¿Superllamaradas solares desencadenaron la vida en la Tierra?

Artículo publicado por Tushna Commisariat el 24 de mayo de 2016 en physicsworld.com

Un agitado y joven Sol pudo haber proporcionado a la Tierra los ingredientes, y el clima, necesarios para dar inicio a la vida. Esto es lo que afirman científicos de la NASA, que dicen que potentes erupciones solares pudieron haber calentado la Tierra en una época en la que el Sol era relativamente frío. También dicen que el suministro de nitrógeno que dio lugar a la vida en la Tierra fue sintetizado a partir de partículas energéticas procedentes del Sol.

Tener una clara idea de las condiciones necesarias para que surja la vida en la Tierra es un objetivo científico clave – tanto para rastrear nuestros orígenes como para evaluar mejor cuál de los muchos miles de exoplanetas conocidos puede albergar vida. Un escollo concreto en el desarrollo de una clara descripción de la evolución temprana en la Tierra era que, hace 4000 millones de años, cuando se estaban desarrollando las condiciones adecuadas para la vida, el joven Sol no eran lo bastante luminoso como para calentar nuestro planeta. A pesar de su agitación, el Sol era un 30% más tenue de lo que es actualmente.

Llamarada solar

Llamarada solar

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La misión Kepler anuncia el mayor conjunto de planetas jamás descubierto

Artículo publicado el 10 de mayo de 2016 en NASA

La misión Kepler de la NASA ha verificado 1284 nuevos planetas – el mayor grupo descubierto hasta la fecha.

“Este anuncio duplica el número de planetas confirmados gracias a Kepler”, señala Ellen Stofan, científico jefe en las Oficinas Centrales de la NASA en Washington. “Esto nos da esperanza de que en algún lugar allí fuera, alrededor de una estrella muy similar a la nuestra, podamos encontrar finalmente otra Tierra”.

Planetas descubiertos por Kepler

Planetas descubiertos por Kepler Crédito: NASA / W. Stenzel

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Tres mundos potencialmente habitables hallados alrededor de una estrella enana ultrafría cercana

Artículo publicado el 2 de mayo de 2016 en ESO

Actualmente es el mejor lugar para buscar vida más allá del Sistema Solar.

Utilizando el telescopio TRAPPIST, instalado en el Observatorio La Silla de ESO, un equipo de astrónomos ha descubierto tres planetas orbitando a una estrella enana ultrafría a tan solo 40 años luz de la Tierra. Estos mundos tienen tamaños y temperaturas similares a las de Venus y la Tierra y son los mejores objetivos encontrados hasta ahora para la búsqueda de vida fuera del Sistema Solar. Son los primeros planetas descubiertos alrededor de una estrella tan pequeña y débil. Los nuevos resultados se publican en la revista Nature el 2 de mayo de 2016.

Artist’s impression of the ultracool dwarf star TRAPPIST-1 from the surface of one of its planets

Concepción artística de TRAPPIST-1 desde la superficie de uno de sus exoplanetas Crédito: ESO/M. Kornmesser

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Primera detección de la atmósfera de una super-Tierra

Artículo publicado el 16 de febrero de 2016 en ESA

Por primera vez, los astrónomos han podido analizar la atmósfera de un exoplaneta del tipo conocido como super-Tierra. Usando datos recopilados con el Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA, y unas nuevas técnicas de análisis, el exoplaneta 55 Cancri e reveló tener una atmósfera seca sin indicaciones de vapor de agua. Los resultados, que se publicarán en la revista Astrophysical Journal, indican que la atmósfera está formada principalmente por hidrógeno y helio.

El equipo internacional, liderado por científicos del University College London (UCL) en el Reino Unido, tomó observaciones del cercano exoplaneta 55 Cancri e, una super-Tierra con una masa de ocho veces la masa terrestre. Se sitúa en el sistema planetario de 55 Cancri, una estrella a unos 40 años luz de la Tierra.

55 Cancri e

55 Cancri e Crédito: ESA/Hubble, M. Kornmesser

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Los científicos debaten las señales de vida alienígena

Artículo publicado por Natalie Wolchover el 2 de febrero de 2016 en Quanta Magazine

Para buscar señales de vida en planetas lejanos, los astrobiólogos deben decidir en qué revelador gas de biofirma deben centrarse.

Sentado en una cafetería durante una lluviosa mañana en Seattle hace seis años, el astrobiólogo Shawn Domagal-Goldman se quedó mirando impasiblemente la pantalla de su ordenador portátil, paralizado. Había estado ejecutando una simulación de la evolución de un planeta cuando, de pronto, el oxígeno empezó a acumularse en la atmósfera del planeta virtual. La concentración aumentó de 0 a 5, y luego al 10 por ciento.

“¿Algo va mal?”, preguntó su mujer.

“Pues sí”.

