Universitaria en Ciudad de México, y la División de Ciencia Espacial de la NASA en Moffett Field, California, decidieron hacer pruebas sobre los suelos del Desierto de Atacama en Chile, que se considera lo más parecido a Marte en la Tierra.

La investigación, de la que se informa en la revista Journal of Geophysical Research, encontró que cuando las muestras de suelo que tenían carbono orgánico se mezclaban con perclorato de magnesio y se calentaban, se encontraba el mismo tipo de combustión de clorohidrocarburos que se habían detectado en Marte por parte de Viking, y que habían sido descartadas como contaminantes.

Reinterpretar los resultados de Viking a la luz de estos nuevos hallazgos sugiere que las muestras del lugar de aterrizaje 1 tenían de 1,5 a 6,5 ppm de carbono orgánico, mientras que el lugar 2 tenía de 0,7 a 2,6 ppm.

La presencia de material orgánico no es una prueba de vida actual o pasada en Marte, sino sólo de compuestos orgánicos. NASA está ahora planeando una nueva misión para noviembre de 2011 que buscará de nuevo compuestos orgánicos y otros compuestos químicos en Marte, en un esfuerzo por comprender mejor la química de los suelos marcianos.


Más información: Navarro‐González, R., E. Vargas, J. de la Rosa, A. C. Raga, and C. P. McKay (2010), Reanalysis of the Viking results suggests perchlorate and organics at midlatitudes on Mars, J. Geophys. Res., 115, E12010, doi:10.1029/2010JE003599

Autor: Lin Edwards
Fecha Original: 6 de enero de 2011
Enlace Original

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Comments (8)

  1. JoseGonF

    Tambien soltar este tipo de noticias, hace que las administraciones sean mas permisibles a gastar grandes sumas de dinero en proyectos cientificos de este calibre. Hay muchos intereses creados alrededor de la ciencia, contratos millonarios muchas veces que, medias verdades en cuanto a los fines ultimos de estas investigaciones, etc.
    En realidad la ciencia necestita justificar las enormes cantidades de dinero que se necesita hoy en dia para investigar en campos punteros, y vale lo mismo una reinterpretacion de datos anteriores que nuevos allazgos o teorias. No digo que sea ificil como repartir los recursos en la ciencia solo digo que hay tambien en juego intereses mediaticos que decantan las elecciones mas en un lado que hacia otro.

    • Fer137

      Siempre se suelta la misma cantinela cada vez que la nasa está por medio. Que exageran y buscan fondos,etc. Quizas en otras ocasiones puedan tener algo de razón, ¿Pero en esto?
      1-El articulo es de unos cientificos mejicanos, no de la nasa.
      2-La sonda a la que se hace referencia en este texto prevista para 2011 ya tiene hace muchos años los fondos asignados. De hecho el MSL (Mars Science Laboratory) iba a lanzarse en 2009 y se pospuso a 2011.

  2. jurl

    En realidad, están reconociendo todo lo contrario: que en su día la cagaron, no habiendo previsto (y los años que tardaron en darse cuenta del detallito de los percloratos) que esto podría pasar, lo cual es de condenarlos a ver televisiones españolas precisamente por jugar con presupuestos elevadísimos (es posible que esté siendo profundamente injusto, pero creo que no, no es de recibo).

    En cualquier caso, y siendo totalmente cierto lo que dices, creo que con mucho es preferible mandar sondas a Marte que fabricar cazabombarderos que lo mejor que podría pasar con ellos es que no se usasen jamás. E invertir en ciencia SIEMPRE rinde ciento por uno.

    • Fer137

      “(y los años que tardaron en darse cuenta del detallito de los percloratos) que esto podría pasar, lo cual es de condenarlos a ver televisiones españolas precisamente por jugar con presupuestos elevadísimos (es posible que esté siendo profundamente injusto, pero creo que no, no es de recibo).”

      Los precloratos se encontraron en la misión Phoenix, en 2008, mas de tres decadas despues de las Vicking.

      Con los datos e hipotesis del momento se dan unas interpretaciones de los resultados como las mas probables. Años despues, contando con nuevos datos, unos investigadores dicen que podrían darse estas otras interpretaciones. No se donde está el problema, es lo mas normal en ciencia.

