Una planta de fusión eficiente, modular y pequeña

Artículo publicado por David L. Chandler el 10 de agosto de 2015 en MIT News

Un nuevo diseño podría por fin ayudar a hacer realidad la fuente de energía buscada desde hace tanto tiempo.

Hay una vieja broma que muchos científicos que trabajan en la fusión nuclear están hartos de escuchar: las plantas prácticas de fusión nuclear están a 30 años de ser una realidad, y siempre lo estarán.

Pero ahora, por fin, la broma puede que deje de ser cierta: los avances en la tecnología de imanes han permitido a los investigadores del MIT proponer un nuevo diseño para un reactor de fusión de tipo tokamak compacto de uso práctico, y es uno que podría ser una realidad en apenas una década, señalan. La era de la energía de fusión, que podría ofrecer una fuente de energía casi inagotable, puede estar acercándose.

Usar estos nuevos superconductores comercialmente disponibles, cintas superconductoras de óxido de cobre, bario y tierras raras (REBCO), para producir bobinas de potentes campos magnéticos “es lo que permea todo el diseño”, dice Dennis Whyte, profesor de ciencia e ingeniería nuclear y director del Centro de Fusión y Ciencias de Plamas. “Esto lo cambia todo”.

Diseño del reactor de fusión ARC

Diseño del reactor de fusión ARC Crédito: Equipo ARC del MIT

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Récord de medida para materia y antimateria

Artículo publicado el 18 de agosto de 2015 en el Instituto Max Planck

Los experimentos más precisos jamás realizados para comparar la masa del protón y el antiprotón revelan que no hay diferencias entre las partículas.

La existencia de nuestro mundo es de todo menos evidente. El Big Bang creó materia y antimateria en la misma medida. Por qué sólo la materia, que forma los cuerpos celestes del universo, finalmente fue la que permaneció es el foco de un proyecto de cooperación germano-japonés llamado BASE, que incluye a investigadores del Instituto Max Planck para Física Nuclear en Heidelberg y otras instituciones. En sus experimentos en el CERN, en Suiza, los científicos han determinado que las masas del protón y el antiprotón son idénticas hasta la undécima posición decimal. En el proceso, han fijado un nuevo récord para la medida de la simetría entre materia y antimateria. Basándose en los últimos hallazgos, los investigadores de BASE están ahora hurgando en las razones de este superávit de materia en el universo, comparando los momentos magnéticos de protones y antiprotones.

Trampa de Penning

Trampa de Penning usada en BASE Crédito: Georg Schneider, Base-Collaboration

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El turbulento corazón de nuestra galaxia

Artículo publicado el 25 de agosto de 2015 en ESA

Esta imagen tomada por el observatorio espacial XMM-Newton de la ESA muestra una serie de restos de estrellas y su poderosa acción sobre el gas que los rodea, poniendo de manifiesto algunos de los procesos más energéticos que tienen lugar en el centro de nuestra galaxia, la Vía Láctea.

Las brillantes fuentes puntuales esparcidas por toda la imagen se corresponden con sistemas binarios de estrellas en los que una de ellas ha llegado al fin de sus días, transformándose en un objeto denso y compacto – una estrella de neutrones o un agujero negro. Debido a su alta densidad, estos restos devoran el gas de su compañera, calentándolo y haciendo que brille con intensidad en la banda de los rayos X.

El centro galáctico en rayos-X

El centro galáctico en rayos X

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Cómo mejorar el pensamiento crítico de los estudiantes

Artículo publicado por Bjorn Carey el 17 de agosto de 2015 en la Universidad de Stanford

Físicos de las Universidades de Stanford y de la Universidad de Columbia Británica han encontrado que animar a los estudiantes a tomar decisiones repetidamente sobre los datos recopilados durante los cursos introductorios de laboratorio, mejora sus habilidades de pensamiento crítico.

Los cursos  introductorios de laboratorio aparecen en todas partes en la educación científica, pero se han hallado pocas pruebas de cómo, o si, contribuyen al aprendizaje. A menudo se ven, principalmente, como ejercicios de tipo “libro de cocina” en los cuales los estudiantes simplemente siguen las instrucciones para confirmar los resultados dados en los libros de texto, con poco aprendizaje.

Péndulo oscilante

Péndulo oscilante

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Estrellas hermanas

Artículo publicado el 19 de agosto de 2015 en ESO

Los cúmulos abiertos de estrellas como el que vemos en esta imagen no son sólo modelos perfectos para hacer bonitas fotografías. La mayor parte de las estrellas se forman en el interior de estos cúmulos y los astrónomos pueden usarlos como laboratorios para el estudio de la evolución y muerte de las estrellas. El cúmulo de la imagen, captado por el instrumento WFI (Wide Field Imager) desde el Observatorio La Silla de ESO, se conoce como IC 4651, y las estrellas nacidas en su seno muestran una amplia variedad de características.

