La búsqueda de unas extrañas partículas cuánticas puede haber encontrado oro

Artículo publicado por Eugene Samuel Reich el 28 de febrero de 2012 en Nature News

Las pruebas de los esquivos fermiones de Majorana generan posibilidades para los computadores cuánticos.

Entrar en la charla del pionero en nanociencia Leo Kouwenhoven, en la reunión de marzo de la Sociedad Física Americana en Boston, Massachusetts, era como tratar de subirse en un vagón de metro en hora punta. Los rumores en los pasillos eran que el grupo de Kouwenhoven, con sede en la Universidad Tecnológica de Delft en los Países Bajos, podrían haber vencido a varios equipos competidores de física del estado sólido – y a la comunidad de físicos de alta energía – en un objetivo buscado desde hace tiempo, la detección de fermiones de Majorana, unas misteriosas partículas mecánico-cuánticas que pueden tener aplicaciones en la computación cuántica.

Kouwenhoven no defraudó. “¿Hemos visto fermiones de Majorana? Diría que la respuesta es un sí prudente”, concluyó al final de una presentación repleta de datos.

Ettore Majorana

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El ITER esquiva el problema de los cables superconductores

Artículo publicado por Daniel Cleryon el 27 de febrero de 2012 en Science News

Parece que se ha resuelto un obstáculo potencial que amenazaba con retrasar la construcción del enorme reactor de fusión ITER – un proyecto internacional con sede en Cadarache, Francia. Las pruebas del año pasado, sobre muestras de cable superconductor en los imanes de la instalación, indicaban que el cable duraría apenas una décima parte del tiempo requerido. Esto desató una carrera por descubrir el problema e identificar una nueva configuración del cableado que funcionase. Recientes pruebas en una instalación de campos magnéticos de alta potencia en Suiza demostraron que los ingenieros habían tenido éxito. “Ésto demuestra claramente que hay una solución que funciona”, dice Neil Mitchell, director de la división de imanes del ITER.

Mantener en su sitio el plasma de 150 millones de grados Celsius en el corazón de la máquina requiere de enormes y potentes electroimanes hechos de cables superconductores. Los cables que fallaron el año pasado estaban fabricados con niobio-estaño y estaban destinados al solenoide central – una espiral en el mismo centro de la máquina que actúa para crear una corriente de plasma alrededor del reactor en forma de rosquilla. El solenoide requerirá casi 36 kilómetros de cable superconductor y, una vez completo, pesará casi 1000 toneladas.

Modelo de reactor de fusión by Moe_

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La galaxia puede tener una multitud de ‘planetas nómadas’

Artículo publicado por Andy Freeberg el 23 de febrero de 2012 en la Universidad de Stanford

Los planetas nómadas no orbitan estrellas, pero pueden transportar vida bacteriana, dicen los investigadores del Instituto Kavli.

Nuestra galaxia puede estar inundada de planetas sin hogar, vagando por el espacio en lugar de orbitando una estrella.

De hecho, puede haber más de 100 000 veces más “planetas nómadas” que estrellas en la Vía Láctea, de acuerdo con un nuevo estudio realizado por investigadores del Instituto Kavli para Astrofísica y Cosmología (KIPAC), un instituto conjunto de la Universidad de Stanford y el Laboratorio Nacional del Acelerador SLAC.

Si las observaciones confirman la estimación, esta nueva clase de objeto celeste afectará a las actuales teorías de formación planetaria, y podría cambiar nuestra comprensión del origen y abundancia de vida.

Planeta nómada © Greg Stewart / SLAC National Accelerator Laboratory

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La mente probabilística

Artículo publicado por Laura Saunders el 8 de octubre de 2011 en Science News

El cerebro humano evolucionó para tratar con las dudas.

Los seres humanos vivimos en un mundo de incertidumbres. Una sombra en el camino puede ser la de un amigo o la de un atracador. Si pisas a fondo el acelerador puede que acabes bajo las ruedas del tren en el paso a nivel o puede que no. Las sobras de la semana pasada del pollo kung pao nos pueden dar otra noche de degustación deliciosa o un fuerte dolor de tripa.

