Orbitador de ESA descubre sobresaturación de agua en la atmósfera marciana

Artículo publicado el 29 de septiembre de 2011 en la web de ESA

Un nuevo análisis de los datos enviados por el espectrómetro SPICAM a bordo de la nave Mars Express de ESA, ha revelado por primera vez que la atmósfera del planeta está sobresaturada con vapor de agua. Este sorprendente descubrimiento tiene importantes implicaciones para la comprensión del ciclo del agua en Marte y la evolución histórica de la atmósfera.

A pesar de que numerosas naves espaciales han visitado Marte durante el último medio siglo, se han realizado muy pocas medidas directas de la estructura vertical de la atmósfera del planeta. Dado que la mayoría de los instrumentos de la nave han observado hacia la superficie, sólo ha sido posible inferir la distribución horizontal de gases en la atmósfera, dejando casi sin explorar la cuestión de cómo se mezcla el vapor de agua en la misma.

Atmósfera de Marte © Crédito: FlyingSinger

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Agujeros negros y colisiones estelares pueden iluminar el lado oscuro universo

Artículo publicado por Morgan Kelly el 19 de septiembre de 2011 en la Universidad de Princeton

Los científicos que buscan captar pruebas de la materia oscura – la sustancia invisible que se piensa que constituye gran parte del universo – pueden encontrar una útil herramienta en el reciente trabajo de investigadores de la Universidad de Princeton y la Universidad de Nueva York.

El equipo dio a conocer en un informe publicado en la revista Physical Review Lettersde este mes, un método creado para la detección de colisiones de estrellas contra un esquivo tipo de agujero negro, el cual está en la corta lista de objetos que se cree que componen la materia oscura. Tal descubrimiento podría servir como prueba observable de la materia oscura y proporcionar una comprensión mucho más profunda del funcionamiento interno del universo.

Agujero negro primordial atravesando una estrella © Crédito: Tim Sandstrom

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Cúmulos de galaxias validan la Teoría de Einstein

Artículo publicado por Yudhijit Bhattacharjee el 28 de septiembre de 2011 en Science Now

Poner a prueba la gravedad es simple: salta desde la ventana del segundo piso y mira qué pasa. Es mucho más difícil poner a prueba la teoría de la gravedad de Albert Einstein – la Teoría de la Relatividad General – que dice que la masa de un objeto curva el espacio y el tiempo a su alrededor. Aunque los investigadores han demostrado la relatividad general en la escala del sistema solar, la validación a escalas cósmicas ha sido más difícil. Eso es exactamente lo que ha hecho ahora un grupo de astrofísicos en Dinamarca.

Los investigadores, encabezados por Radek Wojtak del Instituto Niels Bohr en la Universidad de Copenhague, se propusieron poner a prueba una predicción clásica de la relatividad general: que la luz pierde energía conforme escapa de un campo gravitatorio. Cuanto más fuerte sea el campo, mayor será la pérdida de energía sufrida por la luz. Como resultado, los fotones emitidos desde el centro de un cúmulo de galaxias – un objeto masivo que contiene miles de galaxias – debería perder más energía que los fotones que llegan desde el borde del cúmulo, ya que la gravedad es más fuerte en el centro. Y así, la luz que emerge del centro debe tener una longitud de onda más larga que la luz procedente de los bordes, moviéndose hacia el extremo rojo del espectro de luz. El efecto se conoce como desplazamiento gravitatorio al rojo.

Abell 2744, el Cúmulo de Pandora © by thebadastronomer

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Un festín para la vista con la nebulosa del Huevo Frito

Artículo publicado el 28 de septiembre de 2011 en la web de ESO

Los astrónomos han utilizado el Telescopio Muy Grande de ESO en Cerro Paranal, Chile, para fotografiar una colosal estrella que pertenece a una de las clases más raras de estrellas en el Universo, las hipergigantes amarillas. Esta nueva imagen es la mejor obtenida hasta ahora de este tipo de estrellas y muestra por primera vez el enorme envoltorio doble de polvo que rodea a la hipergigante central. La estrella y sus envoltorios se asemejan una clara de huevo alrededor de una yema, por lo que los astrónomos bautizaron el objeto como la nebulosa del Huevo Frito.

