Spitzer observa la luz de una super-Tierra

Artículo publicado el 8 de mayo de 2012 en JPL

El Telescopio Espacial Spitzer de la NASA ha detectado por primera vez la luz que emana de una “super-Tierra” más allá de nuestro Sistema Solar. Aunque el planeta no es habitable, la detección es un paso histórico hacia la búsqueda final de signos de vida en otros planetas.

“Spitzer nos ha sorprendido de nuevo”, dice Bill Danchi, científico del programa Spitzer en las Oficinas Centrales de la NASA en Washington. “La nave es pionera en el estudio de las atmósferas de planetas lejanos y está allanando el camino para que el próximo Telescopio Espacial James Webb de la NASA aplique una técnica similar sobre planetas potencialmente habitables”.

55 Cancri e

55 Cancri e Crédito: NASA/JPL


El planeta, conocido como 55 Cancri e, cae en la categoría de lo que se conoce como super-Tierras, que son más masivas que nuestro mundo pero más ligeras que los planetas gigantes como Neptuno. El planeta tiene aproximadamente el doble de masa que la Tierra. Orbita una estrella brillante, conocida como 55 Cancri, en apenas 18 horas.

Anteriormente, Spitzer y otros telescopios fueron capaces de estudiar el planeta analizando cómo cambiaba la luz de 55 Cancri cuando el planeta pasaba frente a la estrella. En el nuevo estudio, Spitzer midió cuánta luz infrarroja procedía del propio planeta. Los resultados revelan que el planeta probablemente es oscuro, y la cara que mira a su estrella está a más de 2000 Kelvin, lo bastante caliente como para fundir metal.

La nueva información es consistente con una teoría anterior sobre que 55 Cancri e es un mundo acuoso: un núcleo rocoso rodeado por una capa de agua en un estado “supercrítico” donde es tanto líquido como gas, y coronada por una cobertura de vapor.

“Podría ser muy similar a Neptuno, si llevases a Neptuno hacia el Sol y observases cómo hierve su atmósfera”, dice Michaël Gillon de Universidad de Lieja en Bélgica, investigador principal del estudio, que aparece en la revista Astrophysical Journal. El autor principal es Brice-Olivier Demory del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) en Cambridge.

El sistema 55 Cancri está relativamente cerca de la Tierra, a 41 años luz de distancia. Tiene cinco planetas, siendo 55 Cancri e el más cercano a la estrella y fijado por marea, por lo que una de sus caras siempre mira hacia la estrella. Spitzer descubrió que el lado que mira a la estrella está extremadamente caliente, lo que indica que el planeta probablemente no tiene una atmósfera sustancial para llevar el calor de la estrella al lado no iluminado.

El Telescopio Espacial James Webb de la NASA, que tiene previsto su lanzamiento en 2018, probablemente será capaz de aprender aún más cosas sobre la composición del planeta. El telescopio podría usar un método infrarrojo similar al de Spitzer para buscar en otros planetas potencialmente habitables signos de moléculas posiblemente relacionadas con la vida.

“Cuando ideamos Spitzer hace más de 40 años, los exoplanetas ni siquiera se habían descubierto”, dice Michael Werner, científico del proyecto Spitzer en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. “Debido a la excelente construcción de Spitzer, es capaz de adaptarse a este nuevo campo y hacer históricos avances como este”.

En 2005, Spitzer se convirtió en el primer telescopio en detectar luz procedente de un planeta más allá de nuestro Sistema Solar. Para sorpresa de muchos, el observatorio vio la luz infrarroja de un “Júpiter caliente”, un planeta gaseoso mucho mayor que el sólido 55 Cancri e. Desde entonces, otros telescopios, incluyendo a Hubble y Kepler de la NASA, han logrado hazañas similares con gigantes gaseosos usando el mismo método.

En este método, el telescopio observa la estrella cuando el planeta orbita tras ella. Cuando el planeta desaparece de la visión, la luz procedente del sistema estelar se atenúa ligeramente, pero lo suficiente para que los astrónomos puedan determinar cuánta luz procede del propio planeta. Esta información revela la temperatura del planeta y, en algunos casos, sus componentes atmosféricos. La mayor parte de los actuales métodos de búsqueda de planetas obtienen medidas indirectas de un planeta observando sus efectos sobre la estrella.

Durante la misión extendida actual de Spitzer, se tomaron pasos para mejorar su capacidad única de ver exoplanetas, incluyendo a 55 Cancri e. Esos pasos, que incluían cambiar el ciclado de un calentador y usar un instrumento de una forma nueva, llevaron a mejoras en la precisión con la que el telescopio apunta a sus objetivos.


Fecha Original: 8 de mayo de 2012
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Comments (9)

  1. Información Bitacoras.com…

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  2. Averroes

    “El Telescopio Espacial James Webb de la NASA, que tiene previsto su lanzamiento en 2018″

    Eso si que es un autentico agujero negro (de millones de dolares) y lo tenemos aquì en la tierra. :)
    Pues no apostaría ni un solo dolar a que algún día esté en el espacio.

    • Federico

      Yo si apostaría… mucho apostaría.
      Bien la NASA puede cancelar todos sus proyectos e investigaciones… todo menos el James Webb, si hay algo que seguro llegará al espacio cueste lo que cueste es este telescopio.

