Las expectativas de encontrar vida extraterrestre se basan más en el optimismo que en las pruebas

Artículo publicado por Morgan Kelly el 26 de abril de 2012 en la Universidad de Princeton

Recientes descubrimientos de planetas similares a la Tierra en tamaño y proximidad a sus respectivas estrellas han disparado la emoción científica y popular sobre la posibilidad de encontrar también vida similar a la terrestre en esos mundos.

Pero investigadores de la Universidad de Princeton han encontrado que las expectativas de que la vida – desde bacterias a seres inteligentes – se hayan desarrollado, o se desarrollen, de forma similar a la Tierra en otros planetas podría estar basada más en el optimismo que en las evidencias científicas.

Vida © by alejandro_c

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La colaboración CMS descubre su primera partícula nueva

Artículo publicado por Kathryn Grim 1l 27 de abril de 2012 en Symmetry Breaking

Miembros de la colaboración CMS anunciaron el primer descubrimiento de una nueva partícula por parte del experimento.

En un artículo enviado a Physical Review Letters, la colaboración CMS describe la primera observación de un barión neutro Xi_b excitado, una partícula compuesta por tres quarks, incluyendo un quark beauty.

El nuevo barión es una de las muchas partículas compuestas de quarks predichas por la teoría de la cromodinámica cuántica.

“Hemos encontrado una gran parte de estas partículas”, dice el físico de CMS Vincenzo Chiochia, uno de los co-directores de la investigación. “Pero aún quedan por descubrir algunas muy pesadas y estados excitados”.

Los quarks individuales no pueden volar libres por sí mismos: los científicos los encuentran ligados en grupos de tres. La teoría describe las distintas formas en las que deberían conectarse los quarks. También predice la existencia de estados excitados de partículas hechas de quarks.

La primera partícula nueva descubierta por la colaboración ATLAS, anunciada en diciembre de 2011, fue un estado excitado de una partícula compuesta por dos quarks.

Hasta ahora, los físicos sólo habían observado los bariones Xi_b en su estado base. El barión Xi_b excitado es el barión más pesado en ser descubierto en la familia de bariones Xi.

Una partícula se ve excitada cuando tiene una cantidad mayor de energía que su cantidad mínima. Poco después de que las partículas excitadas se formen en las colisiones de partículas tales como las del Gran Colisionados de Hadrones, se desintegran en partículas en su estado base liberando energía en forma de partículas menores.

Los bariones excitados Xi_b se desintegran en partículas de vida larga que puede viajar medio metro desde el punto de la colisión antes de decaer. Esto da a los científicos largas líneas cuando conectan los puntos para encontrar el origen de los productos finales de la desintegración. Hacen todo esto entre la confusión de otras 20 colisiones de partículas que suceden a la vez.

“Encontrar esta partícula es realmente complejo”, dice Chiochia. “Encontrar este complejo decaimiento entre tal lío de eventos nos da confianza en nuestra capacidad para encontrar nuevas partículas en el futuro”.


Autor: Kathryn Grim
Fecha Original: 27 de abril de 2012
Enlace Original

Un cúmulo dentro de otro cúmulo

Artículo publicado el 25 de abril de 2012 en ESO

En esta nueva imagen, obtenida por el Wide Field Imager (instalado en el telescopio de 2,2 metros MPG/ESO, en el Observatorio de La Silla, en Chile), puede verse el cúmulo estelar NGC 6604. A menudo pierde protagonismo debido a su vecina, más prominente: la Nebulosa del Águila (también conocida como Messier 16), que se encuentra relativamente cerca. Pero en los márgenes de esta imagen, que sitúa al cúmulo estelar en un paisaje rodeado de nubes de gas y polvo, puede apreciarse cuán hermoso es este objeto.

NGC 6604 es el brillante grupo que se encuentra hacia la parte superior izquierda de la imagen. Es un joven cúmulo estelar que conforma la parte más densa de una asociación más amplia y extensa que contiene alrededor de cien estrellas brillantes de color azul-blanco. La imagen también muestra la nebulosa asociada al cúmulo — una nube brillante de hidrógeno denominada Sh2-54 — y nubes de polvo.

