Cautelosa aprobación de un medicamento para prevenir el VIH

Artículo publicado por Amy Maxmen el 17 de julio de 2012 en Nature News

Los reguladores estadounidenses buscan mitigar los riesgos de una píldora combinada.

Los reguladores estadounidenses dieron un paso hacia lo desconocido esta semana cuando aprobaron el primer medicamento para prevenir la infección del VIH. La comisionada de la Administración de Alimentos y Medicamentos de Estados Unidos (FDA), Margaret Hamburg presentó la píldora, Truvada, como una herramienta para reducir la tasa de infección en los Estados Unidos, donde cada año se diagnostica a 50 000 personas. Pero el medicamento combina bajas dosis de dos agentes anti-retrovirales usados normalmente para tratar la infección, y algunos investigadores temen que su uso en individuos sanos podría tener inaceptables efectos colaterales y dispare el surgimiento de virus resistentes.

Virus VIH

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Un lejano sistema solar

Artículo publicado por Jennifer Chu el 25 de julio de 2012 en MIT News

Los investigadores miden la orientación de un sistema multiplanetario y encuentran que es muy similar a la de nuestro propio Sistema Solar.

Nuestro sistema solar exhibe una configuración notablemente ordenada: los ocho planetas orbitan al Sol de forma muy similar a los corredores en una pista de atletismo, dando vueltas en sus respectivas calles y manteniéndose siempre en el mismo plano de dispersión. Por contra, la mayor parte de exoplanetas descubiertos en los últimos años – particularmente los conocidos como “Júpiter calientes” – habitan en órbitas mucho más excéntricas.

Sistema exoplanetario

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Un pulsar con un hipo tremendo

Artículo publicado el 24 de julio de 2012 en el Instituto Max Planck

Científicos del Max Planck descubrieron una joven y energética estrella de neutrones con una rotación inusualmente irregular.

Los púlsares son enormes balizas cósmicas. Estas compactas estrellas de neutrones rotan alrededor de sus ejes muchas veces por segundo, emitiendo ondas de radio y radiación gamma al espacio. Usango ingeniosos métodos de análisis de datos, los investigadores del Instituto Max Planck para Física Gravitatoria y Radioastronomía, en una colaboración internacional, descubrieron un púlsar de rayos gamma muy especial a partir de los datos obtenidos por el telescopio espacial de rayos gamma Fermi. El púlsar J1838-0537 apenas tiene emisiones de radio, es muy joven y, durante el periodo de observación, experimentó el mayor fallo de rotación jamás observado para un púlsar de rayos gamma.

Púlsar de rayos gamma

Púlsar de rayos gamma Crédito: NASA

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Las razones científicas para un retorno a la Luna

Artículo publicado el 7 de junio de 2012 en The Physics ArXiv Blog

El último aterrizaje controlado sobre la Luna fue en 1976. Ya es hora de volver, y las razones son más convincentes que nunca, defienden los científicos espaciales.

Han pasado 40 años desde que los últimos humanos visitaron la superficie lunar durante la misión Apollo XVII en diciembre de 1972.

De hecho, el último aterrizaje controlado sobre la Luna fue apenas cuatro años más tarde, cuando la misión soviética de retorno de muestras, Luna XXIV, alunizó en julio de 1976.

Apollo 11 Patch © by gregw66

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Medusa artificial creada a partir de células de rata

Artículo publicado por de Yong el 22 de julio de 2012 en Nature News

Una forma de vida creada a partir de ingeniería inversa podría usarse para pruebas de medicamentos.

Los bioingenierios han creado una medusa artificial usando silicona y células musculares procedentes del corazón de una rata. La criatura sintética, conocida como medusoide, tiene el aspecto de una flor con ocho pétalos. Cuando se sitúa en un campo eléctrico, late y nada como sus homólogos vivos.

“Morfológicamente, hemos construido una medusa. Funcionalmente, hemos construido una medusa. Genéticamente, es una rata”, dice Kit Parker, biofísico de la Universidad de Harvard en Cambridge, Massachusetts, que lideró el trabajo. El proyecto se describe en el ejemplar del 22 de julio de la revista Nature Biotechnology1.

