De los siete minutos de terror a los siete meses de ciencia

Artículo publicado por Jeff Foust
 el 28 de febrero de 2013 en The Space Review

Cuando la misión del laboratorio científico de Marte de la NASA logró aterrizar con éxito el róver Curiosity en la tarde del 5 de agosto, fue aclamada como un gran éxito, tanto para la NASA como para la exploración de Marte en general. Llevar al robot de una tonelada con seguridad hasta la superficie obligó a afrontar el peligroso proceso de entrada, descenso y aterrizaje (EDL en el acrónimo inglés), que se dio a conocer, gracias a un vídeo producido por la NASA antes de la llegada, como los “siete minutos de terror”. El exitoso aterrizaje dio lustre a la reputación de la agencia y convirtió a algunos de los involucrados en el proyecto en una especie de celebridades.

Curiosity Robot Curiosity Crédito: NASA

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Buscando las huellas dactilares de los minerales marcianos

Artículo publicado el 30 de octubre de 2012 en NASA

El róver de la NASA Curiosity ha completado los experimentos iniciales, y estos nos muestran que los minerales del suelo marciano son similares a los viejos suelos basálticos de origen volcánico de Hawái.

Los minerales se identificaron en la primera muestra de suelo marciano introducida recientemente en el róver. Curiosity ha utilizado el instrumento denominado Química y Mineralogía (CheMin) para obtener los resultados, que están llenando huecos y dando más confianza a las primeras estimaciones de la composición mineralógica del polvo y fina arena que se extiende por todo el planeta rojo.

Marca dejada donde Curiosity tomó una muestra de suelo marciano

Marca dejada donde Curiosity tomó una muestra de suelo marciano Créditos de la imagen: NASA/JPL-Caltech/MSSS

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Sorpresa, sorpresa. Una roca inesperada

Artículo publicado el 11 de octubre de 2012 en NASA

La primera roca marciana a la que ha llegado Curiosity para su análisis presenta una composición más variada de lo que se esperaba según lo que se podía pensar tras las anteriores misiones en el planeta rojo. La piedra recuerda a algunas inusuales rocas procedentes del interior de la Tierra.

El equipo del róver ha utilizado dos de sus instrumentos para estudiar la composición química de esta roca, del tamaño de un balón de fútbol, llamada “Jake Matijevic”. Los resultados apoyan algunas recientes y sorprendentes mediciones y dan un claro ejemplo del porqué la identificación de la composición de las rocas es el mayor objetivo de la misión. Esta nos habla de entornos desconocidos y procesos planetarios.

Roca Jake Matijevic Crédito: NASA/JPL

Roca Jake Matijevic Crédito: NASA/JPL

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Curiosity encuentra el lecho de un antiguo arroyo en Marte

Artículo publicado el 27 de septiembre de 2012 en NASA

El rover de la NASA, Curiosity, ha encontrado pruebas de una corriente de agua que un día fluyó con vigor a lo largo del área donde camina el robot. Existían pruebas anteriores de la presencia de agua en Marte, pero son las primeras de estre tipo – imágenes de rocas que contienen antigua gravilla del lecho del río.

Los científicos han estudiado las imágenes de unas piedras cementadas en una capa de roca conglomerada. Los tamaños y formas de las piedras dan pistas de la velocidad y la distancia de un antiguo flujo de la corriente.

“Por el tamaño de la gravilla arrastrada podemos interpretar que el agua se desplazaba aproximadamente un metro por segundo con una profundidad que estaría entre la altura del tobillo y de la cadera”, ha explicado William Dietrich de la Universidad de California en Berkeley y co-investigador de la misión Curiosity. “Se han escrito muchos artículos acerca de canales en Marte con muchas hipótesis diferentes acerca del flujo en ellos y esta es la primera vez que vemos transporte de gravilla por agua en el planeta rojo. Esta es la transición entre la especulación acerca de la magnitud del material arrastrado hacia la observación directa”, añadió.

Antiguo flujo de agua en Marte

El rover de la NASA Curiosity encontró pruebas de un antiguo riachuelo en algunas localizaciones, incluyendo la que aparece en esta fotografía a la que el equipo de científicos ha llamado “Hottah”, como al lago Hottah de los Territorios del Noroeste de Canadá. Créditos de la imagen: NASA/JPL-Caltech/MSS.

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¿Pueden los remolinos de polvo crear metano en la atmósfera de Marte?

Artículo publicado por Nancy Atkinson el 10 de spetiembre de 2012 en Universe Today

Hace tiempo que el gas metano existente en Marte tiene perplejos a los científicos: este gas de corta vida se ha detectado en cantidades sorprendentes en la atmósfera marciana a lo largo de varias estaciones, algunas veces en penachos bastante grandes. Los científicos han interpretado este hecho como la evidencia de que Marte es un planeta activo, tanto geológica como biológicamente hablando. Pero un grupo de investigadores de México han llegado a una diferente, a la vez que inesperada, fuente de metano: tormentas de arena y remolinos de polvo.

“Proponemos un nuevo mecanismo de producción de metano basado en el efecto que provocan las descargas eléctricas en superficies heladas”, informan en un artículo publicado en Geophysical Research Letters, escrito por un equipo liderado por Arturo Robledo-Martínez de la Universidad Autónoma Metropolitana en Azcapotzalco, México.