NGC 6604 y sus alrededores © by European Southern Observatory

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Algunas estrellas pueden capturar planetas vagabundos

Artículo publicado el 17 de abril de 2012 en CfA

Una nueva investigación sugiere que miles de millones de estrellas de nuestra galaxia han capturado planetas vagabundos que en algún momento fueron a la deriva por nuestro espacio interestelar. Los mundos nómadas, que fueron expulsados de los sistemas estelares en los que se formaron, ocasionalmente encuentran una nueva casa en una estrella distinta. Esto podría explicar la existencia de algunos planetas cuya órbita está sorprendentemente lejos de sus estrellas, e incluso la existencia de un sistema planetario doble.

“Las estrellas intercambian planetas de la misma forma que los equipos de béisbol intercambian jugadores”, dice Hagai Perets del Centro Harvard-Smithsonian para Astrofísica.

El estudio, cuyos coautores son Perets y Thijs Kouwenhoven de la Universidad de Pekín en Chima, aparece ene el ejemplar del 20 de abril de la revista The Astrophysical Journal.

Exoplaneta capturado

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La luz se curva por sí misma

Artículo publicado por Jon Cartwright el 19 de abril de 2012 en Science Now

Cualquier estudiante de física sabe que la luz viaja en línea recta. Pero ahora, los investigadores han demostrado que la luz también puede viajar formando una curva, sin necesidad de ninguna influencia externa. El efecto es en realidad una ilusión óptica, aunque los investigadores dicen que podría tener usos prácticos, tales como mover objetos a distancia usando la luz.

Es un fenómeno conocido que la luz se curva. Cuando un rayo de luz pasa del aire al agua, por ejemplo, da un brusco giro: por eso es por lo que un palo introducido en un estanque parece inclinarse hacia la superficie. En el espacio, los rayos de luz que pasan cerca de objetos muy masivos, tales como estrellas, se ven como si viajasen a lo largo de curvas. En cada ejemplo, la curvatura de la luz tiene una causa externa: para el agua es el cambio en una propiedad óptica conocida como índice de refracción, y para las estrellas, es la naturaleza curvada de la gravedad.

Luz curvada © F. Courvoisier y J. M. Dudley

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No tan elemental, mi querido electrón

Artículo publicado por Zeeya Merali el 18 de abril de 2012 en Nature News

La partícula fundamental se “divide” en cuasipartículas, incluyendo el nuevo “orbitón”.

En una hazaña de maestría técnica, los físicos de materia condensada han logrado detectar el esquivo tercer constituyente de un electrón – el “orbitón”. El logro podría ayudar a resolver un antiguo misterio sobre el origen de la superconductividad de alta temperatura, y ser de ayuda para la construcción de computadores cuánticos.

Los electrones aislados no pueden dividirse en componentes mayores, dándoles la designación de partícula fundamental. Pero en la década de 1980, los físicos predijeron que los electrones de una cadena unidimensional de átomos podrían dividirse en tres cuasipartículas: un “holón” que porta la carga del electrón, un “espinón” porta su espín (una propiedad cuántica intrínseca relacionada con el magnetismo) y un “orbitón” que porta su posición1.

Electrón danzante © by Owl Dreams

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¿La primera mujer de Einstein fue coautora en secreto de su artículo de 1905 sobre la Relatividad?

Artículo publicado el 18 de abril de 2012 en The Physics ArXiv Blog

Distintos historiadores han concluido que la primera mujer de Einstein, Mileva, pudo haber contribuido en secreto a su trabajo. Un nuevo análisis busca zanjar el asunto.

A finales de la década de 1980, el físico estadounidense Evan Walker Harris publicó en la revista Physics Today un artículo que sugería que la primera mujer de Einstein, Mileva Maric, fue una coautora no reconocida de su artículo de 1905 sobre la relatividad especial.

La idea generó una considerable controversia en esa época, aunque la mayor parte de físicos e historiadores la han rechazado.

Albert Einstein y Mileva Maric

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Aisladas durante millones de años, las bacterias de una cueva resisten a los antibióticos modernos

Artículo publicado por Ed Yong el 13 de abril de 2012 en Not Exactly Rocket Science

Las cavernas de la Cueva Lechuguilla están entre las más extrañas del planeta. Sus pasadizos, excavados por ácido, se extienden a lo largo de casi 200 kilómetros. Están repletos de un mundo maravilloso de macarrones, globos, láminas y estalactitas oxidadas, y arañas de cristal.