      • jurl

        Entonces, debemos concluir que el experimento de las Viking era más propagandístico que otra cosa, porque gastar unos recursos en diseñar un experimento que sólo consideraba un suelo análogo al terrestre, y que de antemano ya sabían que no lo era, a mi juicio tiene poco de científico (realmente, es un cúmulo de prejuicios). Hablamos de organizaciones muy grandes, con muchísima gente, tanto dentro, a sueldo, como accesibles por consultoría, me resulta absolutamente imposible de admitir a consideración que nadie hubiese previsto qué pasaría con ese experimento si el suelo tenía agentes oxidantes de ese calibre. Ni que se hubiera diseñado algún tipo de prueba adicional, no para corregirlo, al menos para detectarlo. Respecto a la “contaminación terrestre”, apaga y vámonos, panespermia al revés.

        Cuando el accidente (por llamarle algo) de la Columbia, mucho personal interno advirtió que podría pasar lo que pasó. De hecho, cuando la nave se desintegró en la reentrada, en pocas horas las sospechas sobre el impacto del aislante del tanque se llevaban la totalidad de las atenciones. Tampoco quiero ser injusto, poner una sonda en la superficie de Marte ni es una tontería ni es algo sencillo, en absoluto, pero supongo que al menos puedo indignarme xD.

        A fin de cuentas, intentaba ser una crítica constructiva.

  3. Estoy de acuerdo, herrar es de humano, es posible que por usar tècnicas equivocadas se hayan cometidos muchos herrores y es preciso reconocer eso, hay que volver atràs, malo es quedarse callado y no hacer nada.

  4. Ivan

    Os dejo lo que comentaba Carl Sagan al respecto en su libro Cosmos de 1980:

    “De acuerdo con los criterios fijados antes del lanzamiento, dos de los tres experimentos microbiológicos del Viking parecen haber dado resultados positivos. Primero, al mezclar el suelo marciano con una sopa orgánica de la Tierra, algo del suelo descompuso químicamente la sopa; casi como si hubiera microbios respirando y metabolizando un paquete de comida de la Tierra. Segundo, al introducir los gases de la Tierra en la muestra del suelo marciano, los gases se combinaron químicamente con el suelo; casi como si hubiera microbios fotosintetizadores, que generaron materia orgánica a partir de los gases atmosféricos. Los resultados positivos de la microbiología marciana se obtuvieron en siete muestreos diferentes y en dos lugares de Marte separados por 5.000 kilómetros de distancia.”
    Pero la situación es compleja, y quizás los criterios de éxito experimental fueron inadecuados. Se hicieron enormes esfuerzos para montar los experimentos microbiológicos del Viking y ponerlos a prueba con toda una variedad de microbios. Pero se trabajó muy poco para calibrar los experimentos con probables materiales inorgánicos de la superficie de Marte. Marte no es la Tierra. Como nos recuerda el legado de Percival Lowell, podemos muy bien engañamos. Quizás el suelo marciano contiene una química inorgánica exótica, capaz por sí misma y en ausencia de microbios marcianos, de oxidar las materias comestibles. Quizás hay algún catalizador inorgánico especial en el suelo, no vivo, capaz de atrapar gases atmosféricos y convertirlos en moléculas orgánicas.

    Ahora bien, A. Banin y J. Rishpon se han encontrado con que podían reproducir algunos de los aspectos claves tanto los que parecían fotosíntesis como los que parecían respiración de los experimentos microbiológicos positivos del Viking, si en los experimentos de laboratorio ponían tales arcillas en lugar del suelo marciano. Las arcillas tienen una superficie activa compleja, propensa a absorber y a emitir gases y a catalizar reacciones químicas. Es demasiado pronto para decir que todos los resultados microbiológicos del Viking pueden explicarse por la química inorgánica, pero un resultado de este tipo ya no nos sorprendería. La hipótesis de la arcilla no excluye de ningún modo que haya vida en Marte, pero nos lleva realmente a un punto tal, que nos permite decir que no hay pruebas convincentes para la microbiología en Marte.

    El descubrimiento de que los resultados microbiológicos del Viking pueden ser explicados por las arcillas, de que no implican necesariamente la existencia de vida, ayuda a resolver otro misterio: el experimento de química orgánica del Viking no manifestó ni rastro de materia orgánica en el suelo de Marte. Si hay vida en Marte, ¿dónde están los cuerpos muertos? No pudo hallarse molécula orgánica alguna; ni los bloques constructivos de proteínas y de ácidos nucleicos, ni hidrocarburos simples, es decir, ningún rastro de la sustancia de la vida en la Tierra. No es necesariamente una contradicción, porque los experimentos microbiológicos del Viking son un millar de veces más sensibles (por átomo de carbono equivalente) que los experimentos químicos del Viking, y parece que detectan materia orgánica sintetizada en el suelo marciano.

    el suelo de Marte tiene menos materia orgánica que la superficie de la Luna

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