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Se afinan nuevos biomarcadores para ayudar en la búsqueda de otras Tierras

Artículo publicado por Ron Cowen el 23 de julio de 2012 en Scientific American

A pesar de la cancelación del telescopio Terrestrial Planet Finder, los astrobiólogos están modelando posibles biomarcadores químicos que podrían usarse para detectar indicadores de vida en nuevos mundos.

Hay grandes expectativas de que en algún momento del próximo año, los astrónomos que usan la nave Kepler de la NASA, anunciarán el descubrimiento que han estado esperando los buscadores de planetas: el primer exoplaneta del tamaño de la Tierra encontrado en una región alrededor de una estrella similar al Sol donde pudiese florecer la vida. Tal exoplaneta casi con toda certeza estará demasiado lejos de la Tierra para poder analizarlo en detalle, no obstante, iniciará una desbocada carrera por la búsqueda de huellas de vida – los compuestos químicos que podrían indicar si un exoplaneta que está en la zona habitable, la región amigable para la vida donde puede sobrevivir el agua líquida, realmente alberga vida.

Exoplaneta

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SETI no encuentra señales de extraterrestres cercanos

Artículo publicado el 31 de mayo de 2012 en The Physics ArXiv Blog

Los astrónomos han completado la primera búsqueda de inteligencia extraterrestre en exoplanetas cercanos usando interferometría de línea base muy larga.

La resolución angular de un telescopio es su capacidad para distinguir pequeños detalles de un objeto lejano. El telescopio espacial Hubble, por ejemplo, tiene una resolución angular de unos 100 miliarcosegundos.

Planetas del sistema Gliese 581 © by NASAblueshift

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¿Por qué la Tierra es tan seca?

Artículo publicado el 17 de julio de 2012 en HubbleSite

Con largas extensiones de océanos, ríos que serpentean a lo largo de cientos de kilómetros y descomunales glaciares cerca de los polos norte y sur, la Tierra no parece tener escasez de agua. Y aun así menos de un uno por ciento de la masa de nuestro planeta se encuentra en el agua, e incluso esta puede haber sido transportada por cometas y asteroides tras la formación inicial de la Tierra.

Los astrónomos están desconcertados por esta carencia de agua en la Tierra. El modelo estándar que explica cómo se formó el Sistema Solar a partir de un disco protoplanetario, un disco giratorio de gas y polvo que rodeaba nuestro Sol hace miles de millones de años, sugiere que nuestro planeta debería ser un mundo acuoso. La Tierra debería haberse formado a partir de material helado en una zona alrededor del Sol donde las temperaturas fuesen lo bastante frías para que el hielo se condensase a partir del disco. Por tanto, la Tierra debería haberse formado a partir de material rico en agua. Entonces, ¿por qué nuestro planeta es comparativamente tan seco?

Agua © by Flavia Mariani

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El detector de materia oscura más sensible restringe la búsqueda de WIMPs

Artículo publicado por Signe Brewster el 20 de julio de 2012 en Symmetry Breaking

La colaboración XENON anunció esta pasada semana que no habían detectado señales de potenciales partículas de materia oscura durante los últimos 13 meses. Sus resultados se usarán para estrechar la búsqueda de las invisibles partículas que los científicos creen que forman la mayor parte de la materia del universo.

La colaboración usó el detector de materia oscura más sensible que existe, XENON100, para su búsqueda. Los científicos informan de que el experimento es ahora 3,5 veces más sensible de lo que era en 2011.

Materia oscura alrededor de la Vía Láctea

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Los físicos resuelven el interrogante de Casimir

Artículo publicado por Hamish Johnston el 18 de julio de 2012 en physicsworld.com

Físicos estadounidenses pueden haber terminado con un debate, que ya dura una década, acerca de cómo debería calcularse la fuerza de Casimir – que afecta a objetos separados por distancias minúsculas – para dos objetos metálicos. Dicen que el conocido como modelo Drude, que trata a los metales como un conjunto de iones positivos y electrones similares a bolas de billar, vence sobre el “modelo de plasma”, que supone que los electrones se mueven en una red fija de iones positivos. Comprender cómo determinar la fuerza podría desempeñar un papel importante en el diseño de máquinas micro y nanométricas.