El rico cúmulo estelar IC 4651

El rico cúmulo estelar IC 4651 Crédito: ESO

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Cambio climático: ¿se ha producido una interrupción?

Artículo publicado por Kevin E. Trenberth el 14 de agosto de 2015 en Science Magazine

Cada década desde 1960 ha sido más cálida que la anterior, siendo el periodo 2000 a 2009, de lejos, el más cálido en los registros (ver figura). Sin embargo, el papel del cambio climático antropogénico ha sido menospreciado por algunos, debido a un aumento más reducido de la temperatura media global de superficie (GMST) desde 1998 a 2013, conocido como el hiato (1-3). La tendencia al alza ha vuelto en 2014, actualmente el año más cálido del que se tiene registro, estando las temperaturas de 2015 en camino de fijar otro récord de calor anual. Aunque el clima de la Tierra está, sin ninguna duda, calentándose, la variabilidad relacionada con el tiempo y el clima natural interno pueden, temporalmente, superar al calentamiento global en cualquier año, o incluso década, especialmente a nivel local.

Una escalera en el aumento de temperaturas

Una escalera en el aumento de temperaturas

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Se crea un agujero de gusano magnético en el laboratorio

Artículo publicado por Edwin Cartlidge el 20 de agosto de 2015 en physicsworld.com

Los agujeros de gusano normalmente son material de ciencia-ficción, pero una nueva investigación llevada a cabo por un grupo de físicos en España, ha demostrado que es posible construir el equivalente magnético a un agujero de gusano que puede transportar un campo magnético de un punto del espacio a otro. El equipo ha construido un agujero de gusano esférico, hecho de componentes ferromagnéticos y superconductores, que está magnéticamente oculto. Los investigadores dicen que el trabajo podría mostrarse particularmente útil en la imagen por resonancia magnética.

Agujero de gusano magnético

A la izquierda, ilustración del dispositivo. A la derecha su apariencia desde un punto de vista magnético

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Cómo la dictadura franquista destruyó la ciencia española

Artículo publicado por Tania Rabesandratana el 24 de agosto de 2015 en Science Insider

Francisco Franco gobernó España desde 1939 hasta su muerte en 1975. Su régimen autoritario y nacionalista controló brutalmente la vida cultural y política del país, pero también la científica, de acuerdo con Enseñanza, ciencia e ideología en España (1890–1950), un reciente libro publicado en español. En él, Manuel Castillo Martos y Juan Luis Rubio Mayoral muestra que el franquismo asfixió la investigación y delegó en el Opus Dei, una institución católica conservadora, la vida política académica.

Science Insider charló con Castillo Martos; este intercambio ha sido editado para una mayor brevedad y claridad.

Franco inaugurando el Instituto Nacional de Investigación y Tecnología Agraria y Alimentaria en 1954

Franco inaugurando el Instituto Nacional de Investigación y Tecnología Agraria y Alimentaria en 1954

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El metano rodea a un exoplaneta cercano similar a Júpiter

Artículo publicado por Robert Sanders el 13 de agosto de 2015 en Berkeley News

El Gemini Planet Imager (GPI) ha descubierto y fotografiado su primer planeta, un gigante gaseoso rodeado de metano muy similar a Júpiter, el cual podría tener la clave para comprender el tamaño máximo que pueden formar los planetas en los discos de acreción giratorios alrededor de la estrellas.

El instrumento GPI, que está montado sobre el telescopio de 8 metros Géminis Sur, en Chile, tiene el tamaño de un coche pequeño, y fue diseñado, construido y optimizado para fotografiar y analizar las atmósferas de los tenues planetas similares a Júpiter cercanos a estrellas brillantes, gracias a un dispositivo que enmascara el brillo de la estrella.

En diciembre de 2014, GPI empezó a buscar cientos de estrellas cercanas y, apenas un mes más tarde, el becario de posdoctorado de la UC Berkeley, Robert De Rosa, empezó a observar los datos iniciales. Pronto advirtió que algo grande estaba orbitando alrededor de una joven estrella en un sistema estelar triple a apenas 100 años luz de la Tierra. Él y el estudiante graduado Jason Wang reunieron al equipo de GPI, que confirmaron el planeta.

51 Eridani b

51 Eridani b Crédito Danielle Futselaar y ranck Marchis, SETI Institute

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Ex-Machina: La IA en el cine [SPOILER]

Atención, si no has visto la película Ex-Machina, y tienes intención de verla, no sigas leyendo este post, ya que se comentarán partes clave del su argumento.

Ayer decidimos ver en casa la película Ex-Machina. Yo no tenía un especial interés, el trailer no me llamó mucho la atención, pero mi mujer sí que quería verla y, total, un poco de ciencia-ficción nunca está de más.

ex-machina-movie

Al terminar la película, mi sensación fue la que veis en el siguiente tuit:

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