La vida extraterrestre quizá no lo es tanto – Si existe

Artículo publicado por Jason Major el 9 de mayo de 2012 en Universe Today

¿Somos demasiado optimistas en nuestra búsqueda de vida extraterrestre? A pesar del recuento de exoplanetas, super-Tierras y zonas de habitabilidad, la probabilidad de la existencia de vida en cualquier otro lugar del Universo se encuentra todavía en tela de juicio. Hasta la fecha, solo tenemos un ejemplo de la misma. Pero incluso si, de algún modo, existe vida en algún lugar fuera de la Tierra, ¿sería realmente tan diferente?

En un reciente estudio titulado “Bit by Bit: the Darwinian Basis for Life” (“Paso a Paso: la Base Darwiniana de la Vida”) de Gerald Joyce, Profesor de Biología Molecular y Bioquímica en el Instituto de Investigación Scripps en La Jolla (California), debate la naturaleza de la vida tal como la conocemos en relación a los bloques básicos que la constituyen, ADN y ARN,  y cómo su capacidad de transmitir información de su estructura permite separar la simple química de la verdadera biología.

Nebulosa con forma de ADN

Nebulosa con forma de ADN

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WISE descubre millones de agujeros negros

Artículo publicado el 29 de agosto de 2012 en JPL

La misión Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE) de la NASA ha dado con una gran cantidad de nuevos agujeros negros supermasivos y galaxias extremas conocidas como ‘hot DOGs’, o galaxias calientes oscurecidas por el polvo (del inglés Dust-Obscured Galaxies).

Las imágenes procedentes del telescopio han revelado millones de candidatos a agujeros negros polvorientos por todo el universo y, aproximadamente, 1000 objetos con aún más polvo se cree que están entre las galaxias más brillantes jamás encontradas. Estas potentes galaxias, que brillan con fuerza en luz infrarroja, se conocen como DOGs.

Agujeros negros descubierto por WISE

Agujeros negros descubiertos por WISE Crédito: NASA

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El dulce hallazgo de ALMA

Artículo publicado el 29 de agosto de 2012 en ESO

Se encuentran elementos esenciales para la vida alrededor de una estrella joven.

Usando el radiotelescopio ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), un grupo de astrónomos detectó moléculas de azúcar presentes en el gas que rodea a una estrella joven, similar al sol. Esta es la primera vez que se ha descubierto azúcar en el espacio alrededor de una estrella de estas características.

Tal hallazgo demuestra que los elementos esenciales para la vida se encuentran en el momento y lugar adecuados para poder existir en los planetas que se forman alrededor de la estrella.

Moléculas de azúcar en el cosmos

Moleculas de azúcar en el cosmos © Crédito: ESO

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Un par de exoplanetas orbitan a dos estrellas

Artículo publicado por Nadia Drake el 28 de agosto de 2012 en Science News

Los planetas se sitúan en la zona habitable del sistema binario estelar.

Y entonces, aparecieron dos. La nave Kepler ha localizado el primer par de planetas que pasan frente a un sistema binario estelar a lo largo de su órbita. Para añadir un poco de pimienta, el planeta más externo – un potencial mundo similar a Neptuno – habita en la zona adecuada para la vida alrededor de las dos estrellas.

“Recibe aproximadamente un 88 por ciento de la cantidad de energía que recibe la Tiera del Sol”, dice William Welsh de la Universidad Estatal de San Diego, que tiene previsto informar de su hallazgo el 29 de agosto en la reunión de la Unión Astronómica Internacional. “Y es un sistema planetario múltiple. Ya es bastante complicado imaginar cómo tener un planeta en un sistema binario; ahora tenemos dos”.

Exoplaneta circumbinario

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Enanas blancas deforman el espacio y producen ondas gravitatorias

Artículo publicado el 28 de agosto de 2012 en CfA

Las ondas gravitatorias, al igual que el recientemente descubierto bosón de Higgs, son notablemente difíciles de observar. Los científicos detectaron estas ondas por primera vez en el tejido del espacio-tiempo de manera indirecta, usando señales de radio procedentes de un sistema binario de estrella de neutrones-púlsar. El hallazgo, que requirió de una sincronización exquisitamente precisa de las señales de radio, otorgó a sus descubridores el premio Nobel. Ahora, un equipo de astrónomos ha detectado el mismo efecto en longitudes de onda ópticas en un par de estrellas enanas blancas que se eclipsan entre sí.

“Este resultado marca una de las detecciones más claras y convincentes del efecto de las ondas gravitatorias”, dice el miembro del equipo Warren Brown del Smithsonian Astrophysical Observatory (SAO).