Efecto Casimir

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Cadena de memes: Libros

Hace unos días, mi buen amigo Sergio Palacios incluía en su blog un post muy interesante. Se trata de realizar una breve lista de al menos 10 libros que hayas leído catalogados bajo ciertos epígrafes. Creo que es una forma tan buena como cualquier otra de dar a conocer libros que nos han marcado de una forma u otra, y de conocer los de otros así que me pongo a ello.

Un libro que cambió mi vida

Ya hablé en su momento de Parque Jurásico y cómo cambió mi vida, llevándome de nuevo al camino de la lectura tras algunos años de abandono. Como decía allí no es un libro especialmente destacable, pero significó para mí abrir de nuevo una puerta cerrada, una puerta a mundos que nunca hubiese conocido de otra manera.

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Las estrellas consiguen aproximar a los átomos

Artículo publicado por Zeeya Merali el 19 de julio de 2012 en Nature News

Se predicen un mecanismo de unión anteriormente desconocido en los campos magnéticos de las enanas blancas.

El magnetismo puede ser el secreto de un sólido matrimonio entre los átomos que se encuentran en las atmósferas de las estrellas. Las simulaciones por ordenador muestran que un tipo anteriormente desconocido de poderoso enlace químico debería inducirse en los feroces campos magnéticos de las estrellas. Si puede reproducir este efecto en el laboratorio, podría aprovecharse la ‘materia magnetizada’ para la computación cuántica.

Campos magnéticos en una estrella de neutrones © by NASA Goddard Photo and Video

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Física para Andrea de Rafael Alemañ

Título: Física para Andrea
Autor: Rafael Alemañ
Editorial: Laetoli
Páginas: 280 páginas
ISBN: 978-84-92422-26-5
Precio: 19 €

Física para Andrea

Un vez más tengo que agradecer a Serafín Senosiáin y a la Editorial Laetoli su generosidad al enviarme este nuevo libro de su colección Dos Culturas. Como es costumbre, un breve repaso del autor:

Rafael Alemañ (Alicante, 1966) es licenciado en Bioquímica por la Universidad de Valencia y en Física fundamental por la UNED. Actualmente es investigador colaborador y doctorando en Ciencia y Tecnología de los Materiales en la Universidad de Elche, Alicante. Es autor de varios libros de divulgación científica, como Grandes metáforas de la física, Tras los secretos del universo, Relatividad para todos, Física para todos y Fronteras de la realidad. Como vemos, no es un recién llegado al mundo de la literatura divulgativa.

Sinopsis:

“Aquí estoy, Andrea, preparado —escribe el autor, físico e investigador en la Universidad de Elche— para afrontar un reto fascinante: llevarte de la mano por las distintas regiones de la ciencia física, con la esperanza de que alguien más se nos una en este viaje. La ciencia es nuestra herramienta mejor y más pulida para comprender el turbulento mundo en que vivimos, y su investigación ha sido una de las principales razones de mi existencia hasta que tú naciste. Cuando tengas edad suficiente, la ciencia te ofrecerá, como a todos, la oportunidad de entregarte a ella y formar parte de un empeño que se extiende más allá de los individuos y de las épocas”.

Pese a esta introducción y el título del libro, salvo que Andrea tenga una extraordinaria capacidad para la física, deberán pasar años hasta que pueda leer con cierto criterio el libro que su padre ha escrito para ella. Este no es un libro de divulgación para niños, ni siquiera para adultos que quieren iniciarse en la física. En apenas 50 páginas nos veremos metidos de lleno en temas como la termodinámica, relatividad especial y general, teoría cuántica, cosmología, teoría del caos e incluso teoría de cuerdas y el inevitable (en estos tiempos) bosón de Higgs por lo que no es un libro que recomiende a alguien con escasos conocimientos de física. El libro es árido y, por momentos, aburrido siendo una especie de libro de texto al que se le han quitado las fórmulas y se le ha dado un toque más literario. Entiendo que hay divulgación a muchos niveles, pero no concibo que un libro de carácter general, como quiere ser este, introduzca conceptos como espacios de Minkowski, diagramas de Feynman, cálculo tensorial u otros aspectos de física y matemáticas avanzadas.