Los míseros sentidos humanos no pueden captar siempre qué es real y lo que no. Aunque, por fortuna, el cerebro humano es muy bueno haciendo apuestas. Gracias al aprovechamiento intuitivo de las probabilidades, el cerebro puede manejar información imperfecta con aplomo.

“En vez de tratar de dar con la respuesta a una pregunta, el cerebro intenta encontrar la probabilidad de que esa respuesta sea correcta”, declara Alexandre Pouget de la Universidad de Rochester, en Nueva York y de la Universidad de Ginebra en Suiza. El rango de posibles resultados guía los actos corporales.

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Obtienen la mejor medida hasta la fecha de la masa del bosón W

Artículo publicado el 24 de febrero de 2012 en CPAN

El experimento CDF (Collider Detector at Fermilab) del acelerador Tevatron en EEUU ha obtenido la medición más precisa obtenida hasta ahora de la masa del bosón W. La medida también se muestra acorde con los límites de masa del bosón de Higgs. En este experimento participan el Instituto de Física de Cantabria, el Instituto de Física de Altas Energías de Barcelona y el CIEMAT.

Los científicos de la colaboración CDF, con participación del Instituto de Física de Cantabria (IFCA, CSIC-Universidad de Cantabria), el Centro de Investigaciones Energéticas, Medioambientales y Tecnológicas (CIEMAT)  y el Instituto de Física de Altas Energías (IFAE), han dado a conocer la medición más precisa obtenida hasta la fecha de la masa del bosón W, basada en datos recopilados en el acelerador Tevatron en Fermilab (EE.UU.). La precisión de esta medida supera todas las mediciones anteriores juntas y restringe el espacio en el que la partícula de Higgs debe residir de acuerdo con el Modelo Estándar, el marco teórico que describe todas las partículas subatómicas y las fuerzas conocidas.

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Entrevista a Caren Hagner: El error de OPERA en los neutrinos superlumínicos

Gracias a Francis he tenido noticia de una entrevista realizada a Caren Hagner, líder de la sección alemana del Proyecto OPERA que tanto revuelo ha causado con los neutrinos superlumínicos. La entrevista es breve, pero aclara algunos puntos interesantes y marca la hoja de ruta a seguir para los próximos meses.

La traducción se publica en Amazings.es donde también podéis ver un resumen general muy valioso sobre qué ha pasado con los errores de OPERA.

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Spitzer encuentra buckybolas sólidas en el espacio

Artículo publicado el 22 de febrero de 2012 en JPL

Los astrónomos que usan datos procedentes del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA han descubierto, por primera vez, buckybolas en  forma sólida en el espacio. Antes de este descubrimiento, se habían hallado en el cosmos las microscópicas esferas de carbono sólo en forma gaseosa.

Formalmente conocidas como buckminsterfullerenos, las buckybolas toman su nombre por su semejanza a las cúpulas geodésicas del fallecido arquitecto Buckminster Fuller. Están compuestas de 60 átomos de carbono ordenados en forma de esfera hueca, como una pelota de fútbol. Su inusual estructura hace que sean candidatos ideales para aplicaciones eléctricas y químicas en la Tierra, incluyendo materiales superconductores, medicinas, purificación de agua y blindaje.

Buckybola © by James Nash (aka Cirrus)

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El número 2 de la revista Amazings en marcha

Pues sí, casi impensable, ¿verdad? Que en los tiempos que corren, cuatro chalados decidan hacer una revista de divulgación científica, casi 100 páginas de ciencia en español de la mejor calidad, sin publicidad, y que además sea un éxito es para sorprenderse. O tal vez no, tal vez simplemente cubre un hueco demandado por los lectores y al que otros medios no han sabido responder de la forma que el público solicitaba.

El primer ejemplar ha sido todo un éxito superando las previsiones que se tenían. Dado que no se realizan re-ediciones de la revista, mejor resérvalo ya y que no te pase como a aquellos que se quedaron sin el primer ejemplar impreso, aunque con este número 2, puedes solicitar una edición en PDF del primer número y disfrutarlo en tu lector favorito.