Ondas gravitatorias © by NASA Goddard Photo and Video

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Un brillo de rayos gamma que da pistas de la materia oscura

Artículo publicado por Adrian Cho el 27 de julio de 2012 en Science Now

La próxima década será la década de la materia oscura, según afirman algunos científicos, dado que los esfuerzos para detectar este material extraño demostrarán o descartarán las más prometedoras hipótesis acerca de lo que es. Pero los astrónomos puede que hayan detectado señales de materia oscura en el corazón de nuestra propia galaxia, la Vía Láctea, según afirmaron hoy un par de astrofísicos.

Datos recopilados por el telescopio espacial de rayos gamma Fermi de la NASA revelan un exceso de rayos gamma procedentes del centro galáctico, que podrían estar producidos por la aniquilación de partículas de materia oscura entre sí. Kevork Abazajian y Manoj Kaplinghat de la Universidad de California en Irvine, lo recogen en un artículo publicado en el servidor de preimpresión arXiv. “Definitivamente hay una fuente ahí y encaja con la interpretación de que es materia oscura”, afirmó Abazajian. Pero otros investigadores dicen que el exceso pueden ser artefactos por la forma en la que Abazajian y Kaplinghat modelan el flujo de rayos gamma, o quizás pueda generarse a partir de otras fuentes más mundanas.

Rayos gamma en la Vía Láctea Way © by NASA Goddard Photo and Video

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El Observatorio Pierre Auger pone a prueba nuestro conocimiento de las partículas más allá de los límites del LHC

Artículo publicado por Kathryn Jepsen el 27 de agosto de 2012 en Symmetry Breaking

Antes de que los físicos que trabajan con aceleradores puedan declarar el descubrimiento de un bosón de Higgs, o de cualquier otro añadido al zoo de partículas, tienen que demostrar que comprenden las partículas que hacen colisionar.

Los científicos del Observatorio de Rayos Cósmicos Pierre Auger en Argentina pusieron a prueba recientemente la teoría que gobierna el comportamiento de los protones, las partículas que colisionan en el Gran Colisionador de Hadrones. Lo hicieron a energías mucho mayores de lo que pueden alcanzar los aceleradores creados por la humanidad.

Contador de rayos cósmicos © by µµ

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Se genera H2 para células de combustible usando un catalizador barato

Artículo publicado el 23 de agosto de 2012 en la Universidad de Cambridge

Una de las primeras etapas para el desarrollo de la energía renovable en un entorno industrialmente relevante.

Científicos de la Universidad de Cambridge han producido hidrógeno, H2, una fuente de energía renovable, a partir del agua usando un catalizador barato y bajo unas condiciones industrialmente relevantes (usando agua de pH neutro, rodeada por oxígeno atmosférico, O2, y a temperatura ambiente).

fuelcell © by pgegreenenergy

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Neil Armstrong muere a la edad de 82 años

Neil Armstrong

Neil Armstrong Crédito: NASA

Ha sido la noticia de este fin de semana, por lo que seguramente ya todos lo sepáis. Tras una complicación en una operación cardíaca, el pasado 25 de agosto fallecía Neil Armstrong a la edad de 82 años.

Dado que sobran las presentaciones, simplemente sumarnos a las condolencias generales por la pérdida de este hombre. Uno de aquellos que nos permitió empezar a vivir otra era, y soñar con viajar a mundos más allá del nuestro. El sueño sigue vivo. Hasta siempre Neil.

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¿Puede revolucionar el descubrimiento de grafeno en el espacio nuestra visión sobre el espacio-tiempo?

Artículo publicado el 13 de agosto de 2012 en Daily Galaxy

El físico Peter Horava, de la Universidad de California en Berkeley, piensa que el grafeno puede ayudarnos a entender qué fue lo que ocurrió inmediatamente después del Big Bang, así como a conocer también qué es lo que sucede cerca del horizonte de sucesos de los agujeros negros, donde los campos gravitatorios son masivos.

En 2011, un equipo de astrónomos, utilizando el Telescopio Espacial Spitzer, informaron de la primera detección extragaláctica de la molécula de fullereno C70 además de la posible detección de C24 plano (“una pieza de grafeno”) en el espacio. Letizia Stanghellini y Richard Shaw, miembros del equipo del Observatorio Nacional de Astronomía Óptica en Tucson, Arizona, describieron cómo las ondas de choque impulsadas por los vientos de viejas estrellas en nebulosas planetarias pueden ser las responsables de la formación de fullerenos (C60 y c70) además de grafeno (C24 planar).