Parece, más bien, un libro escrito para un estudiante de física a quien se intenta explicar lo que ve en los libros de texto de una forma más comprensible ya que las analogías, ejemplos y gráficos usados son los habituales de estos textos. Con esto no quiero decir que se deba tener una sólida base de física y matemáticas para seguir el libro, ya que no hay desarrollos explícitos ni formulación, no obstante se da por hecho que el lector conoce al menos los rudimentos de estas herramientas.

Como no todo iba a ser malo, hay un aspecto que me han parecido muy destacable del libro: la cantidad de anécdotas históricas con las que está salpicado facilitan en cierta medida su lectura y resultan muy interesantes para dar una contextualización a los avances. Siempre he defendido que es básico explicar la ciencia como un continuo acumulativo, no una serie de conocimientos inconexos que ofrecen soluciones parciales a problemas concretos. Alemañ realiza esta labor admirablemente estableciendo un nexo histórico para cada avance, dándole un contexto socio-cultural de la época en la que se desarrolló y, sobre todo, dando respuesta a las preguntas de: ¿Por qué surgió este avance? ¿Qué problemas solucionaba respecto al paradigma anterior? ¿Qué nueva visión del mundo nos ofrece?

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Astrónomos informan de la galaxia espiral más antigua jamás observada

Artículo publicado por Stuart Wolpert el 18 de julio de 2012 en la Universidad de California

Los astrónomos han sido testigos por primera vez de una galaxia espiral en los inicios del universo, miles de millones de años antes de que se formasen otras galaxias espirales. En las conclusiones de las que se informa en el ejemplar del 19 de julio de la revista Nature, los astrónomos dicen que la descubrieron mientras usaban el telescopio espacial Hubble para tomar imágenes de unas 300 galaxias muy lejanas en los inicios del universo y estudiar sus propiedades. Esta lejana galaxia espiral se observa tal como era hace unos tres mil millones de años después del Big Bang, y la luz procedente de esta parte del universo ha estado viajando hacia la Tierra durante unos 10 700 millones de años.

“Conforme retrocedes en el tiempo hacia los inicios del universo, las galaxias tienen un aspecto realmente extraño, grumosas e irregulares, no simétricas”, dice Alice Shapley, profesora asociada de física y astronomía en UCLA, y coautora del estudio. “La enorme mayoría de viejas galaxias tienen el aspecto de accidentes de trenes. Nuestra primera impresión fue, ¿por qué esta es tan diferente, y tan hermosa?”

BX442 © Crédito: UCLA

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Spitzer encuentra un posible exoplaneta más pequeño que la Tierra

Artículo publicado el 18 de julio de 2012 en Spitzer

Los astrónomos que usan el telescopio espacial Spitzer de la NASA han detectado lo que creen que es un planeta de dos tercios el tamaño de la Tierra. El candidato a exoplaneta, conocido como UCF-1.01, se sitúa a apenas 33 años luz de distancia, convirtiéndolo de este modo en el mundo más cercano a nuestro Sistema Solar que es menor que nuestro hogar.

Los exoplanetas orbitan estrellas que se encuentra más allá de nuestro Sol. Solo se ha encontrado hasta el momento un puñado de exoplanetas menores que la Tierra. Spitzer ha realizado estudios de tránsitos sobre exoplanetas conocidos, pero UCF-1.01 es el primero en ser descubierto con el telescopio espacial, apuntando a un posible papel de Spitzer en la ayuda a descubrir mundos del tamaño de la Tierra potencialmente habitables.

UCF-1.01

UCF-1.01

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Científicos producen el material más ligero del mundo

Artículo publicado por Claudia Eulitz el 17 de julio de 2012 en la Universidad de Kiel

Este es el material más ligero del mundo: una red de tubos de carbono poroso que se entrelazan en tres dimensiones a nivel nano y micro. Pesa apenas 0,2 miligramos por centímetro cúbico, siendo por tanto 75 veces más ligero que el poliestireno extruido (Styrofoam), aunque es muy fuerte. Científicos de la Universidad de Kiel (KU) y la Universidad Tecnológica de Hamburgo (TUHH) han nombrado a su creación conjunta “Aerografito”. Los resultados científicos se publicaron como artículo de portada en la revista científica “Advanced Materials” el pasado 3 de julio. Ayer, 17 de julio, se presentó al público.

