Abundante vida en un lago antártico aislado bajo el hielo

Artículo publicado por Quirin Schiermeier el 26 de noviembre de 2012 en Nature News

El agua fría y salada del lago Vida ha dado lugar a la aparición de una gran cantidad de microorganismos.

Está cubierto de forma permanente por una espesa capa de hielo de 27 metros de grosor, es seis veces más salado que el agua marina habitual y con -13 ºC es uno de los hábitats acuáticos más fríos de la Tierra y, a pesar de ello, el lago Vida, en la Antártida, es un hervidero de vida.

Las perforaciones realizadas en el lago por los científicos desvelan abundancia y diversidad bacteriana. “El lago Vida no es un lugar fácil en el que sobrevivir”, afirma Peter Doran, experto en Ciencias de la Tierra de la Universidad de Illinois en Chicago y miembro del equipo que ha estado estudiando el lago (el más grande de una serie de acumulaciones de agua en la región de McMurdo Dry Valleys en el desierto Antártico). “Es muy llamativo que algo quiera vivir en un lugar tan frío, oscuro y salado”.

Doran y sus colaboradores han perforado dos veces el lago Vida: la primera en 2005 y de nuevo en 2010. La llamativa diversidad de vida microbiana que encontraron se presenta hoy en Proceedings of the National Academy of Sciencies.

Lago Vida © Crédito: Bernd Wagner, Universidad de Colonia, Alemania


En las muestras de agua de ambos viajes se encontró alrededor de una décima parte de la concentración de células que normalmente se encuentra en lagos de agua fría de regiones con un clima moderado. Algunas de las células llegaban a medir hasta 1 micrómetro de diámetro (una medida normal para un microorganismo), pero las muestras presentaban una gran cantidad de partículas con un diámetro alrededor de 0,2 micrómetros.

Ninguno de los tipos celulares constituye una forma de vida anteriormente desconocida, indica Alison Murray, ambientalista de microorganismos en el Instituto para la Investigación de Desiertos (Desert Research Institute) en Reno, Nevada y coautora de la publicación. El análisis genético apunta a que la mayoría de las células, de ambos tipos, tanto las de tamaño estándar como las microcélulas, están relacionadas con tipos conocidos de bacterias. Sin embargo, una de las bacterias de tamaño normal que más abunda parece no tener relación con ninguno de los cultivos bacterianos, por lo que podría constituir un nuevo filo.

Recursos energéticos exóticos

El equipo todavía no ha dilucidado cómo producen energía las bacterias. Podrían emular a otras muchas bacterias conocidas viviendo únicamente a partir de carbono orgánico disuelto; o podrían estar utilizando formas de energía más exóticas, tal como hacen otros microorganismos que viven en ambientes extremos. Es el caso de las bacterias que crecen en las profundidades de las minas de oro, las cuales utilizan el hidrógeno molecular que producen ciertas reacciones químicas que tienen lugar en la roca.

“Estamos seguros de que hay una gran cantidad de energía en el agua salada”, afirma Murray. “El carbono puede ser la fuente energética primaria, pero el hidrógeno sería vital para mantener la vida microbiana a largo plazo”.

La capa de hielo que cubre el lago va creciendo en espesor a medida que el agua fundida de los glaciares circundantes se vierte sobre el hielo y se va congelando. El análisis isotópico de partículas de carbono orgánico del hielo revela que el lago ha permanecido aislado alrededor de 2800 años, por lo que no ha debido haber ningún aporte de carbono en el lago por lo menos durante ese tiempo y, probablemente, ya no queda mucho (lo que sugiere que los microrganismos deben estar utilizando algún otro medio para producir energía).

Al estar aislados y no haber depredadores en el lago, indica Murray, las células deben haber entrado en un “modo de supervivencia” de ahorro biológico (sin división ni reproducción celular), lo que les permite soportar durante mucho tiempo condiciones de estrés provocadas por ambientes nocivos.

Debajo de otros hielos

El lago Vida es un entorno excepcional: al estar aislado por el hielo es probable que sea muy distinto en términos geoquímicos y biológicos de los muchos lagos y ríos subglaciales de la Antártida, los cuales han estado bajo varios kilómetros de espesor de hielo durante millones de años. Pero ya se ha empezado a trabajar para tomar muestras de tres lagos subglaciales en diferentes localizaciones del continente helado.