Este aumento del oxígeno eran malas noticias para la búsqueda de vida extraterrestre.

Exoplanet Gliese 581g

¿Hay vida en otros planetas? Crédito: James Dyson

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Se encuentra el agua perdida en los exoplanetas

Artículo publicado el 14 de diciembre de 2015 en NASA JPL

Un estudio realizado en 10 exoplanetas calientes del tamaño de Júpiter, llevado a cabo con los telescopios espaciales Hubble y Spitzer de la NASA, ha llevado a un equipo a resolver un viejo misterio – por qué algunos de estos mundos parecen tener menos agua de la esperada. Los hallazgos ofrecen una nueva visión acerca de la gran variedad de atmósferas planetarias en nuestra galaxia, y cómo se forman los planetas.

De los casi 2000 planetas confirmados que orbitan otras estrellas, un subconjunto de ellos son planetas gaseosos con características similares a las de Júpiter. Sin embargo, orbitan muy cerca de sus estrellas, haciendo que estén a una temperatura abrasadora.

Exoplanetas de tipo Júpiter caliente analizados

Exoplanetas de tipo Júpiter caliente analizados Crédito: NASA/ESA

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Métodos de alta tecnología para estudiar bacterias a bordo de la EEI

Artículo publicado el 26 de octubre de 2015 en NASA JPL

Donde hay gente, hay bacterias, incluso en el espacio. Pero, ¿qué tipo de bacterias están presentes allí donde viven y trabajan los astronautas?

Investigadores del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California, en colaboración con colegas de otras instituciones, usaron un vanguardista análisis molecular para explorar el entorno microbiano de la Estación Espacial Internacional. Luego compararon estos resultados con las bacterias halladas en las salas estériles, que son entornos de laboratorio terrestres controlados y limpiados cuidadosamente. Informan de sus hallazgos en la revista de libre acceso Microbiome.

Orión y la ISS

Cápsula Orion y la EEI

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El exoplaneta más parecido a la Tierra podría ser inhabitable

Artículo publicado el 18 de noviembre de 2015 en la Universidad de Warwick

La mayor parte de planetas similares a la Tierra podrían haber quedado inhabitables debido a vastas cantidades de radiación, según ha encontrado una nueva investigación liderada por la Universidad de Warwick.

La atmósfera del planeta Kepler-438b se cree que desapareció como resultado de la radiación emitida por una superllamarada procedente de la estrella enana roja, Kepler-438.

Apareciendo de forma regular cada pocos cientos de días, las superllamaradas son aproximadamente diez veces más potentes que las llamaradas que se registran en el Sol, y equivalentes a una energía de 100 mil millones de megatones de TNT.

Exoplaneta y enana roja

Exoplaneta y enana roja Crédito: NASA/JPL

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El viento solar está destruyendo la atmósfera de Marte

Artículo publicado el 5 de noviembre de 2015 en NASA

La misión Mars Atmosphere and Volatile Evolution (MAVEN) de la NASA ha identificado el proceso que parece haber desempeñado un papel clave en la transición del clima marciano de un entorno inicial cálido y húmedo, que podría haber dado soporte a la vida, al frío y árido planeta que es en la actualidad.

Los datos de MAVEN han permitido a los investigadores determinar la tasa a la que la atmósfera de Marte está perdiendo actualmente el gas hacia el espacio, debido a la acción del viento solar. Los hallazgos revelan que la erosión de la atmósfera de Marte aumenta significativamente durante las tormentas solares. Los resultados científicos de la misión aparecen en los ejemplares del 5 de noviembre de las revistas Science y Geophysical Research Letters.

Viento solar impactando en la atmósfera de Marte

Viento solar impactando en la atmósfera de Marte Crédito: NASA/GSFC

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Construir un microscopio para buscar señales de vida en otros mundos

Artículo publicado por Kimm Fesenmaier el 26 de octubre de 2015 en Caltech News

En marzo de este año, un equipo de bioingenieros procedentes de Caltech, JPL, y la Universidad de Washington pasaron una semana en Groenlandia, usando motos de nieve para acarrear su equipamiento científico, aguardando a que pasaran los vendavales, y pasando horas trabajando sobre el hielo. Ahora, los mismos investigadores están planeando un viaje al Desierto de Mojave, en California, donde estudiarán el Lago Searles, una cuenca extremadamente seca y salada que está llena de forma natural de hostiles elementos químicos, como el arsénico y el boro. Los investigadores están poniendo a prueba un microscopio holográfico que se ha diseñado y construido con el propósito de observar los microbios que medran en unos entornos tan hostiles. ¿El objetivo final? Enviar el microscopio a bordo de una nave para buscar biofirma – signos de vida – en otros mundos tales como Marte o Encélado, la helada luna de Saturno.

Pruebas de SHAMU en Groenlandia

Pruebas de SHAMU en Groenlandia Crédito: Kelsey Ammondson

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