Pan-STARRS encuentra una supernova perdida

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Artículo publicado el 7 de marzo de 2013 en CfA

La estrella Eta Carinae está a punto de explotar. Hace 170 años, este objeto de 100 masas solares expulsó el equivalente en gas a varios soles en una erupción que la convirtió en la segunda estrella más brillante del firmamento, después de Sirius. Esto era solo el principio de lo que estaba por llegar, su conversión en supernova.

Las explosiones de supernova de estrellas masivas son comunes en galaxias espirales como la Vía Láctea, donde se están formando nuevas estrellas continuamente. Casi nunca se dan en galaxias elípticas donde la formación de estrellas prácticamente se ha detenido. Por este motivo, los astrónomos estaban realmente sorprendidos al encontrar una, en apariencia joven supernova, en una galaxia de edad avanzada. La supernova PS1-12sk, descubierta con el telescopio Pan-STARRS en Haleakala, es extraña por más de un motivo.

PS1-12sk

PS1-12sk


“Esta supernova es única”, afirma Nathan Sanders del Centro Harvard-Smithsonian para Astrofísica (CfA), autor responsable de la publicación sobre el descubrimiento. “Y se encuentra en el lugar equivocado”.

En base a la presencia de helio y otros elementos, PS1-12sk está clasificada como una rarísima supernova tipo Ibn (es la sexta encontrada con estas características entre miles de ellas). A pesar de que los orígenes de este tipo de supernova no están claros, la causa principal parece ser la explosión de una estrella masiva que previamente eyectaba grandes cantidades de gas helio, más parecida a la nebulosa Homunculus de Eta Carinae.

Este origen se sustenta en el hecho de que las cinco supernovas de tipo Ibn anteriores se encontraron en galaxias como la Vía Láctea que son muy activas en la formación de estrellas (Debido a que las estrellas masivas no viven mucho tiempo, no se alejan demasiado de la región donde nacieron antes de explosionar).

PS1-12sk es diferente. Se encontró a las afueras de una brillante galaxia elíptica localizada a unos 780 millones años luz de la Tierra. La zona de la explosión no muestra evidencias de formación estelar reciente y una supernova proveniente de una estrella masiva nunca se había visto anteriormente en una galaxia de este tipo.

“Podría ser simplemente que hemos tenido mucha suerte con el descubrimiento. Pero la suerte favorece a quien está alerta”, afirma la segunda autora del estudio, Alicia Soderberg, del CfA.

Este hallazgo sugiere que la galaxia hospedadora tiene que estar ocultando una fábrica de creación de estrellas, permitiendo la formación de estrellas masivas donde no se esperaba. Por otra parte, PS1-12sk debe tener un origen completamente distinto, como por ejemplo una colisión entre dos enanas blancas, una de ellas muy rica en helio.

“¿Podría ser ésta una estrella proveniente de otra región de formación de estrellas? ¿Se debe a una región muy local de formación de estrellas? ¿Es un nuevo mecanismo de aparición de supernovas? Ninguna de estas opciones parece muy probable, por lo que tenemos un rompecabezas entre manos”, afirma el coautor John Tonry del Instituto de Astronomía de la Universidad de Hawái.

El estudio se ha enviado para su publicación a la revista Astrophysical Journal.

Con sede central en Cambridge (Massachusetts), el Centro Harvard-Smithsonian para Astrofísica (CfA) nace de una colaboración conjunta entre el Observatorio Astrofísico Smithsonian y el Observatorio de la Facultad de Harvard. Los científicos del CfA, organizados en seis equipos de investigación, estudian el origen, evolución y destino final del universo.


Fecha Original: 7 de marzo de 2013
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