Grafeno en el espacio

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Las observaciones sugieren múltiples orígenes para las supernovas

Artículo publicado por Gail Gallessich el 23 de agosto de 2012 en UC Newsroom

En el ejemplar del 24 de agosto de la revista Science, los astrónomos demuestran por primera vez que, al menos algunas supernovas termonucleares (Tipo Ia), proceden de una nova recurrente. Los resultados del estudio, dirigido por Ben Dilday, investigador de posdoctorado en física en la UC Santa Barbara y Las Cumbres Observatory Global Telescope Network (LCOGT), son sorprendentes debido a que las pruebas indirectas – pero sólidas – anteriores habían apuntado a la fusión de dos enanas blancas como la fuente de las supernovas de Tipo Ia.

Los autores concluyen que hay múltiples formas de crear una supernova de Tipo Ia – un hallazgo que podría tener implicaciones para comprender las diferencias observadas en estas “candelas estándar” que se usaron para revelar la presencia de la energía oscura.

Supernova N49 © by elerizoyelzorro

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El universo no es un fractal, según un nuevo estudio

Artículo publicado por Natalie Wolchover el 22 de agosto de 2012 en SPACE.com

Las estrellas se apiñan en galaxias, las galaxias se unen para formar cúmulos, y los cúmulos se agolpan en supercúmulos. Los astrónomos que estudian los volúmenes cada vez mayores del cosmos han quedado sorprendidos una y otra vez al descubrir la acumulación de materia a escalas cada vez mayores.

Esta distribución de materia, como si fuesen matrioskas, les ha llevado a preguntarse si el universo es un fractal: un objeto matemático que tiene el mismo aspecto en cualquier escala, ya te acerques o te alejes. Si el patrón fractal continúa sin importar lo lejos que vayas, esto tendría profundas implicaciones para la comprensión del universo por parte de los científicos. Pero ahora, un nuevo estudio astronómico refuta esta idea.

Fractal © by paul mccoubrie

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Un nuevo e inesperado bosón ligero

Artículo publicado por Chris Austin el 21 de agosto de 2012 en Science 2.0

En un artículo publicado en arXiv, siete físicos han informado de la observación de un nuevo e inesperado bosón ligero, conocido como E(38), en el acelerado de partículas superconductor Nuclotron del Joint Institute for Nuclear Research en Dubna, cerca de Moscú. Un bosón es una partícula cuya función de onda vuelve a su valor original cuando se rota 360°, y las actuales partículas elementales que son bosones comprenden al fotón; los gluones, que unen los quarks y otros gluones para formar protones, neutrones y núcleos atómicos; los bosones vector W y Z que transmiten la fuerza nuclear débil; el recientemente descubierto candidato a bosón de Higgs; y el gravitón. Las funciones de onda del resto de partículas elementales conocidas vuelven a su valor original multiplicado por -1 cuando se rotan 360°, y solo vuelven a su valor original cuando se rotan 720°.

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¿El futuro puede afectar al pasado?

Artículo publicado por Philip Ball el 3 de agosto de 2012 en physicsworld.com

Lo que haces hoy podría afectar a lo que sucedió ayer – esta es la extravagante conclusión de un experimento mental de física cuántica que se describe en el borrador de un artículo de Yakir Aharonov de la Universidad de Tel-Aviv en Israel y sus colegas.

Parece imposible, de hecho parece violar uno de los principios más valiosos de la ciencia – la causalidad – pero los investigadores dicen que las reglas del mundo cuántico conspiran para preservar la causalidad “ocultando” la influencia de las elecciones futuras hasta que realmente se realizan dichas elecciones.

El Tiempo © by Lanpernas 2.0

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El Big Bang fue en realidad un cambio de fase

Artículo publicado por Natalie Wolchover el 21 de agosto de 2012 en SPACE.com

¿Cómo se inició el universo? Tradicionalmente se ve al Big Bang como el momento en el que un paquete de energía infinitamente denso estalla súbitamente, expandiendo las tres direcciones espaciales y enfriándose gradualmente conforme lo hace.

Ahora, un equipo de físicos dice que el Big Bang debería modelarse como un cambio de fase: el momento en que un universo amorfo análogo al agua líquida enfriada, cristaliza repentinamente para formar un espacio-tiempo de cuatro dimensiones, que sería análogo al hielo.

Big Bang © by { pranav }

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Una estrella devora un planeta

Artículo publicado por Nancy Atkinson el 21 de agosto de 2012 en Universe Today

Es una deprimente visión del posible futuro de la Tierra: los astrónomos han sido testigos de la primera prueba de la destrucción de un planeta por su envejecida estrella cuando se expandía en forma de gigante roja.