      Saludos.

      • Dr. Abuse

        Me temo que no. Ya han cancelado otros proyectos. La gente sigue minusvalorando y subestimando la crisis, y va a ser de una devastación y una brutalidad que no tendrá precedentes en la historia inmediata. Es más, yo dudo que la NASA siga existiendo en unos años. Yo ni apostaría por los EEUU, lo más probable es que sigan ahí pero la probabilidad de que no sigan no es tan pequeña como parece.

        Se tendrá que imponer algún tipo de cooperación internacional en muchísimas cosas, justo en el momento en que por primera vez en siglos el mundo se va a desarticular de pedazos.

        • Amigo, la desaparición de la NASA…¡es impensable!

          En cuanto a la Cooperación Internacional, es lo que procede, toda vez que la situación actual no se presta a muchas alegrias para que, un sólo pais, cargue con todos los gastos de Proyectos de elevadas cuantías y que, finalmente, los beneficios obtenidos, son, en realidad, para todos.

          Esperemos que la Ciencia siga su camino y, aunque con recortes, no se paralicen proyectos de vital importancia para el futuro de la Humanidad.

  3. [...] Astronomía, Sondas y Misiones. Puedes seguir cualquier respuesta a esta entrada a través del feed RSS 2.0. Puedes dejar una respuesta, o trackback desde tu propio sitio web. [...]

  4. ¡Nuevos Sistemas Solares! ¡Son tántos!

    Nada debe sorprendernos ya sobre el descubrimiento que periódicamente se vayan haciendo público y descubiertos por uno u otro sistema. El más rentable hasta el momento (por su efectividad) ha sido, sin duda el Telescopio Espacial Spitzer que, fue diseñado y construido precisamente para esa misión que lleva a cabo con tan buenos resultados. Seguramente será el que nos de algunas alegrías cuando sean descubiertas auténticas Tierras fuera de nuestro Sisterma solar.

    Poco a poco y no sin grandes esfuerzos y mucho trabajo, se han ido consigueindo tecnicas de búsqueda que nos van facilitando la localización de otros mundos y, lo más interesante, poder saber de ellos lo más esencial: si están la zona habitable para contener alguna clase de vida.

    Los habrá a a cientos de miles y, con paciencia, daremos con ellos y tendremos localizados un buen número de posibles planetas habitados. El problema que se nos presentará está precisamente en la manera en la que podremos llegar allí, o, si tuvieran vida inteligente, contactar con ellos. La cosa no resultará nada fácil, toda vez que las distancias, al menos de momento, son un muro insalvable.

    Lo más probable sea que, muchos de esos mundos tengan vida rudimentaria, otros estarán en esa fase en la que estuvimos nosotros hace doscientos mil años y, el contacto es altamente omprobable. Los que pudieran estar más avanzados que nosotros, no creo que puedan ser muchos.

    Hay que seguir el esquema que siguió el Universo para que nosotros llegáramos aquí. Primero, las estrllas, en sus hornos nucleares, crearon los materiales precisos, necesarios para la vida. Esos materiales, entre muchos otros, princpipalmente son CARBONO, HIDRÓGENO, OXÍGENO Y NITRÓGENO (CHON) que, están dispersos en las grandes Nebulosas donde se forman los mundos.

    Para que todo eso fuese posible y, al menos aquí en la Tierra pudieran surgior las primeras formas de vida, tuvieron que pasar 10.000 millones de años, y, de la misma manera, también habrá pasado en otros Sistemas solares, en otros mundos, así que, como cada cosa requiere un tiempo determinado (un embarazo son 9 meses), no creo que pululen por ahí civilizaciones “mucho” más avanzadas que la nuestra y, si acaso, estaremos casi al mismo nivel. Si no fuera así, ya lo tendríamos aquí y, que se sepa a ciencia cierta, aquí no ha venido nadie.

    En cuanto al James Webb, a pesar de todos los pesares, lo tendremos en órbita alrededor de la Tierra en unso pocos años y, como el Hubble hizo antes que él, nos dará muchas sorpresas y sus descubrimientos serán motivos de asombro, nos acercará mucho más al Universo que, a pesar de todo lo conseguido hasta el momento, nos guarda muchos secretos que tenemos que desvelar.

    ¿55 Cancri e! Una nueva super-Tierra que, en esta ocasión, está al rojo vivo pero, que tal hallazgo y sus no idóneas condiciones para la vida, no debe, en lo más mínimo, desalentarnos, ya que, no tardando mucho, esas otras Tierras que perseguimos…¡Aparecerán!

    • Adonahi

      apostaría más a la investigación médica que a la espacial, de que nos sirve saber si existen planetas con vida extraterrestre o con condiciones similares al nuestro (que hasta ahora no los hay)a millones de años luz??…acaso conoce el termino “cucharearse datos”?…dudo que muchas de las investigaciones de planetas que están “descubriendo”, sean reales, pero quien tiene las herramientas y los medios para contradecir lo que en realidad se están inventando!!…bah…una “supertierra” que no es como la tierra….

  5. misterT

    En un par de décadas estaremos viendo “bosques” extraterrestres, genial!

    Los místicos tendrán que ofrecer versiones 2.0 (actualizados y revisados) de sus libros sagrados…

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