Archivos del mes: septiembre 2011

Orbitador de ESA descubre sobresaturación de agua en la atmósfera marciana

Artículo publicado el 29 de septiembre de 2011 en la web de ESA

Un nuevo análisis de los datos enviados por el espectrómetro SPICAM a bordo de la nave Mars Express de ESA, ha revelado por primera vez que la atmósfera del planeta está sobresaturada con vapor de agua. Este sorprendente descubrimiento tiene importantes implicaciones para la comprensión del ciclo del agua en Marte y la evolución histórica de la atmósfera.

A pesar de que numerosas naves espaciales han visitado Marte durante el último medio siglo, se han realizado muy pocas medidas directas de la estructura vertical de la atmósfera del planeta. Dado que la mayoría de los instrumentos de la nave han observado hacia la superficie, sólo ha sido posible inferir la distribución horizontal de gases en la atmósfera, dejando casi sin explorar la cuestión de cómo se mezcla el vapor de agua en la misma.

Atmósfera de Marte © Crédito: FlyingSinger

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Agujeros negros y colisiones estelares pueden iluminar el lado oscuro universo

Artículo publicado por Morgan Kelly el 19 de septiembre de 2011 en la Universidad de Princeton

Los científicos que buscan captar pruebas de la materia oscura – la sustancia invisible que se piensa que constituye gran parte del universo – pueden encontrar una útil herramienta en el reciente trabajo de investigadores de la Universidad de Princeton y la Universidad de Nueva York.

El equipo dio a conocer en un informe publicado en la revista Physical Review Lettersde este mes, un método creado para la detección de colisiones de estrellas contra un esquivo tipo de agujero negro, el cual está en la corta lista de objetos que se cree que componen la materia oscura. Tal descubrimiento podría servir como prueba observable de la materia oscura y proporcionar una comprensión mucho más profunda del funcionamiento interno del universo.

Agujero negro primordial atravesando una estrella © Crédito: Tim Sandstrom

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Cúmulos de galaxias validan la Teoría de Einstein

Artículo publicado por Yudhijit Bhattacharjee el 28 de septiembre de 2011 en Science Now

Poner a prueba la gravedad es simple: salta desde la ventana del segundo piso y mira qué pasa. Es mucho más difícil poner a prueba la teoría de la gravedad de Albert Einstein – la Teoría de la Relatividad General – que dice que la masa de un objeto curva el espacio y el tiempo a su alrededor. Aunque los investigadores han demostrado la relatividad general en la escala del sistema solar, la validación a escalas cósmicas ha sido más difícil. Eso es exactamente lo que ha hecho ahora un grupo de astrofísicos en Dinamarca.

Los investigadores, encabezados por Radek Wojtak del Instituto Niels Bohr en la Universidad de Copenhague, se propusieron poner a prueba una predicción clásica de la relatividad general: que la luz pierde energía conforme escapa de un campo gravitatorio. Cuanto más fuerte sea el campo, mayor será la pérdida de energía sufrida por la luz. Como resultado, los fotones emitidos desde el centro de un cúmulo de galaxias – un objeto masivo que contiene miles de galaxias – debería perder más energía que los fotones que llegan desde el borde del cúmulo, ya que la gravedad es más fuerte en el centro. Y así, la luz que emerge del centro debe tener una longitud de onda más larga que la luz procedente de los bordes, moviéndose hacia el extremo rojo del espectro de luz. El efecto se conoce como desplazamiento gravitatorio al rojo.

Abell 2744, el Cúmulo de Pandora © by thebadastronomer

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Un festín para la vista con la nebulosa del Huevo Frito

Artículo publicado el 28 de septiembre de 2011 en la web de ESO

Los astrónomos han utilizado el Telescopio Muy Grande de ESO en Cerro Paranal, Chile, para fotografiar una colosal estrella que pertenece a una de las clases más raras de estrellas en el Universo, las hipergigantes amarillas. Esta nueva imagen es la mejor obtenida hasta ahora de este tipo de estrellas y muestra por primera vez el enorme envoltorio doble de polvo que rodea a la hipergigante central. La estrella y sus envoltorios se asemejan una clara de huevo alrededor de una yema, por lo que los astrónomos bautizaron el objeto como la nebulosa del Huevo Frito.

La monstruosa estrella, conocida por los astrónomos como IRAS 17163-3907, tiene un diámetro aproximadamente mil veces más grande que nuestro Sol. A una distancia de unos 13 000 años luz de la Tierra, es la hipergigante amarilla más cercana que se conoce hasta la fecha y nuevas observaciones muestran que brilla alrededor de 500 000 veces más que el Sol.

Nebulosa del Huevo Frito © Crédito: ESO

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La vacuna española MVA-B contra el VIH logra una respuesta inmune del 90%

Artículo publicado el 28 de septiembre de 2011 en la web del CSIC

Un ensayo clínico en fase I revela la eficacia inmunitaria del candidato español MVA-B a vacuna preventiva contra el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH). El 90% de los voluntarios sometidos al compuesto, elaborado y patentado por el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), ha desarrollado una respuesta inmune al virus y el 85% de ellos la ha mantenido durante, al menos, un año. Su seguridad y eficacia son descritas en sendos artículos en las revistasVaccine y Journal of Virology.

