¿Cometa o asteroide? Gran roca espacial con crisis de identidad

596 ScheilaUn enorme asteroide descubierto hace más de 100 años, uede no ser un asteroide después de todo, sino un cometa dormido que está volviendo a la vida, de acuerdo con nuevas observaciones.

El objeto, conocido como 596 Scheila, tiene aproximadamente 113 kilómetros de diámetro y tiene una débil y tenue cola que sugiere que en realidad puede ser un cometa, dicen los investigadores. De ser este el caso, entonces 596 Scheila sería el sexto cometa en residir en el cinturón principal de asteroides, una vasta región de roca espacial que está entre las órbitas de Marte y Júpiter.

El descubrimiento del asteroide convertido en cometa fue algo casual. En la noche del 11 de diciembre el astrónomo Steve Larson, científico del Estudio del Cielo Catalina en Tucson, Arizona, estaba buscando asteroides potencialmente peligrosos cuando se topó con un objeto de brillante núcleo y una débil cola.

Cuatro imágenes tomadas en un lapso de 30 minutos revelaron que el objeto se movía en relación a las estrellas de fondo, dicen los investigadores.

“Su brillo de una magnitud visual total de 13,4, que es unas 900 veces más tenue que la estrella más débil que puedes ver en un cielo oscuro y claro, me llevó a sospechar que era un cometa, pero comprobé la base de datos de cometas y no encontré nada”, dice Larson en un comunicado.

Posteriores investigaciones revelaron que el objeto realmente era 596 Scheila, que los astrónomos habían descubierto por primera vez en 1906. Scheila vaga por el espacio junto con miles de objetos similares en el cinturón principal de asteroides, pero orbita sólo ligeramente fuera el plano de la eclíptica en el cual viajan la mayor parte de planetas y asteroides, dicen los investigadores.

Estudios anteriores del color de 596 Scheila han sugerido que se compone de material carbonáceo primitivo dejado por la formación del Sistema Solar y podrían ser un cometa extinto o durmiente. Estos cuerpos ya han expulsado la mayor parte de su hielo volátil y, por tanto, han perdido sus colas cometarias. Los cometas durmientes mantienen parte de los compuestos volátiles bajo su superficie y pueden empezar a perder gases de nuevo cuando se acercan al Sol.

“Scheila, junto con otros cuerpos en los últimos años, ha creado una nueva clase de objetos del Sistema Solar: los cometas del cinturón principal”, dice Bill Cooke, de la Oficina de Meteoroides de la NASA en el Centro de Vuelo Espacial Marshall de la NASA en una entrada de un blog tras el hallazgo de Larson. “Estos cuerpos son una anomalía y un misterio dado que un objeto tan cercano al Sol debería haber evaporado ya todo su hielo”.

Después de que Larson informase de su descubrimiento, muchos otros astrónomos apuntaron sus telescopios hacia 596 Scheila para determinar si su cola consta de hielo y gases – tal y como se esperaría de un cometa – o si es simple polvo dejado por una colisión con otro asteroide.

Los hallazgos preliminares del estallido demuestran que la cola de 596 Scheila está compuesta de polvo, pero se necesitarán más observaciones para comprender lo que está pasando con este objeto, dicen los investigadores.


Autor: Plantilla de SPACE.com
Fecha Original: 6 de enero de 2011
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Comments (5)

  1. Información Bitacoras.com…

    Valora en Bitacoras.com: Un enorme asteroide descubierto hace más de 100 años, puede no ser un asteroide después de todo, sino un cometa dormido que está volviendo a la vida, de acuerdo con nuevas observaciones. El objeto, conocido como 596 Scheila, …..

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  4. ¿Cometa o asteroide? Gran roca espacial con crisis de identidad…

    Un enorme asteroide descubierto hace más de 100 años, puede no ser un asteroide después de todo, sino un cometa dormido que está volviendo a la vida, de acuerdo con nuevas observaciones….

  5. Carlus

    Supongo que si hay tantos cometas en el cinturón de asteroides es porqué han chocado ahí, y ahí cerca se han quedado orbitando el sol. Si la ley de Titus-Boyle (gracias a la cual se descubrió el cinturón de asteroides), es algo mas que una mera coincidencia, tendrá que ver con fenómenos transitorios ocurridos mientras se formaba el sistema solar (también se cumple con las lunas jovianas), pero supongo nada que ver hoy en día, una vez estabilizado el sistema. Aunque mucha coincidencia y mucho suponer.

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