Aerografito

Aerografito Crédito: TUHH

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¿Los iguales se atraen?

Artículo publicado por Philip Ball el 23 de mayo de 2012 en Nature News

Todo lo que creías saber sobre la electrostática probablemente es incorrecto.

Crea dos esferas de metal cargadas positivamente, acércalas y, ¿qué sucede? Se repelerán entre sí, debido a que las cargas iguales se repelen, ¿no?

Pues no. De acuerdo con el físico John Lekner de la Universidad Victoria de Wellington en Nueva Zelanda, muy probablemente se atraerán, violando la intuición de la física básica. Este resultado en contra de la razón se publica en la revista Proceedings of the Royal Society A1.

Incluso los expertos están sorprendidos. “El fenómeno me era desconocido, pero tras leer el artículo, tiene sentido”, dice el ingeniero químico William Ducker de la Universidad Tecnológica de Virginia (Virginia Tech) en Blacksburg, especialista en la medida de fuerzas entre partículas microscópicas.

Electricidad estática © by tjmwatson

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Un hallazgo clave para la teoría Gaia de la Tierra como organismo vivo

Artículo publicado por Lee Tune el 15 de mayo de 2012 en la Universidad de Maryland

El descubrimiento podría finalmente llevar a una mejor comprensión y predicción del clima.

¿Realmente la Tierra es una especie de organismo vivo gigante como predice la hipótesis Gaia? Un nuevo descubrimiento realizado por la Universidad de Maryland puede proporcionar una clave para responder esta pregunta. Esta clave de azufre podría permitir a los científicos desvelar las hasta ahora ocultas interacciones entre los organismos oceánicos, la atmósfera, y la tierra – interacciones que podrían ofrecer pruebas que apoyen esta famosa teoría.

La hipótesis Gaia – enunciada por primera vez por James Lovelock y Lynn Margulis en la década de 1970 – sostiene que los procesos físicos y biológicos de la Tierra están inextricablemente conectados para formar un sistema auto-regulado y básicamente sensible.

| Las edades de Gaia | © by arquera

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Los agujeros negros pueden producir litio

Artículo publicado por Davide Castelvecchi el 13 de julio de 2012 en APS

Los teóricos predicen que la materia alrededor de algunos agujeros negros puede estar lo bastante caliente como para permitir la fusión nuclear, la cual podría generar litio y aumentar los misterios que rodean al litio en el universo.

La cosmología estándar predice con gran precisión las cantidades de hidrógeno y helio producidas justo tras el Big Bang, pero las predicciones sobre el litio parecen ser demasiado elevadas. En Physical Review Letters, un equipo calcula que cientos de miles de agujeros negros en nuestra galaxia pueden producir también una cantidad sustancial de litio dado que las nubes calientes de materia que los rodea pueden generar fusión nuclear. De ser confirmada por las observaciones, la nueva teoría podría dificultar aún más la explicación de dónde fue todo el litio.

agujero-negro © by JamesBond0071

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Motor de propulsión de antimateria rediseñado usando software del CERN

Artículo publicado el 14 de mayo de 2012 en The Physics ArXiv blog

Las últimas simulaciones demuestran que las toberas magnéticas requeridas para la propulsión de antimateria podrían ser mucho más eficientes de lo que anteriormente se pensaba – y podrían construirse con la tecnología actual.

Haz chocar un trozo de materia con uno de antimateria y se liberará miles de veces más energía que con la misma masa de combustible en un reactor de fisión nuclear, y unas 2000 millones de veces más que quemando el equivalente en hidrocarburos.

Por tanto no es una sorpresa que la antimateria sea el combustible soñado por los aficionados a la ciencia ficción.

El problema, desde luego, es que el suministro de antimateria es bastante escaso, lo que hace que la idea de construir un cohete basado en esta tecnología sea bastante remota.

Viaje espacial en el futuro © by Marxchivist

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