Ratones transgénicos revelan el secreto de una vida sin dolor

Artículo publicado el 4 de diciembre de 2015 en la UCL News

Traducción realizada por Dina Ródenas

Hay personas que nacen con una extraña mutación genética que les hace incapaces de sentir dolor, pero intentos previos de recrear esta condición mediante fármacos, sorprendentemente, han tenido muy poco éxito. Usando ratones modificados genéticamente para portar esa misma mutación, investigadores de la UCL, financiados por el MRC and Wellcome Trust, han descubierto la receta para una vida sin dolor.

Ratones transgénicos sin dolor

Ratones transgénicos sin dolor Crédito: UCL

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Ramanujan: el humilde genio matemático

Artículo publicado por Paul Davies el 28 de diciembre de 2015 en Cosmos Magazine

La extraordinaria capacidad matemática de Ramanujan se ha convertido en algo legendario. Paul Davies nos cuenta su historia.

El número 1729 no es algo que acelere el pulso a una persona normal, pero es el tema de una de las leyendas más notables de la historia de las matemáticas.

Srinivasa Ramanujan

Sello homenaje a Ramanujan

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Se descubre cómo escapan las células cancerosas de los vasos sanguíneos

Artículo publicado por Ann Trafton el 16 de diciembre de 2015 en MIT News

El estudio ofrece nuevas dianas para medicamentos que pueden prevenir la expansión del cáncer.

Científicos del Hospital General de Massachusetts y del MIT han descubierto cómo las células cancerosas atraviesan los vasos sanguíneos e invaden tejidos para formar nuevos tumores — un hallazgo que podría ayudarles a desarrollar medicamentos que inhiban este proceso, y eviten la metástasis del cáncer.

Las células cancerosas que circulan por el torrente sanguíneo pueden unirse a las paredes de los vasos sanguíneos y construir minúsculos “puentes” a través de los cuales inyectan material genético que transforma las células endoteliales, que actúan como revestimiento de los vasos sanguíneos, haciéndolas mucho más acogedoras para células cancerosas adicionales, de acuerdo con el nuevo estudio.

Lung Metastases

Metástasis pulmonar

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Primera demostración de un procesador fotónico-electrónico para comunicaciones ultrarrápidas

Artículo publicado por Sarah Yang el 23 de diciembre de 2015 en UC Berkeley

Los ingenieros han maridado con éxito electrones y fotones dentro de un único circuito microprocesador, un hito que abre las puertas al procesamiento de dato ultrarrápido de baja potencia.

Los investigadores ensamblaron dos núcleos de procesamiento con más de 70 millones de transistores y 850 componentes fotónicos en un circuito de 3 por 6 milímetros. Fabricaron el microprocesador en un dispositivo que produce en masa circuitos de alto rendimiento, demostrando que su diseño puede ser rápida y fácilmente escalado para la producción comercial.

Circuito fotónico-electrónico

Circuito fotónico-electrónico Crédito: Glenn J. Asakawa, Universidad de Colorado

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Una disputa física acude a la filosofía buscando ayuda

Artículo publicado por Davide Castelvecchi el 23 de diciembre de 2015 en Nature News

La teoría de cuerdas está en el corazón de un debate sobre la integridad del propio método científico.

¿La teoría de cuerdas es ciencia? Físicos y cosmólogos han estado debatiendo la cuestión durante la última década. Ahora, la comunidad acude a la filosofía buscando ayuda.

A principios de este mes, algunos de los físicos inmersos en la disputa se reunieron con filósofos de la ciencia en un inusual taller destinado a abordar la acusación de que algunas ramas de la física teórica se han desvinculado de las realidades de la ciencia experimental. A juicio está la integridad del método científico, así como la reputación de la ciencia entre el público general, dicen los organizadores del taller.

Con sede en la Universidad Ludwig Maximilian de Múnich, en Alemania, del 7 al 9 de diciembre, el taller apareció como resultado de un artículo de Nature de hace un año, en el cual, el cosmólogo George Ellis, de la Universidad de Ciudad del Cabo, en Sudáfrica, y el astrónomo Joseph Silk, de la Universidad Johns Hopkins en Baltimore, Maryland, lamentaban un “giro preocupante” en la física teórica (G. Ellis and J. Silk Nature 516, 321–323; 2014).

“Enfrentados a las dificultades de aplicar las teorías fundamentales al universo observado”, escriben, algunos científicos defienden que “si una teoría es lo bastante elegante y explicativa, no hay necesidad de ponerla a prueba de forma experimental”.