La monstruosa estrella, conocida por los astrónomos como IRAS 17163-3907, tiene un diámetro aproximadamente mil veces más grande que nuestro Sol. A una distancia de unos 13 000 años luz de la Tierra, es la hipergigante amarilla más cercana que se conoce hasta la fecha y nuevas observaciones muestran que brilla alrededor de 500 000 veces más que el Sol.

Nebulosa del Huevo Frito © Crédito: ESO

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La vacuna española MVA-B contra el VIH logra una respuesta inmune del 90%

Artículo publicado el 28 de septiembre de 2011 en la web del CSIC

Un ensayo clínico en fase I revela la eficacia inmunitaria del candidato español MVA-B a vacuna preventiva contra el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH). El 90% de los voluntarios sometidos al compuesto, elaborado y patentado por el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), ha desarrollado una respuesta inmune al virus y el 85% de ellos la ha mantenido durante, al menos, un año. Su seguridad y eficacia son descritas en sendos artículos en las revistasVaccine y Journal of Virology.

En 2008, la MVA-B demostró una alta eficacia en ratones y macacos, y protección contra el virus de la inmunodeficiencia del simio (SIV). Este hallazgo ha motivado la ejecución del ensayo clínico en 30 voluntarios sanos, dirigido por el Hospital Clínic de Barcelona y con el Gregorio Marañón de Madrid. Gracias a su alta respuesta inmunológica en humanos, el equipo iniciará con la Red de Investigación del Sida un ensayo clínico en fase I con voluntarios infectados con VIH para comprobar su eficacia como vacuna terapéutica.

Virus VIH © Crédito: CSIC

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Un tercio de estrellas similares al Sol puede tener planetas terrestres en la zona habitable

Artículo publicado el 27 de septiembre de 2011 en The Physics ArXiv Blog

Los astrónomos han calculado la probabilidad de encontrar planetas como la Tierra alrededor de otras estrellas utilizando los últimos datos de la misión Kepler.

El observatorio orbital Kepler está especialmente diseñado para encontrar planetas como la Tierra alrededor de estrellas cercanas.

A principios de este año, el equipo de Kepler publicó datos de los primeros 136 días de la misión y han resultado ser un auténtico premio gordo. En ese momento Kepler observaba unas 150 000 estrellas objetivo y encontró pruebas de 1235 exoplanetas potenciales. Ése es un buen botín.

Campo de visión de Kepler © by shammond42

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CRESST descubre indicios de materia oscura

Artículo publicado por Jon Cartwright el 8 de septiembre de 2011 en physicsworld.com

Los físicos están finalmente acercándose a la materia oscura, la esquiva sustancia que se cree que constituye la mayor parte de la materia del universo. O eso, o están siendo engañados por una fuente de error desconocida.

Ésta parecía ser la idea general, después de que el equipo detrás del experimento CRESST (o Búsqueda Criogénica de Eventos Raros con Termómetros Superconductores) en Italia anunciara el martes que había descubierto señales que podrían interpretarse como materia oscura. Estas señales se unen a posibles huellas de materia oscura observadas por otros dos experimentos de detección directa en los últimos años, lo que sugiere que las pruebas van en aumento. El problema es que los físicos no se ponen de acuerdo sobre si las distintas señales coinciden o no.

Detector CRESST © Crédito: LNGS/INFN

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¿El universo se expande de forma asimétrica?

Artículo publicado por Estelle Asmodelle el 26 de septiembre de 2011 en Cosmos Magazine

Recientes exámenes de la velocidad de supernovas sugieren que el universo puede estar expandiéndose de manera no uniforme en su aceleración, lo que implica que las leyes de la física puede variar a través del cosmos.

Los físicos que trabajan con el conjunto de datos Union2 del Proyecto de Cosmología de Supernovas (Supernova Cosmology Project), han sugerido que la expansión del universo parece mostrar un eje preferente, lo que significa que el universo se está expandiendo más rápidamente en una dirección que en cualquier otra.

