Un tercio de estrellas similares al Sol puede tener planetas terrestres en la zona habitable

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Artículo publicado el 27 de septiembre de 2011 en The Physics ArXiv Blog

Los astrónomos han calculado la probabilidad de encontrar planetas como la Tierra alrededor de otras estrellas utilizando los últimos datos de la misión Kepler.

El observatorio orbital Kepler está especialmente diseñado para encontrar planetas como la Tierra alrededor de estrellas cercanas.

A principios de este año, el equipo de Kepler publicó datos de los primeros 136 días de la misión y han resultado ser un auténtico premio gordo. En ese momento Kepler observaba unas 150 000 estrellas objetivo y encontró pruebas de 1235 exoplanetas potenciales. Ése es un buen botín.

Campo de visión de Kepler © by shammond42


Desde entonces, la mayor parte de trabajos sobre esta base de datos han sido identificar las características de todos estos exoplanetas. Pero una base de datos tan grande también permite un análisis estadístico, a partir del cual se pueden realizar distintas proyecciones.

Hoy, Wesley Traub del Instituto Tecnológico de California en Pasadena, revela los resultados de uno de tales estudios. Traub se ha centrado sólo las estrellas que son más similares al Sol, es decir, las que tienen la clasificación F, G o K, y resultó que a menudo tienen varios tipos de planetas.

Los resultados son fáciles de enunciar. Traub dice que los planetas de tamaño medio tienen la misma probabilidad de ser encontrados alrededor de estrellas débiles como de otras más brillantes. Por el contrario, los planetas mucho más pequeños aparecen alrededor de estrellas débiles. Eso es casi seguro ya que Kepler tiene más dificultad para observar los planetas pequeños.

También es más fácil que Kepler vea los planetas que están más cerca de sus estrellas, ya que busca minúsculos cambios en el brillo que causan estos tránsitos. Por esto es por lo que casi un tercio de todas las detecciones de Kepler orbitan su estrella en menos de 42 días. En su mayor parte, estos planetas orbitan demasiado cerca para estar en la zona habitable.

Lo que interesa a la mayoría de astrónomos es cuántos exoplanetas orbitan a una distancia mayor, dentro de la zona habitable. La mayor parte de estos planetas está demasiado lejos de sus estrellas para que Kepler los haya captado. Pero Traub dice que su análisis de datos proporciona una manera de calcular cuántos debería haber.

Esto se debe a que ha encontrado una ley exponencial que describe el número medio de planetas en cada estrella con un período orbital dado. Así que todo lo que tiene que hacer es asumir un período orbital más largo, equivalente a estar en la zona habitable, para averiguar cuántos planetas debe haber a esta distancia.

Aquí está la respuesta: “Se prevé que alrededor de un tercio de las estrellas FGK tienen al menos un planeta terrestre en la zona habitable”, dice.

Así que, mediante esta medida, hay un montón de otras Tierras ahí afuera.


Artículo de Referencia: arxiv.org/abs/1109.4682: Terrestrial, Habitable-Zone Exoplanet Frequency from Kepler

Fecha Original: 27 de septiembre de 2011
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