La sonda Cassini encuentra en el espacio un componente utilizado para fabricar plástico de uso doméstico

Artículo publicado el 30 de septiembre de 2013 en JPL

La sonda Cassini de la NASA ha encontrado propileno, un compuesto químico usado en la fabricación de envases para almacenar comida, guardabarros de coches y otros productos de consumo, en Titán, una de las lunas de Saturno.

Esta es la primera vez que se detecta este componente en una luna o planeta distinto de la Tierra.  El espectrómetro de infrarrojos compuesto (CIRS) de la Cassini, identificó una pequeña cantidad de propileno en la baja atmósfera de Titán. Este instrumento mide la luz infrarroja, o cantidad de radiación térmica, emitidos por Saturno y sus lunas, de la misma manera que nuestras manos sienten el calor de un fuego.

Titan's Halo

Titán Crédito: Val Klavans

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El rover Curiosity de la NASA no detecta presencia de metano en Marte

Artículo publicado el 19 de septiembre de 2013 en JPL

Nuevos datos recogidos por el rover Curiosity de la NASA indican que el ambiente marciano es pobre en metano. Esto es una sorpresa para los investigadores, ya que datos anteriores aportados por la comunidad científica internacional y por científicos estadounidenses indicaban determinaciones positivas.

El itinerante laboratorio ha realizado exhaustivos controles en busca de trazas de metano marciano. A pesar de que una cuestión muy debatida durante los últimos años ha sido si la atmósfera marciana contiene trazas de este gas, al ser el metano un posible indicador de la existencia de vida en el planeta, hay que tener en cuenta que también puede producirse a partir de procesos no biológicos.

Mars the Mysterious (NASA, 1997)

Marte Crédito: NASA

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Pan-STARRS encuentra una supernova perdida

Artículo publicado el 7 de marzo de 2013 en CfA

La estrella Eta Carinae está a punto de explotar. Hace 170 años, este objeto de 100 masas solares expulsó el equivalente en gas a varios soles en una erupción que la convirtió en la segunda estrella más brillante del firmamento, después de Sirius. Esto era solo el principio de lo que estaba por llegar, su conversión en supernova.

Las explosiones de supernova de estrellas masivas son comunes en galaxias espirales como la Vía Láctea, donde se están formando nuevas estrellas continuamente. Casi nunca se dan en galaxias elípticas donde la formación de estrellas prácticamente se ha detenido. Por este motivo, los astrónomos estaban realmente sorprendidos al encontrar una, en apariencia joven supernova, en una galaxia de edad avanzada. La supernova PS1-12sk, descubierta con el telescopio Pan-STARRS en Haleakala, es extraña por más de un motivo.

PS1-12sk

PS1-12sk

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Cómo transformar células vivas en ordenadores

Sistemas genéticos realizan operaciones lógicas almacenando datos en el ADN.

Expertos en biología sintética han creado módulos de ADN que realizan operaciones lógicas en células vivas. Estos “circuitos genéticos” podrían utilizarse para registrar momentos clave en la vida de una célula o, activando un interruptor químico, modificar el destino de una célula, anuncian los investigadores. Los resultados se publican esta semana en Nature Biotechnology.

La biología sintética trata de incorporar principios de la ingeniería electrónica en una célula biológica, considerando las funciones de los genes como componentes de un circuito. Con este objetivo, investigadores del Massachusetts Institute of Technology (MIT) en Cambridge, han diseñado un sencillo grupo de módulos genéticos que responden a señales de una forma muy parecida a como la hacen los operadores lógicos booleanos usados en los ordenadores.

DNA

ADN por Erin Campbell

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Kepler sugiere que hay planetas del tamaño de la Tierra a la vuelta de la esquina

Artículo publicado el 6 de febrero de 2013 en JPL

Utilizando datos de libre disposición provenientes del telescopio espacial Kepler de la NASA, astrónomos del Centro Harvard-Smithsonian para Astrofísica, calculan que el seis por ciento de las estrellas enanas rojas de la Galaxia tienen planetas del tamaño de la Tierra en su “zona de habitabilidad”, que abarca el rango de distancias de una estrella donde la temperatura en la superficie de un planeta que la orbite permite la presencia de agua líquida.

La mayoría de las estrellas vecinas más cercanas al Sol son enanas rojas. Los investigadores creen ahora más que nunca que podría haber un planeta del tamaño de la Tierra con una temperatura moderada a unos 13 años luz de distancia.