Portada Amazings #2 © Crédito imagen Carla Isabel Ribeiro.

Los temas a tratar en el segundo ejemplar son:

Profecías estelares, por Paco Bellido.
¡Estos médicos están locos!, por Julián Palacios.
La vida secreta de los números, por José A. Prado-Bassas
Virus jugando al escondite en nuestro interior, por Esther Samper.
Por qué le gusta la armonía a tu cerebro, por Almudena M. Castro.
Avances en genética, por Pere Estupinyà.
Energía negra: la energía del futuro, por Miguel Santander.
¿Cómo maneja el cerebro la información?, por Xurxo Mariño.
Extinciones masivas y rayos cósmicos, por Antonio José Osuna.
Códigos secretos y criptografía: la máquina Enigma en España, por Arturo Quirantes.

¡Ánimo y a reservar vuestras copias!

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Descubren que los planetas ‘gemelos’ de la Tierra pueden ser muy diferentes

Artículo publicado el 23 de febrero de 2012 en la web del IAC

Un equipo internacional en el que ha participado el IAC descubre que las composiciones químicas de los planetas tipo terrestre pueden ser muy distintas a la de la Tierra.

Poder determinar las abundancias químicas en la formación de sistemas planetarios constituye la clave para identificar los planetas con alguna posibilidad de que exista vida.

Cada vez que se hace público el descubrimiento de algún planeta extrasolar similar a la Tierra, vuelve a aparecer la expectativa de la posibilidad de vida extraterrestre. Sin embargo,  estos gemelos de la Tierra no siempre son tan parecidos al planeta azul. Un equipo internacional con participación del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) ha descubierto que la estructura química de los planetas de tipo terrestre puede ser muy diferente de la composición básica de la Tierra, lo que tendría un gran impacto en la existencia y la formación de las biosferas.

Exoplanetas © by fdecomite

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Los axiones podrían resolver el problema del litio

Artículo publicado por Jon Cartwright el 15 de febrero de 2012 en physicsworld.com

Durante más de una década, los científicos han sido conscientes de que la teoría que se usa para explicar cómo se crearon los elementos más ligeros, sobrestima la cantidad global de litio-7 en el universo. Ahora, unos físicos de Estados Unidos creen que la respuesta al conocido como problema del litio podría estar en una hipotética partículas conocida como axión – aunque muchos no están convencidos.

La teoría se conoce como nucleosíntesis del Big Bang y describe una etapa inicial en la evolución del universo cuando, a temperaturas de miles de grados, protones y neutrones empezaron a ensamblarse en núcleos atómicos y a formar los primeros elementos ligeros: deuterio, junto con isótopos de helio y litio. Conforme descendieron las temperaturas, la nucleosíntesis finalizó y finalmente los electrones empezaron a añadirse a los núcleos durante un periodo conocido como recombinación. En esta época, los fotones dejaron de dispersarse a partir de las partículas cargadas y el universo se hizo transparente.

big bang © by { pranav }

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Se encuentran errores en las medidas de los neutrinos superlumínicos

Artículo publicado por Eugene Samuel Reich el 22 de febrero de 2012 en Nature News

Descubiertas dos posibles fuentes de error.

La colaboración OPERA, que saltó a los titulares en septiembre con la afirmación revolucionaria de que había medido unos neutrinos viajando más rápido que la velocidad de la luz, ha identificado dos posibles fuentes de error en su experimento. De ser cierto, su resultado habría violado la Teoría de la Relatividad Especial de Einstein, una piedra angular de la física moderna.

OPERA había recopilado datos que sugerían que los neutrinos generados en el CERN, cerca de Ginebra, y enviados a 730 km a los detectores del Laboratorio Nacional Gran Sasso, llegaban 60 nanosegundos antes de lo que un haz de luz necesitaría para viajar la misma distancia. Muchos físicos eran escépticos, pero la medida parecía realizada cuidadosamente y alcanzaba un nivel estadísticamente significativo.