Remolinos de polvo en Marte

Remolinos de polvo en Marte© Crédito: NASA/JPL

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En una galaxia muy lejana una explosión estelar de récord

Artículo publicado el 30 de agosto de 2012 en CfA

En la naturaleza no hay nada más furioso que una estrella moribunda, y los astrónomos no pueden estar más contentos.

Un equipo internacional de investigadores, liderado por Edo Berger, del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica, aprovecharon al máximo la furia de una estrella moribunda para estudiar una galaxia situada a una distancia de unos 9500 millones de años luz. La estrella, que iluminó toda la escena galáctica, es la explosión estelar más lejana de esta clase jamás estudiada. De acuerdo con Berger, “es como si alguien disparara un flash en una habitación oscura y, de repente, nos dejara ver por un instante, cómo es y de qué está compuesta”.

Supernova N49 © by elerizoyelzorro

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Descubierta tectónica de placas en Marte

Artículo publicado por Stuart Wolpert el 9 de agosto de 2012 en UCLA Newsroom

Durante años, muchos científicos pensaron que el único lugar del sistema solar donde existía tectónica de placas era la Tierra. Ahora, científicos de UCLA han descubierto que el fenómeno geológico, que consiste en el movimiento de enormes placas de corteza bajo la superficie de un plantea, también existe en Marte.

“Marte está en una etapa primitiva de la tectónica de placas. Nos da una imagen de cómo pudo haber sido la Tierra en sus comienzos y nos puede ayudar a entender cómo empezó el proceso en nuestro planeta”, declaró An Yin, profesor de ciencias del espacio y de la Tierra en UCLA, y único autor de esta nueva investigación.

Valles Marineris comparado con el Gran Cañón © Crédito: Lunar and Planetary Institute

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Un brillo de rayos gamma que da pistas de la materia oscura

Artículo publicado por Adrian Cho el 27 de julio de 2012 en Science Now

La próxima década será la década de la materia oscura, según afirman algunos científicos, dado que los esfuerzos para detectar este material extraño demostrarán o descartarán las más prometedoras hipótesis acerca de lo que es. Pero los astrónomos puede que hayan detectado señales de materia oscura en el corazón de nuestra propia galaxia, la Vía Láctea, según afirmaron hoy un par de astrofísicos.

Datos recopilados por el telescopio espacial de rayos gamma Fermi de la NASA revelan un exceso de rayos gamma procedentes del centro galáctico, que podrían estar producidos por la aniquilación de partículas de materia oscura entre sí. Kevork Abazajian y Manoj Kaplinghat de la Universidad de California en Irvine, lo recogen en un artículo publicado en el servidor de preimpresión arXiv. “Definitivamente hay una fuente ahí y encaja con la interpretación de que es materia oscura”, afirmó Abazajian. Pero otros investigadores dicen que el exceso pueden ser artefactos por la forma en la que Abazajian y Kaplinghat modelan el flujo de rayos gamma, o quizás pueda generarse a partir de otras fuentes más mundanas.

Rayos gamma en la Vía Láctea Way © by NASA Goddard Photo and Video

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¿Puede revolucionar el descubrimiento de grafeno en el espacio nuestra visión sobre el espacio-tiempo?

Artículo publicado el 13 de agosto de 2012 en Daily Galaxy

El físico Peter Horava, de la Universidad de California en Berkeley, piensa que el grafeno puede ayudarnos a entender qué fue lo que ocurrió inmediatamente después del Big Bang, así como a conocer también qué es lo que sucede cerca del horizonte de sucesos de los agujeros negros, donde los campos gravitatorios son masivos.

En 2011, un equipo de astrónomos, utilizando el Telescopio Espacial Spitzer, informaron de la primera detección extragaláctica de la molécula de fullereno C70 además de la posible detección de C24 plano (“una pieza de grafeno”) en el espacio. Letizia Stanghellini y Richard Shaw, miembros del equipo del Observatorio Nacional de Astronomía Óptica en Tucson, Arizona, describieron cómo las ondas de choque impulsadas por los vientos de viejas estrellas en nebulosas planetarias pueden ser las responsables de la formación de fullerenos (C60 y c70) además de grafeno (C24 planar).

Grafeno en el espacio

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La mente probabilística

Artículo publicado por Laura Saunders el 8 de octubre de 2011 en Science News

El cerebro humano evolucionó para tratar con las dudas.

Los seres humanos vivimos en un mundo de incertidumbres. Una sombra en el camino puede ser la de un amigo o la de un atracador. Si pisas a fondo el acelerador puede que acabes bajo las ruedas del tren en el paso a nivel o puede que no. Las sobras de la semana pasada del pollo kung pao nos pueden dar otra noche de degustación deliciosa o un fuerte dolor de tripa.

Los míseros sentidos humanos no pueden captar siempre qué es real y lo que no. Aunque, por fortuna, el cerebro humano es muy bueno haciendo apuestas. Gracias al aprovechamiento intuitivo de las probabilidades, el cerebro puede manejar información imperfecta con aplomo.

“En vez de tratar de dar con la respuesta a una pregunta, el cerebro intenta encontrar la probabilidad de que esa respuesta sea correcta”, declara Alexandre Pouget de la Universidad de Rochester, en Nueva York y de la Universidad de Ginebra en Suiza. El rango de posibles resultados guía los actos corporales.

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