Crédito: NASAblueshift

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¿Los neutrinos se mueven más rápido que la velocidad de la luz?

Artículo publicado por Hamish Johnston el 23 de septiembre de 2011 en physicsworld.com

¿Pueden las partículas viajar más rápido que la velocidad de la luz? La mayoría de los físicos diría un rotundo “no”, invocando la teoría especial de la relatividad de Einstein, la cual prohíbe los viajes superlumínicos. Pero ahora, los físicos que trabajan en el experimento OPERA en Italia, puede que hayan encontrado pruebas tentadoras de que los neutrinos pueden superar la velocidad de la luz.

El equipo de OPERA disparó neutrinos muón desde el Sincrotrón Súper Protón en el CERN en Ginebra, a una distancia de 730 kilómetros bajo los Alpes hacia un detector en Gran Sasso, en Italia. El equipo estudió más de 15 000 eventos de neutrinos y encontró que indican que los neutrinos viajan a una velocidad de 20 partes por millón por encima de la velocidad de la luz.

Neutrinos en una cámara de burbujas de hidrógeno © Crédito: Argonne National Laboratory

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Herschel dibuja una nueva historia de la evolución galáctica

Artículo publicado el 13 de septiembre de 2011 en la web de ESA

El Observatorio Espacial Infrarrojo Herschel de la ESA ha descubierto que las galaxias no tienen que colisionar entre sí para impulsar un vigoroso nacimiento estelar. El hallazgo da un vuelco a esta vieja suposición y dibuja una imagen más majestuosa de cómo evolucionan las galaxias.

La conclusión se basa en las observaciones de Herschel de dos zonas del cielo, cada una de alrededor de un tercio del tamaño de la Luna llena.

Visión de la Vía Láctea en el infrarrojo lejano por Herschel © thebadastronomer/ESA

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Cómo filtra SETI@Home los candidatos a ET

Artículo publicado el 13 de septiembre de 2011 en The Physics ArXiv Blog

Los voluntarios de SETI@Home han encontrado 4200 millones de señales interesantes, desde que el proyecto comenzó en 1999. ¿Qué pasa con ellas?

SETI@Home es una iniciativa de computación distribuida que analiza señales de radio para detectar señales de inteligencia extraterrestre. Depende de voluntarios que utilizan sus propios ordenadores para descargar y la analizar datos del Radiotelescopio de Arecibo en Puerto Rico usando el software a medida disponible en el sitio web de SETI@Home.

BOINC ejecutando SETI@Home © Crédito: Keng Susumpow

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Relaciones beneficiosas

Artículo publicado por Rachel Ehrenberg el 25 de agosto de 2011 en Science News

Las poblaciones modernas adquirieron importante ADN del sistema inmunológico a partir de antiguas relaciones entre especies.

La promiscuidad puede exponerte a las enfermedades, pero, al menos en el curso de la evolución humana, puede ayudar a luchar contra ellas. Una nueva investigación sugiere que hace miles de años los seres humanos adquirieron importantes genes del sistema inmune a través de relaciones con algunos de nuestros primos homínidos extintos, los Neandertales y Denisovanos. Estos coqueteos pudieron haber permitido a los humanos modernos sobrevivir en regiones donde los agentes patógenos desconocidos podrían haber acabado con ellos.

Réplica de Neandertal © Crédito JacobEnos

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Las experiencias cercanas a la muerte encuentran ahora explicación científica

Artículo publicado por Charles Q. Choi el 12 de septiembre de 2011 en Scientific American

Ver tu vida pasar ante tus ojos y la luz al final del túnel, puede explicarse mediante una nueva investigación sobre un funcionamiento anormal de la dopamina y el flujo oxígeno.

Las experiencias cercanas a la muerte se consideran a menudo como fenómenos místicos, pero una investigación revela explicaciones científicas para prácticamente la totalidad de sus características comunes. Los detalles de lo que sucede en las experiencias cercanas a la muerte son ahora ampliamente conocidas, una sensación de estar muerto, la sensación de que el “alma” ha dejado el cuerpo, un viaje hacia una luz brillante, y una partida a otra realidad donde el amor y la felicidad lo abarcan todo.