Neutrinos en una cámara de burbujas © Crédito: Argonne National Laboratory

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Hubble revela una nueva clase de planeta extrasolar

Artículo publicado el 21 de febrero de 2012 en Hubble News

Observaciones realizadas con el Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA han dado con una nueva clase de planeta, un mundo acuoso envuelto por una gruesa y vaporosa atmósfera. Es menor que Urano, pero mayor que la Tierra.

Un equipo internacional de astrónomos, dirigidos por Zachory Berta del Centro Harvard-Smithsonian para Astrofísica (CfA), realizó las observaciones del planeta GJ 1214b.

“GJ 1214b es distinto a cualquier otra planeta que conozcamos”, dice Berta. “Una gran cantidad de su masa está compuesta de agua”.

Exoplaneta GJ 1214b © by Crédito: NASA, ESA, y D. Aguilar

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Se predice la existencia de cristales temporales

Artículo publicado el 16 de febrero de 2012 en The Physics Arvix Blog

Si existen cristales en dimensiones espaciales, entonces deberían existir en la dimensión del tiempo también, dice un físico ganador del Nobel.

Una de las ideas más potentes de la física moderna es que el universo está gobernado por la simetría. Ésta es la idea de que ciertas propiedades de un sistema no cambian cuando pasa por una transformación de algún tipo.

Por ejemplo, si un sistema se comporta de la misma manera sin importar su orientación o movimiento en el espacio, debe obedecer la ley de conservación del momento.

Cristales © by Velo Steve

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Los planes del CERN para un año de física aún más intenso en el LHC

Artículo publicado por Amy Dusto el 13 de febrero de 2012 en Symmetry Breaking

Los científicos del CERN empezarán a hacer funcionar el Gran Colisionador de Hadrones a más energía que nunca cuando termine la parada técnica invernal a mediados de marzo, según anunció hoy el laboratorio en un  comunicado de prensa.

Los científicos y la dirección del CERN tomaron la decisión de aumentar la energía del LHC de 7 a 8 TeV tras una reunión en Chamonix, Francia, que ha durado una semana.

LHC © by µµ

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Planck un paso más cerca de los planos cósmicos

Artículo publicado el 13 de febrero de 2012 en ESA

La misión Planck de la ESA ha revelado que nuestra galaxia contiene islas anteriormente desconocidas de gas frío y una misteriosa bruma de microondas. Estos resultados dan a los científicos un nuevo tesoro donde mirar y los deja un paso más cerca de desvelar los planos de la estructura cósmica.

Los nuevos resultados se presentan esta semana en una conferencia internacional en Bolonia, Italia, donde astrónomos de todo el mundo debaten los resultados intermedios de la misión.

Estos resultados incluyen el primer mapa de monóxido de carbono que cubre todo el cielo. El monóxido de carbono es un constituyente de las nubes frías que pueblan la Vía Láctea y otras galaxias. Principalmente compuestas de moléculas de hidrógeno, estas nubes proporcionan la reserva a partir de la cual nacen las estrellas.

Monóxido de carbono por Planck © Crédito: ESA

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¿Cuál es tu libro de ci-fi favorito? ¿Por qué?

Hoy me he levantado con estas dos preguntas en mi Twitter, realizadas por @dnazproject (Del Naranja Al Azul) y que me han hecho pensar un rato.

Normalmente, cuando uno ha leído una cantidad respetable de libros a lo largo de una cantidad igualmente respetable de años, este tipo de preguntas resultan incómodas. En la mayoría de ocasiones nos es difícil decidir un título como “el mejor”, y mucho más difícil sería dar una respuesta razonada, ya que es más una cuestión subjetiva, de sentimientos y situaciones puntuales, que algo objetivo.

Me encontraba, dándole vueltas a la cabeza sobre los libros de ci-fi más destacados que había leído. Mirando mis estanterías podía ver libros de Clark, Verne, Dick, Asimov, Lem, Maupassant, Lovecraft etc. Veía la saga Fundación, Dune, La Naranja Mecánica, El Rayo Verde y tantos otros libros que me hicieron pasar grandes momentos.