Partes de Lechuguilla han estado aisladas de la superficie durante los últimos 4 a 7 millones de años, y las formas de vida que hay allí – principalmente bacterias y otros microbios – han seguido sus propios caminos evolutivos. Pero Gerry Wright de la Universidad McMaster en Canadá ha encontrado que muchas de las bacterias de la gruta pueden resistir a nuestros antibióticos. Han estado viviendo bajo tierra desde que ha habido humanos modernos, pero pueden defenderse de nuestras armas más potentes. La resistencia a los medicamentos puede que nos esté causando problemas a nosotros ahora, pero para las bacterias, es simplemente una antigua solución a un viejo problema.

Cueva Lechuguilla

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¿Serio golpe a las teorías sobre materia oscura?

Artículo publicado el 18 de abril de 2012 en ESO

Un nuevo estudio detecta la misteriosa ausencia de materia oscura en las vecindades del Sol.

El estudio más preciso hecho hasta el momento sobre los movimientos de las estrellas en la Vía Láctea no ha encontrado evidencias de materia oscura en un amplio espacio alrededor del Sol. De acuerdo con las teorías ampliamente aceptadas, las vecindades del Sol deberían estar repletas de materia oscura, una misteriosa sustancia invisible que solo puede detectarse de manera indirecta por la fuerza gravitatoria que ejerce. Pero, en este nuevo estudio, llevado a cabo en Chile por un equipo de astrónomos, las teorías no coinciden con los hechos observacionales. Esto puede significar que es bastante improbable que los intentos por detectar directamente partículas de materia oscura en la Tierra tengan éxito.

Utilizando, junto con otros telescopios, el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros de ESO, en el Observatorio de La Silla, un equipo ha cartografiado los movimientos de más de 400 estrellas situadas a más de 13 000 años luz del Sol. Con estos nuevos datos han calculado la masa de materia en las vecindades de nuestro Sol, teniendo en cuenta un volumen cuatro veces mayor que el utilizado hasta ahora.

Materia oscura alrededor de la Vía Láctea © Crédito: ESO

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¿Una señal de materia oscura en Fermi?

Artículo publicado por Jester el 17 de abril de 2012 en Résonaances

La búsqueda de materia oscura en los rayos cósmicos es una tarea digna de Sísifo. Una analogía sería buscar una nueva física en el LHC sin saber la función de distribución de partones dentro del protón. Aun así, recientemente hemos sido testigos de varios excesos astrofísicos (positrones en PAMELA, electrones en Fermi) que los teóricos de partículas han reconocido como “materia oscura” y los astrofísicos como “púlsares o alguna otra cosa”, ambos con argumentos igualmente sólidos. El sentimiento es que el descubrimiento inequívoco de materia oscura en rayos cósmicos es imposible, aunque perfectamente podríamos descubrir materia oscura mediante otros medios y luego usar la astrofísica para restringir sus propiedades.

Sin embargo, hay una excepción a esta regla. La tradición dice que sólo la materia oscura puede producir una línea de fotón monocromático; todos los fenómenos cósmicos estándar que conocemos producen un espectro continuo de fotones que normalmente pueden aproximarse bien mediante una ley exponencial. Por otra parte, la línea de rayos gamma puede producirse fácilmente mediante la aniquilación de partículas de materia oscura de escala débil en el centro galáctico. Actualmente, la velocidad media de las partículas de materia oscura de nuestra galaxia es aproximadamente 1/1000 la velocidad de la luz, por tanto están prácticamente en reposo desde el punto de vista de la cinemática relativista. Si dos partículas de materia oscura se encuentran y se aniquilan formando 2 fotones (o un fotón y una partícula neutra adicional) la conservación del momento implica que la energía de los fotones resultantes debe ser igual a la masa de la materia oscura. Por tanto una observación de una línea de rayo gamma desde el centro galáctico se consideraría como la pista decisiva de la presencia de materia oscura, y como bonus nos daría una estimación de la masa de la partícula de materia oscura.

Cielo en Rayos Gamma por Fermi © by NASA Goddard Photo and Video

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