Light At The End © by kiwanja

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Cincuenta nuevos exoplanetas descubiertos por HARPS

Artículo publicado el 12 de septiembre de 2011 en la web de ESO

Astrónomos anunciaron hoy que, usando el mundialmente reconocido buscador de planetas de ESO, HARPS, pudieron obtener un enorme botín de más de 50 nuevos exoplanetas, entre ellos 16 súper-Tierras, una de las cuales orbita en el borde de la zona habitable de su estrella. Tras el estudio de las propiedades de todos los planetas encontrados hasta ahora por HARPS, el equipo comprobó que alrededor del 40% de las estrellas similares al Sol tienen al menos un planeta más liviano que Saturno.

El espectrógrafo HARPS, instalado en el telescopio de 3,6 metros en el Observatorio La Silla, en la Región de Coquimbo en Chile, es el buscador de planetas con más éxito del mundo. El equipo de HARPS, dirigido por Michel Mayor (Universidad de Ginebra, Suiza), anunció hoy el descubrimiento de más de 50 nuevos exoplanetas que orbitan estrellas cercanas, incluyendo dieciséis súper-Tierras. Este es el mayor número de exoplanetas anunciados simultáneamente. Estos nuevos hallazgos fueron presentados en una conferencia sobre Sistemas Solares Extremos que reúne a 350 expertos en exoplanetas en Wyoming, Estados Unidos.

Exoplaneta

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La masa de los neutrinos explicada en 60 segundos.

Artículo publicado por Gary Feldman en septiembre de 2008 en  Symmetry magazine

Las masas de los neutrinos son muy difíciles de medir. Mientras que sabemos con precisión la masa del electrón, tenemos poca información acerca de la masa de su compañera neutra, el neutrino electrónico. Lo mismo ocurre con el neutrino muónico y el neutrino tau.

Durante mucho tiempo los científicos pensaron que los neutrinos tenían masa nula. Pero los experimentos revelaron que los tres tipos de neutrinos podían transformarse entre sí, un proceso denominado oscilación de neutrinos. Y de acuerdo con la teoría cuántica, esto es sólo posible si los neutrinos tienen masa. Observaciones cosmológicas y experimentos en el laboratorio indican que las masas de los tres tipos de neutrinos deben ser extremadamente pequeñas: el electrón, la partícula cargada más ligera, es al menos un millón de veces más pesada que cualquiera de los tres tipos de neutrino.

Masas de los neutrinos © por Sandbox Studio

Los físicos piensan que el origen de la masa de los neutrinos está estrechamente relacionado con procesos subatómicos que tuvieron lugar poco despues del big bang. La determinación de las masas de los neutrinos es un primer paso para conocer dichos procesos.

Hasta ahora, los experimentos de oscilaciones de neutrinos han proporcionado información de la diferencia de masa entre los diferentes tipos de neutrinos. Futuros experimentos con intensos haces de neutrinos producidos en aceleradores, que recorrerán al menos 500 millas a través de la tierra, nos dirán cuál es la masa de los tres tipos de neutrino.


Autor: Gary Feldman
Fecha original: septiembre 2008
Enlace original

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Arquitectura de ordenador recreada en un dispositivo cuántico

Artículo publicado por Hamish Johnston el 1 de septiembre de 2011 en physicsworld.com

Físicos de California afirman ser los primeros en implementar una versión cuántica de la arquitectura “Von Neumann” que se encuentra en los ordenadores personales. Basándose en circuitos superconductores integrados en un solo chip, el nuevo dispositivo se ha utilizado para llevar a cabo dos importantes algoritmos de computación cuántica. La arquitectura Von Neumann convencional incluye una unidad de procesamiento central (CPU) unida a una memoria que contiene tanto datos como instrucciones.

Las computadoras cuánticas, que aprovechan los fenómenos puramente cuánticos tales como la superposición y el entrelazamiento, en principio deberían ser capaces de superar el rendimiento de los ordenadores clásicos en ciertas tareas. Sin embargo, la construcción de un ordenador cuántico práctico sigue siendo un reto, debido a que los estados cuánticos que emplean estos sistemas son difíciles de controlar y se destruyen fácilmente.