El primero entre los temas a debatir estaba la comprobabilidad. Para que una teoría científica se considere válida, a menudo se requiere a los científicos que haya un experimento que, en principio, pueda descartarla — o “falsarla”, como propuso el filósofo de la ciencia Karl Popper en la década de 1930. En su artículo, Ellis y Silk señalan que en ciertas áreas, algunos físicos teóricos se han desviado de este principio — e incluso defienden que debería relajarse.

El dúo cita a la teoría de cuerdas como el ejemplo principal. La teoría reemplaza a las partículas elementales por cuerdas infinitesimales para reconciliar teorías aparentemente incompatibles que describen la gravedad y el mundo cuántico. Las cuerdas son demasiado pequeñas para detectarlas usando la tecnología actual — pero algunos defienden que merece la pena seguir investigándola haya o no experimentos capaces de medir sus efectos, dado que parece ser la solución “correcta” a muchos problemas.

Silk y Ellis también desafiaron a otra teoría que parece haber abandonado el ‘Popperismo’: el concepto de multiverso, en el cual, el Big Bang generó muchos universos — la mayor parte de los cuales serían radicalmente distintos del nuestro.

Pero en la charla de apertura del taller, David Gross, físico teórico de la Universidad de California, en Santa Barbara, estableció una distinción entre ambas teorías. Clasificó la teoría de cuerdas como comprobable “en principio” y, de este modo, perfectamente científica, dado que las cuerdas son potencialmente detectables.

Mucho más problemáticos, dice, son conceptos como los de multiverso, dado que los otros universos que se postulan probablemente no pueden observarse desde el nuestro,ni siquiera teóricamente. “Defender que [la teoría de cuerdas] no es ciencia debido a que no es comprobable en este momento es absurdo”, comenta Gross, que compartió el Premio Nobel de 2004 por su trabajo sobre la fuerza nuclear fuerte, que está satisfactoriamente comprobada en experimentos, y también hizo importantes contribuciones a la teoría de cuerdas.

El asistente al taller Carlo Rovelli, físico teórico de la Universidad Aix-Marseille, en Francia, está de acuerdo en que sólo porque la teoría de cuerdas no sea comprobable ahora, no significa que no merezca la pena el tiempo de los teóricos. Pero el objetivo principal de Ellis y Silk fueron las observaciones realizadas por el filósofo Richard Dawid de la Universidad Ludwig Maximilian en su libro String Theory and the Scientific Method (Cambridge Univ. Press, 2013). Dawid escribe que los teóricos de cuerdas había empezado a seguir los principios de la estadística bayesiana, que estima la probabilidad de que una predicción sea cierta en base a un conocimiento previo, y luego revisa esta estimación conforme se adquiere nuevo conocimiento. Pero, según apunta Dawid, los físicos han empezado a usar factores puramente teóricos, tales como la consistencia interna de la teoría, o la ausencia de alternativas creíbles, para actualizar las estimaciones, en lugar de basar esas revisiones en los datos reales.

Debate dinámico

En el taller, Gross, que ha sugerido que una carencia de alternativas a la teoría de cuerdas hace que tenga más probabilidades de ser correcta, debatió con Rovelli, que ha trabajado durante años en una alternativa conocida como Gravedad Cuántica de Bucles (LQG). Rovelli se opone frontalmente a la suposición de que no hay alternativas viables. Ellis, mientras tanto, rechaza la idea de que los factores teóricos aumenten las probabilidades. “Mi respuesta al bayesianismo es: las nuevas pruebas deben ser experimentales”, señala.

Otros señalaron distintos problemas alrededor del uso de la estadística bayesiana para apuntalar la teoría de cuerdas. Sabine Hossenfelder, física del Instituto Nórdico de Física Teórica, en Estocolmo, dijo que la popularidad de la teoría puede haber contribuido a la impresión de que es la única opción. Pero la teoría de cuerdas probablemente logró esta inercia gracias a razones sociológicas, explica: los jóvenes investigadores pueden haberse decantado por ella debido a que las perspectivas laborales son mejores que en un campo menos conocido, por ejemplo.

El historiador de la ciencia Helge Kragh de la Universidad de Aarhus en Dinamarca esbozó una perspectiva histórica. “Se ha sugerido con anterioridad que necesitamos ‘nuevos métodos para la ciencia’, pero los intentos de reemplazar la comprobabilidad empírica por algún otro tipo de criterio, siempre fallaron”, señala. Pero, al menos, el problema está confinado a unas pocas áreas de la física, añade. “La teoría de cuerdas y la cosmología del multiverso no son más que una pequeña parte de lo que hacen los físicos”.