En 2008, la MVA-B demostró una alta eficacia en ratones y macacos, y protección contra el virus de la inmunodeficiencia del simio (SIV). Este hallazgo ha motivado la ejecución del ensayo clínico en 30 voluntarios sanos, dirigido por el Hospital Clínic de Barcelona y con el Gregorio Marañón de Madrid. Gracias a su alta respuesta inmunológica en humanos, el equipo iniciará con la Red de Investigación del Sida un ensayo clínico en fase I con voluntarios infectados con VIH para comprobar su eficacia como vacuna terapéutica.

Virus VIH © Crédito: CSIC

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Un tercio de estrellas similares al Sol puede tener planetas terrestres en la zona habitable

Artículo publicado el 27 de septiembre de 2011 en The Physics ArXiv Blog

Los astrónomos han calculado la probabilidad de encontrar planetas como la Tierra alrededor de otras estrellas utilizando los últimos datos de la misión Kepler.

El observatorio orbital Kepler está especialmente diseñado para encontrar planetas como la Tierra alrededor de estrellas cercanas.

A principios de este año, el equipo de Kepler publicó datos de los primeros 136 días de la misión y han resultado ser un auténtico premio gordo. En ese momento Kepler observaba unas 150 000 estrellas objetivo y encontró pruebas de 1235 exoplanetas potenciales. Ése es un buen botín.

Campo de visión de Kepler © by shammond42

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CRESST descubre indicios de materia oscura

Artículo publicado por Jon Cartwright el 8 de septiembre de 2011 en physicsworld.com

Los físicos están finalmente acercándose a la materia oscura, la esquiva sustancia que se cree que constituye la mayor parte de la materia del universo. O eso, o están siendo engañados por una fuente de error desconocida.

Ésta parecía ser la idea general, después de que el equipo detrás del experimento CRESST (o Búsqueda Criogénica de Eventos Raros con Termómetros Superconductores) en Italia anunciara el martes que había descubierto señales que podrían interpretarse como materia oscura. Estas señales se unen a posibles huellas de materia oscura observadas por otros dos experimentos de detección directa en los últimos años, lo que sugiere que las pruebas van en aumento. El problema es que los físicos no se ponen de acuerdo sobre si las distintas señales coinciden o no.

Detector CRESST © Crédito: LNGS/INFN

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¿El universo se expande de forma asimétrica?

Artículo publicado por Estelle Asmodelle el 26 de septiembre de 2011 en Cosmos Magazine

Recientes exámenes de la velocidad de supernovas sugieren que el universo puede estar expandiéndose de manera no uniforme en su aceleración, lo que implica que las leyes de la física puede variar a través del cosmos.

Los físicos que trabajan con el conjunto de datos Union2 del Proyecto de Cosmología de Supernovas (Supernova Cosmology Project), han sugerido que la expansión del universo parece mostrar un eje preferente, lo que significa que el universo se está expandiendo más rápidamente en una dirección que en cualquier otra.

Crédito: NASAblueshift

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¿Los neutrinos se mueven más rápido que la velocidad de la luz?

Artículo publicado por Hamish Johnston el 23 de septiembre de 2011 en physicsworld.com

¿Pueden las partículas viajar más rápido que la velocidad de la luz? La mayoría de los físicos diría un rotundo “no”, invocando la teoría especial de la relatividad de Einstein, la cual prohíbe los viajes superlumínicos. Pero ahora, los físicos que trabajan en el experimento OPERA en Italia, puede que hayan encontrado pruebas tentadoras de que los neutrinos pueden superar la velocidad de la luz.

El equipo de OPERA disparó neutrinos muón desde el Sincrotrón Súper Protón en el CERN en Ginebra, a una distancia de 730 kilómetros bajo los Alpes hacia un detector en Gran Sasso, en Italia. El equipo estudió más de 15 000 eventos de neutrinos y encontró que indican que los neutrinos viajan a una velocidad de 20 partes por millón por encima de la velocidad de la luz.

Neutrinos en una cámara de burbujas de hidrógeno © Crédito: Argonne National Laboratory

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Herschel dibuja una nueva historia de la evolución galáctica

Artículo publicado el 13 de septiembre de 2011 en la web de ESA

El Observatorio Espacial Infrarrojo Herschel de la ESA ha descubierto que las galaxias no tienen que colisionar entre sí para impulsar un vigoroso nacimiento estelar. El hallazgo da un vuelco a esta vieja suposición y dibuja una imagen más majestuosa de cómo evolucionan las galaxias.

La conclusión se basa en las observaciones de Herschel de dos zonas del cielo, cada una de alrededor de un tercio del tamaño de la Luna llena.

Visión de la Vía Láctea en el infrarrojo lejano por Herschel © thebadastronomer/ESA

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