Von Neumann-Oppenheimer © by Revolweb

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Estrellas jóvenes posan para las cámaras

Artículo publicado el 7 de septiembre de 2011 en la web de ESO

El Telescopio de Nueva Tecnología (NTT) de ESO en el Observatorio La Silla, en Chile, obtuvo esta impresionante imagen del cúmulo abierto NGC 2100. Este cúmulo de estrellas brillantes tiene alrededor de 15 millones de años de edad y está ubicado en la Gran Nube de Magallanes, una galaxia vecina a la Vía Láctea. El cúmulo está rodeado de gas brillante proveniente de la cercana Nebulosa de la Tarántula.

Los observadores suelen pasar por alto NGC 2100 debido a su proximidad a la impresionante Nebulosa de la Tarántula y al súper cúmulo de estrellas RMC 136. El gas incandescente de la Nebulosa de la Tarántula intenta robar la atención en esta imagen –los colores brillantes corresponden a las partes exteriores de la nebulosa. Esta nueva imagen fue creada a partir de exposiciones realizadas a través de varios filtros de diferentes colores con el instrumento EMMI en el Telescopio de Nueva Tecnología de ESO en el Observatorio La Silla, en la Región de Coquimbo en Chile. Las estrellas aparecen con sus colores naturales, mientras que la luz del hidrógeno ionizado (en rojo) y el oxígeno (en azul) está superpuesta.

Cúmulo estelar NGC2100 © Crédito ESO

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LRO ofrece las vistas más nítidas de los lugares de alunizaje de Apollo

Artículo publicado el 6 de septiembre de 2011 en la web de NASA

El Orbitador de Reconocimiento Lunar (Lunar Reconnaissance Orbiter – LRO) capturó las imágenes más nítidas jamás tomadas desde el espacio de los lugares de alunizaje de Apollo XII, XIV y XVII. Las imágenes muestran las vueltas y revueltas de los caminos que se formaron cuando los astronautas exploraron la superficie lunar.

En el sitio del Apollo XVII, los caminos dejados por el róver lunar son claramente visibles, junto con los últimos caminos a pie dejados en la Luna. Las imágenes también muestran dónde colocaron los astronautas algunos de los instrumentos científicos que proporcionaron una primera visión del entorno y el interior de la Luna.

Lugar de alunizaje de Apollo por LRO © Crédito NASA

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Experimentos demuestran que la gravedad no es un fenómeno emergente

Artículo publicado el 24 de agosto de 2011 en The Physics ArXiv Blog

La forma en que la gravedad afecta a las partículas cuánticas demuestra que no puede ser un fenómeno emergente.

Una de las ideas más interesantes de la física moderna es que la gravedad no es una fuerza tradicional, al igual que las fuerzas electromagnéticas o nucleares. Por el contrario, es un fenómeno emergente que simplemente tiene el aspecto de una fuerza tradicional.

Spacetime Continuum © Crédito: Kevin Krejci

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El cometa Elenin no representa una amenaza para la Tierra

Artículo publicado el 16 de agosto de 2011 en la web del JPL

A menudo, se describe a los cometas, en el cine y la televisión, como portadores de malos presagios, pero la mayoría no representan una amenaza para la Tierra. El cometa Elenin, el último cometa en visitar el interior de nuestro Sistema Solar, no es una excepción. Elenin pasará a unos 35 millones de kilómetros de la Tierra durante su máximo acercamiento el 16 de octubre de 2011.

También conocido por su nombre astronómico C/2010 X1, el cometa se detectó por primera vez el 10 de diciembre de 2010 por Leonid Elenin, un observador en Lyubertsy, Rusia, que hizo el descubrimiento “a distancia” usando un observatorio de Nuevo México. En ese momento, Elenin estaba a unos 647 millones de kilómetros de la Tierra. Desde su descubrimiento, el cometa ha Elenin – como todos los cometas – se ha acercado a la vecindad de la Tierra, conforme se aproxima a su perihelio, el punto más cercano al Sol.

Ruta del cometa Elenin

Ruta del cometa Elenin © Crédito: NASA/JPL

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