Esto no sirve de consuelo a Rovelli, que enfatizó la necesidad de una clara distinción entre las teorías científicas bien establecidas mediante experimentos, y aquellas que son especulativas. “Es algo muy malo cuando la gente te para por la calle y te dice: ‘¿Sabías que el mundo está hecho de cuerdas y que existen mundos paralelos?’”.

Al final del taller, los físicos no parecían estar más cerca de llegar a un acuerdo. Dawid — que co-organizó el evento junto a Silk, Ellis y otros — dice que no espera que la gente cambia de idea de una forma fundamental, pero espera que la exposición a otras líneas de razonamiento puedan “dar como resultado un ligero cambio de enfoque”. Ellis sugiere que un formato más inmersivo, tal como una escuela de verano de dos semanas, pueda tener más éxito para generar consenso.

La epigenética sugiere que las modificaciones en el ADN son muy diversas

Artículo publicado por Craig Bierley el 21 de diciembre de 2015 en Universidad de Cambridge

El mundo de la epigenética – donde los “interruptores” moleculares adjuntos al ADN activan y desactivan genes – ha crecido con el descubrimiento realizado por un equipo de científicos de la Universidad de Cambridge de un nuevo tipo de modificación epigenética.

Publicado en la revista Nature Structural and Molecular Biology, el descubrimiento sugiere que pueden existir muchas más modificaciones en el ADN humano, de ratones, y otros vertebrados, de las que se pensaba anteriormente.

Epigenetics - McGill News

Epigenética

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Combustibles líquidos a partir de dióxido de carbono

Artículo publicado por Ker Than el 22 de diciembre de 2015 en Caltech News

En la búsqueda de una energía alternativa sostenible, y de fuentes de combustible, una solución viable podría ser la conversión del gas de efecto invernadero dióxido de carbono (CO2) en combustible líquido.

Dióxido de carbono en combustible líquido

Dióxido de carbono en combustible líquido Kyle Horak and Joshua Buss/Caltech

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Células nerviosas dañadas se comunican con las células madre

Artículo publicado el 6 de octubre de 2015 en la Universidad de Cambridge

Las células nerviosas dañadas en enfermedades como la esclerosis múltiple (EM), “hablan” con las células madre del mismo modo que se comunican con otras células nerviosas, pidiendo “primeros auxilios”, de acuerdo con una nueva investigación de la Universidad de Cambridge.

El estudio, publicado en la revista Nature Communications, puede tener implicaciones relevantes para el desarrollo de futuros medicamentos para desórdenes que afectan a las vainas de mielina, el aislante que protege nuestras células nerviosas.

Image from page 30 of "The nervous system and its conservation" (1914)

El Sistema Nervioso

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Los primeros dinosaurios surgieron en un parpadeo evolutivo

Artículo publicado por Alexandra Witze el 7 de diciembre de 2015 en Nature News

Rocas con fósiles que han aparecido en Argentina muestran una rápida transición de predinosaurios a dinosaurios auténticos.

Antes de que los dinosaurios gobernasen la Tierra, tuvieron que surgir de algún lugar. Una investigación sugiere ahora que los dinosaurios surgieron más rápidamente de lo que se pensaba.

Ancestros de dinosaurios

Ancestros de dinosaurios Crédito: Victor Leshyk

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Los cometas gigantes podrían suponer un peligro para la vida

Artículo publicado el 22 de diciembre de 2015 en Royal Astronomical Society

Un equipo de astrónomos del Observatorio Armagh y la Universidad de Buckingham informan que el descubrimiento de cientos de cometas gigantes en el sistema planetario exterior a lo largo de las últimas dos décadas, implica que estos objetos suponen un peligro muchos mayor para la vida que el de los asteroides. El equipo, compuesto por los Profesores Bill Napier y Duncan Steel de la Universidad de Buckingham, el Profesor Mark Bailey del Observatorio Armagh, y el Dr. David Asher, también de Armagh, publican su artículo en el ejemplar de diciembre de la revista Astronomy & Geophysics (A&G), que pertenece a la Royal Astronomical Society.

Las órbitas del Sistema Solar. En rojo, los centauros

Las órbitas del Sistema Solar. En rojo, los centauros Crédito: Duncan Steel

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