“Un destino similar espera a los planetas interiores de nuestro sistema solar, cuando el Sol se convierta en una gigante roja que se expanda hasta la órbita de la Tierra dentro de unos 5000 millones de años”, dice Alex Wolszczan, de la Universidad Estatal de Pennsylvania, que lideró un equipo que encontró pruebas de un planeta perdido, devorado por su estrella madre. Wolszczan también descubrió el primer planeta encontrado fuera de nuestro sistema solar.

Exoplaneta alrededor de gigante roja

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Récord de almacenamiento de datos en ADN

Artículo publicado por Monya Baker el 16 de agosto de 2012 en Nature News

Se codifica un libro completo con ilustraciones en ADN.

Un trío de investigadores ha codificado el borrador de un libro completo en ADN. El tomo de 5,27 megabits contiene 53,246 palabras, 11 imágenes JPG y un programa JavaScript, convirtiéndolo en el mayor conjunto de datos no biológicos jamás almacenado de esta forma.

El ADN tiene el potencial de almacenar ingentes cantidades de información. En teoría, se pueden incorporar dos bits de datos en cada nucleótido — la unidad básica de una cadena de ADN — por lo que cada gramo de molécula de doble hebra podría almacenar 455 exabytes de datos (1 exabyte corresponde a 1018bytes). Un empaquetado tan denso supera a los dispositivos inorgánicos de almacenamiento de datos como las memorias flash, discos duros o incluso el almacenamiento basado en métodos de computación cuántica.

ADN © by JohnGoode

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Los científicos establecen nuevos límites sobre los neutrinos estériles

Artículo publicado por Kathryn Jepsen el 17 de agosto de 2012 en Symmetry Breaking

Dos experimentos del Fermilab han establecido nuevos límites en la búsqueda de un tipo de neutrino posiblemente no descubierto, dejando sin explicar las anteriores medidas.

Hasta el momento, los científicos han observado tres tipos, o sabores, de neutrinos: el neutrino electrónico, el neutrino muónico, y el neutrino tauónico. Pero los físicos han observado pistas de que puede que esta no sea la descripción completa.

Neutrinos en una cámara de burbujas de hidrógeno © by Argonne National Laboratory

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Surgen dudas sobre si se aparearon humanos y neandertales

Artículo publicado el 13 de agosto de 2012 en la Universidad de Cambridge

Los hallazgos apuntan a un ancestro común para explicar las similitudes genéticas.

Una nueva investigación siembra dudas sobre la teoría de que los humanos modernos y los neandertales se aparearon en algún momento, lo que se conoce como hibridación. Las conclusiones de un estudio realizado por investigadores de la Universidad de Cambridge sugieren que un ancestro común, no la hibridación, explica mejor el 1-4 por ciento promedio de ADN que comparten los descendientes de europeos y asiáticos (euroasiáticos) con los neandertales. Se publicó el pasado 13 de agosto en la revistas PNAS.

En los últimos dos años, distintos estudios han sugerido que, en algún momento, humanos modernos y neandertales se aparearon. Las pruebas genéticas muestran que, en promedio, los euroasiáticos y los neandertales comparten un 1-4 por ciento de su ADN. Por contra, los africanos no tienen casi nada de genoma neandertal. Anteriores estudios concluían que estas diferencias podían explicarse mediante la hibridación que tuvo lugar cuando los humanos modernos salieron de África y tuvieron descendencia con neandertales, que ya habitaban en Europa.

Neanderthal © by hairymuseummatt

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Más pruebas del origen extraterrestre de los cuasicristales

Artículo publicado por Colin Stuart el 13 de agosto de 2012 en physicsworld.com

Un equipo internacional de investigadores ha encontrado nueve muestras nuevas de cuasicristales naturales. El trabajo también proporciona pruebas de que los cuasicristales llegaron a la Tierra en un meteorito. El descubrimiento del equipo desafía nuestra comprensión tanto de la cristalografía como de la formación del sistema solar.

Las estructuras de cristal convencional están hecha de átomos, o cúmulos de átomos, que se repiten periódicamente. Estos patrones normalmente se restringen a dos, tres, cuatro o seis simetrías rotacionales – los números corresponden a cuántas veces el cristal tiene el mismos aspecto durante una rotación a lo largo de 360°. Durante mucho tiempo estas reglas se consideraron reglas inflexibles, y no se pensaba que hubiera ningún cristal que rompiese estas condiciones.

Meteorito con cuasicristales

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