En los próximos dos meses, varios equipos británicos, norteamericanos y rusos pretenden perforar y realizar sondeos en los lagos Whillans y Vostok. Esperan que estas aguas puedan desvelar algunas claves como, por ejemplo, qué condiciones son necesarias para albergar la vida en la Tierra y en otros planetas.

Aunque el lago Vida no ha estado aislado tanto tiempo como los lagos subglaciales, el descubrimiento de diversidad de vida microbiana debajo del hielo es una prueba por sí misma, afirma Martin Siegert, glaciólogo de la Universidad de Bristol, en Reino Unido, responsable de la expedición británica para la realización del sondeo Antártico en el lago Ellsworth.

“Este es otro ejemplo de lugar extremo donde se puede encontrar vida, aportando una prueba más de la diversidad de condiciones límite en las que la vida puede desarrollarse”, señala. “La extrema salinidad del lago Vida aporta, por otra parte, una diferencia sustancial, aunque la verdad es que tendremos que esperar al próximo mes para asegurarlo con certeza”.


Autor: Quirin Schiermeier
Fecha Original: 26 de noviembre de 2012
Enlace Original

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Comments (8)

  1. Lo cierto es que, no me ha sorprendido la noticia que, simplemente ha venido a corroborar lo que sospechaba que se podría encontrar en lugares como ese. Y, podría ser un serio indicio de lo que hallaremos en Europa, Encelado y otros lugares de fuera de la Tierra.

    La Vida, amigos míos, se abre paso contra todo pronóstico y en las más adversas de las condiciones. Aquí mismo, en la Tierra, tenemos pruebas abundantes de ello y, la que hoy nos comentan…¡es una más!

    Nunca dejáremos de maravillarnos de lo que la Naturaleza puede conseguir.

    • Zeek

      La diferencia es que este lago está bajo unos pocos 27 metros de hielo, y no tuvo contacto con el exterior desde hace solo 2800 años…

    • maen24

      Hola don Emilio. Permíteme estar de acuerdo con tu comentario excepto en el último párrafo.

      Cuando dices “La vida, se abre paso contra todo pronóstico…”

      Yo opino que “la vida es inevitable que se abra paso” ya que la vida surge y se forma de una forma u otra en función del terreno en el que se desenvuelva.

      La diferencia de mi comentario con el tuyo, es que; Con el tuyo pareces dar a entender que “la vida” se ha desarrollado mediante un evento azaroso y ahora trata de sobrevivir “abriendose paso” cuando se le dan las condiciones adversas.
      En cambio, yo opino que “la vida” no surgió de manera fortuita en un evento casual único; (y por ende, se ha adaptado a las condiciones extremas o adversas), sinó que, mi opinión se basa en que la vida surge sí o sí (siempre que tenga un entorno más o menos favorable), la vida surge inevitablemente en casi cualquier entorno y se propaga por todos ellos.

      Es decir y digo: “la vida no necesita abrirse paso”, la vida debe de poder surgir sin esfuerzo en casi cualquier lugar.

      Saludos.

  2. Espectacular es una maravilla este lago glaciar para deleitar la vista como será verlo en persona es sorprendente que haya estos elementos y vida bacteriana en este clima tan extremo

  3. reneco

    Si uno interpreta desde la bioquímica este tipo de hallazgo se podría pensar que la vida se abre paso de manera inteligente (plasticidad conductual para modificarse de manera armónica con su medio o circunstancia) a nuevos ambientes que no deberían tener condiciones como para albergarla, pero las observaciones que se hacen al exterior del planeta, hasta el momento, indican que el fenómeno autopoiético llamado vida es una propiedad solo de la Tierra. Desde este punto de vista hemos recibido uno de los regalos mas grandes que el universo puede otorgar y a veces parecemos nos darnos cuenta de esto haciendo lo imposible para destruir nuestro ambiente

  4. ded

    Como excaven mucho se encontraran a la cosa hay congelada y sera le fin de la raza humana

  5. Me gustaría ver esto en persona, si la imagen es preciosa, verlo debe de ser fantástico.
    Un saludo, gracias.

  6. Javito

    Yo tengo grandes esperanzas en lo que los rusos encuentren en el lago Vostok, que está a 3700 y pico metros de profundidad, completamente aislado de la fuente de energía del Sol, teóricamente alimentado por la geotermia, y que debe llevar aislado de la atmósfera desde hace millones de años. Este lago sí que debe ser un reflejo de lo que nos podremos encontrar en Europa o Encélado, un reflejo evolucionado de la fauna que había cuando quedaron aisladas esas aguas.

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