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El supercontinente Amasia se posicionará en el Polo Norte

Artículo publicado por Kerri Smith el 8 de febrero de 2012 en Nature News

El próximo supercontinente se formará en el Océano Ártico.

Dentro de 50 a 200 millones de años, todos los actuales continentes de la Tierra se verán empujados a una única masa de tierra alrededor del Polo Norte. Ésta es la conclusión de un esfuerzo1 por modelar el lento movimiento de los continentes a lo largo de las próximas decenas de millones de años.

El último supercontinente, Pangea, se formó hace 300 millones de años, cuando todas las masas terrestres se agruparon en torno al ecuador, centradas en lo que ahora se conoce como África Occidental. Tras observar la geología de cadenas montañosas de todo el mundo, los geólogos han asumido que el próximo supercontinente se formaría en el mismo lugar que Pangea, cerrando el Océano Atlántico como un acordeón, o en el otro extremo del mundo, en mitad del actual Océano Pacífico.

Amasia © Crédito: Mitchell et al. Nature

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¿Qué es el valor sigma?

Artículo publicado por David L. Chandler el 9 de febrero de 2012 en MIT News

¿Cómo saber cuándo es significativo un nuevo hallazgo? El valor sigma puede decírtelo – pero cuidado con los peces muertos.

Es una cuestión que surge con virtualmente cada gran nuevo hallazgo en ciencia o medicina: ¿Qué hace que un resultado sea lo bastante fiable como para tomarse en serio? La respuesta tiene que ver con su significado estadístico – pero también con los juicios sobre qué estándares tienen sentido en una situación dada.

La unidad de medida que se ofrece normalmente cuando se habla de significado estadístico es la desviación estándar, expresada con la letra griega minúscula sigma (σ). El término se refiere a la cantidad de variabilidad en un conjunto de datos dado: si los datos apuntan todos a una zona conjunta o están muy dispersos.

Distribución normal

Distribución normal

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En busca de los azúcares que originaron la vida

Artículo publicado el 8 de febrero de 2012 en SINC

Un grupo de la Universidad del País Vasco (UPV/EHU) ha conseguido aislar y caracterizar un azúcar en fase gas por primera vez en la historia. Los azúcares tienen un enorme interés bioquímico debido a la importancia y diversidad de las funciones que desempeñan: sirven de almacenes de energía y son el combustible de varios sistemas biológicos; forman parte del ADN y del ácido ribonucleico (ARN) y además juegan un papel clave en los procesos celulares.

Recientemente el interés de los azúcares también se ha acrecentado en la cosmoquímica, más en concreto, en la búsqueda de material fundamental para el origen de la vida en el espacio interestelar. Hallar ese material fundamental ayudaría también a comprender cuál fue el mecanismo del origen de la vida en la Tierra.

El interés de los azúcares también se ha acrecentado en la búsqueda de un material fundamental para el origen de la vida en el espacio interestelar.

Doble Hélice de ADN… hecha de libros © by alvy

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Observado un tipo propuesto de neutrino solar

Artículo publicado por Alexandra Witze el 8 de febrero de 2012 en Science News

Las partículas, buscadas desde hace tiempo, confirman una reacción de fusión que ayuda a dar energía al Sol.

En un esfuerzo técnico, los físicos han observado unos neutrinos de baja energía, buscados desde hace tiempo, que vuelan a toda velocidad desde el Sol. El descubrimiento confirma uno de los posibles primeros pasos en el ciclo de fusión que ayuda a dar energía a la estrella, dice Cristiano Galbiati, físico en la Universidad de Princeton y miembro del gran equipo internacional que informa del descubrimiento en el ejemplar del 3 de febrero de la revista Physical Review Letters.

Las recién encontradas partículas se producen cuando dos protones y un electrón interactúan para crear deuterio, una forma pesada del hidrógeno que ayuda a alimentar la fusión del Sol. Aproximadamente 1 de cada 400 átomos de deuterio en el Sol se crean en esta reacción de protón-electrón-protón, o pep.

The Dynamic Sun © by NASA Goddard Photo and Video

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