Exoplaneta

Exoplaneta

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Una gran idea: encontrar vida extraterrestre con un presupuesto reducido

Artículo publicado por Paul Raeburn el 17 de septiembre de 2012 en Discover

Miles de millones de planetas de nuestra galaxia tienen el potencial de albergar vida. Los astrónomos están desarrollando potentes pero asequibles formas de encontrarla.

El pasado diciembre de 2011 los astrónomos anunciaron con entusiasmo el descubrimiento de un planeta llamada Kepler 22b. A una distancia de 620 años luz, es el primer planeta encontrado por el telescopio espacial Kepler de la NASA que se encuentra situado en la zona de habitabilidad de su estrella (una región que puede albergar agua líquida, un requisito clave para la vida en la Tierra). Un ilustrador de la NASA llevó la noticia un paso más allá con la ilustración de más abajo, representando un sugerente mundo azul veteado de nubes, muy parecido al nuestro.

Kepler 22b

Kepler 22b Crédito: NASA

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Titán, la luna más grande de Saturno, más helada de lo que se pensaba

Artículo publicado por Louis Bergeron el 3 de diciembre de 2012 en la Universidad de Stanford

Un nuevo estudio basado en datos topográficos y gravimétricos de Titán, la luna más grande de Saturno, apuntan que la corteza exterior de hielo presenta el doble de grosor de lo que se pensaba hasta el momento.

La comunidad científica siempre ha especulado con la existencia de un gran océano de agua líquida bajo la corteza. El nuevo estudio propone que el calor interno generado que preserva al océano de la congelación tiene que ver en gran medida, y más de lo que se pensaba, con las interacciones que Titán establece con Saturno y con el resto de sus lunas.

First Image of Saturn and Titan

Primera imagen de Saturno y Titán Crédito: NASA

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Abundante vida en un lago antártico aislado bajo el hielo

Artículo publicado por Quirin Schiermeier el 26 de noviembre de 2012 en Nature News

El agua fría y salada del lago Vida ha dado lugar a la aparición de una gran cantidad de microorganismos.

Está cubierto de forma permanente por una espesa capa de hielo de 27 metros de grosor, es seis veces más salado que el agua marina habitual y con -13 ºC es uno de los hábitats acuáticos más fríos de la Tierra y, a pesar de ello, el lago Vida, en la Antártida, es un hervidero de vida.

Las perforaciones realizadas en el lago por los científicos desvelan abundancia y diversidad bacteriana. “El lago Vida no es un lugar fácil en el que sobrevivir”, afirma Peter Doran, experto en Ciencias de la Tierra de la Universidad de Illinois en Chicago y miembro del equipo que ha estado estudiando el lago (el más grande de una serie de acumulaciones de agua en la región de McMurdo Dry Valleys en el desierto Antártico). “Es muy llamativo que algo quiera vivir en un lugar tan frío, oscuro y salado”.

Doran y sus colaboradores han perforado dos veces el lago Vida: la primera en 2005 y de nuevo en 2010. La llamativa diversidad de vida microbiana que encontraron se presenta hoy en Proceedings of the National Academy of Sciencies.

Lago Vida © Crédito: Bernd Wagner, Universidad de Colonia, Alemania

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El modelo de fusión de lunas podría explicar el Sistema Saturniano

Artículo publicado por Ron Cowen el 27 de octubre de 2012 en Nature News

Las simulaciones sugieren que las lunas de Saturno eran antiguamente más parecidas a las de Júpiter.

Con una gran variedad de densidades y localizaciones, los seis satélites de tamaño medio de Saturno figuran entre los más raros del Sistema Solar Exterior. Con un diámetro de entre 300 y 1500 kilómetros, las lunas tienen unas características muy dispares: algunas están hechas casi por completo de agua helada, una, Encélado, es rocosa y presenta actividad geológica; y algunas muestran evidencias de poseer lunas más pequeñas y anillos. ¿Cómo han llegado a ser así?

Tormenta en Saturno por Cassini © by Kanijoman

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El color de las Tierras extraterrestres

Artículo publicado el 24 de septiembre de 2012 en The Physics ArXiv Blog

La Tierra es un punto de color azul pálido cuando se observa desde el espacio. Ahora, los astrobiólogos han determinado los colores más probables que pueden presentar los planetas similares a la Tierra que orbitan otras estrellas.

Cuando la sonda Voyager 1 estaba a punto de abandonar el Sistema Solar en 1990, el astrónomo estadounidense Carl Sagan sugirió que se girasen las cámaras de la nave espacial hacia su planeta de origen a unos 3000 millones de kilómetros de distancia.

A Pale Blue Dot © by raymaclean

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