Los astrónomos que buscan oxígeno pueden respirar aliviados

Artículo publicado el 1 de agosto de 2011 en la web de ESA

El Observatorio Espacial Herschel de ESA ha encontrado moléculas de oxígeno en cercanas nubes de formación estelar. Ésta es la primera detección indiscutible de moléculas de oxígeno en el espacio. Concluye una larga búsqueda pero también deja algunas preguntas sin responder.

Las moléculas de oxígeno se han hallado en el cercano complejo de formación estelar de Orión. Aunque se conoce desde hace tiempo que hay oxígeno atómico en regiones cálidas del espacio, anteriores misiones que buscaban la variedad molecular – dos átomos de oxígeno unidos entre sí – mayormente terminaban con las manos vacías.

Constelación de Orión © by write_adam


Incluso la cantidad observada de oxígeno atómico es mucho menor de lo esperado y esto creó un ‘problema de recuento de oxígeno’ que puede expresarse burdamente como “¿dónde está todo el oxígeno oculto en las nubes frías?”.

El Satélite de Astronomía de Ondas Submilimétricas de la NASA y la misión Odín de Suecia han buscado oxígeno molecular y establecieron que su abundancia es drásticamente menor de lo esperado.

Una posibilidad propuesta para explicar esto era que los átomos de oxígeno se congelasen en diminutos granos de polvo que se encuentran flotando en el espacio y se convierten en hielo de agua, eliminándolos de la visión.

De ser cierto, el hielo debería evaporarse en las regiones más cálidas del cosmos, retornando el agua al estado gaseoso y permitiendo que se forme oxígeno molecular visible.

Paul Goldsmith, científico del proyecto Herschel de la NASA en el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California, y de un equipo internacional de investigadores empezó a buscarlo con Herschel.

Usaron el instrumento del infrarrojo lejano HIFI de Herschel y apuntaron hacia Orión, donde dedujeron que las estrellas en formación calentaría el gas y polvo de su alrededor.

Usando tres frecuencias infrarrojas del instrumento, el equipo del Proyecto Oxígeno de Herschel tuvo éxito. Encontraron que allí había una molécula de oxígeno por cada millón de moléculas de hidrógeno.

“Esto explica donde podría estar ocultándose parte del oxígeno”, dijo el Dr. Goldsmith. “Pero no encontramos grandes cantidades del mismo, y aún no comprendemos qué hay de especial en esos puntos donde lo encontramos. El universo aún mantienen muchos secretos”.

El oxígeno, en todas sus formas, es el tercer elemento más abundante en el universo y un ingrediente clave para la vida en nuestro planeta. Se encuentra en nuestra atmósfera, océanos y rocas, y es crítico para la propia vida debido a que respiramos su forma molecular.

Aunque la búsqueda continúa en el espacio, Göran Pilbratt, Científico del Proyecto Herschel en ESA, cree que este es un punto de inflexión: “Gracias a Herschel, ahora tenemos una confirmación indiscutible de que el oxígeno molecular está definitivamente ahí fuera. Aún hay muchas cuestiones abiertas, pero las excelentes capacidades de Herschel nos permiten ahora abordar estos obstáculos”.


Fecha Original: 1 de agosto de 2011
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Comments (3)

  1. Información Bitacoras.com…

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  2. [...] Los astrónomos que buscan oxígeno pueden respirar aliviados. The Smallest Mini-Galaxy in the [...]

  3. Si el oxigeno del cosmos se congela en piedras de hielo y se descongela cuando llega a zonas calidas del cosmos entonces tenemos una espada de doble filo. Por un lado tenemos oxigeno repartido por doquier, lo cual constituiria mini-estaciones de repostaje para expediciones a gran escala tripuladas. Por otro lado una piedra se genera de forma aleatoria: tamaño y direccion. En cualquier momento podriamos tener una gigantesca moviendose hacia nuestro sistema solar

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