Una molécula prebiótica detectada en una nube interestelar

Artículo publicado por Lori Dajose el 14 de junio de 2016 en Caltech News

Las moléculas quirales – compuestos que aparecen en variaciones que son imágenes especulares unas de otras, como un par de manos humanas — son cruciales para la vida tal como la conocemos. Los seres vivos son selectivos sobre qué tipo de “orientación” de una molécula usan o producen. Por ejemplo, todos los seres vivos usan exclusivamente la forma dextrógira de la ribosa (el armazón del ADN), y las uvas exclusivamente sintetizan la forma levógira de la molécula del ácido tartárico. Aunque la homoquiralidad — el uso de sólo una orientación de una molécula dada — es ventajoso evolutivamente hablando, no se sabe cómo elige la vida la orientación molecular que vemos en la biosfera.

MOLECULAS QUIRALES

Moléculas quirales Crédito: Wiley-VCH Verlag GmbH & Co. KGaA

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Los bloques básicos de la vida pueden originarse a partir de reacciones interestelares

Artículo publicado el 13 de junio de 2016 en Wellesley College

El Profesor Chris Arumainayagam anuncia las conclusiones de su investigación llevada a cabo en el Wellesley College el 13 de junio, como parte de la rueda de prensa que da inicio a la conferencia nacional anual de la Sociedad Astronómica Americana en San Diego, California. Arumainayagam, profesor de química en Wellesley, hablará de su trabajo — el primer estudio sistemático para demostrar que los bloques básicos para la vida pueden producirse cuando los electrones de baja energía (< 20 eV) interactúan con el hielo cósmico (interestelar, planetario, y cometario). Sus resultados, recientemente publicados, sugieren que las reacciones de ffase condensadas de baja energía inducidas por los electrones pueden contribuir a la síntesis interestelar de moléculas prebióticas que anteriormente se pensaba que se formaban exclusivamente mediante fotones ultravioleta. En los términos más sencillos posibles, su trabajo es coherente con la idea de que realmente procedemos del polvo de estrellas, y es relevante para la primera detección inequívoca de glicina en un cometa, de la que se informó en mayo de 2016.

astroquimica

Astroquímica

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La primera vida del universo pudo haber nacido en planetas de carbono

Artículo publicado por Christine Pulliam el 7 de junio de 2016 en CfA

Nuestro planeta consiste en rocas de silicatos y un núcleo de hierro con el recubrimiento de una fina capa de agua y vida. Pero los primeros mundos potencialmente habitables podrían haber sido muy diferentes. Una nueva investigación sugiere que la formación planetaria en los inicios del universo podría haber creado planetas de carbono que estuviesen formados por grafito, carburos, y diamantes. Los astrónomos podrían encontrar estos mundos de diamante buscando una rara clase de estrellas.

Planeta de diamante

Planeta de diamante Crédito: Haven Giguere

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Un planeta a 1200 años luz es una buena posibilidad como mundo habitable

Artículo publicado por Stuart Wolpert el 26 de mayo de 2016 en UCLA News

Investigadores de UCLA y Washington combinan modelos orbitales y climáticos para demostrar que Kepler-62f podría ser capaz de mantener vida.

Un lejano planeta, conocido como Kepler-62f, podría ser habitable, según informa un equipo de astrónomos.

El planeta, que se encuentra a unos 1200 años luz de la Tierra en la dirección de la constelación de Lira, es aproximadamente un 40% mayor que la Tierra. Con este tamaño, Kepler-62f está en el rango de planetas que posiblemente sean rocosos y podrían tener océanos, comenta Aomawa Shields, autora principal del estudio, astrónomo en la Fundación Nacional de Ciencia, y becaria de posdoctorado en el departamento de física y astronomía en UCLA.

Kepler-62f

Kepler-62f Crédito: NASA Ames/JPL-Caltech/T. Pyle

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¿Superllamaradas solares desencadenaron la vida en la Tierra?

Artículo publicado por Tushna Commisariat el 24 de mayo de 2016 en physicsworld.com

Un agitado y joven Sol pudo haber proporcionado a la Tierra los ingredientes, y el clima, necesarios para dar inicio a la vida. Esto es lo que afirman científicos de la NASA, que dicen que potentes erupciones solares pudieron haber calentado la Tierra en una época en la que el Sol era relativamente frío. También dicen que el suministro de nitrógeno que dio lugar a la vida en la Tierra fue sintetizado a partir de partículas energéticas procedentes del Sol.

Tener una clara idea de las condiciones necesarias para que surja la vida en la Tierra es un objetivo científico clave – tanto para rastrear nuestros orígenes como para evaluar mejor cuál de los muchos miles de exoplanetas conocidos puede albergar vida. Un escollo concreto en el desarrollo de una clara descripción de la evolución temprana en la Tierra era que, hace 4000 millones de años, cuando se estaban desarrollando las condiciones adecuadas para la vida, el joven Sol no eran lo bastante luminoso como para calentar nuestro planeta. A pesar de su agitación, el Sol era un 30% más tenue de lo que es actualmente.

Llamarada solar

Llamarada solar

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La misión Kepler anuncia el mayor conjunto de planetas jamás descubierto

Artículo publicado el 10 de mayo de 2016 en NASA

La misión Kepler de la NASA ha verificado 1284 nuevos planetas – el mayor grupo descubierto hasta la fecha.

“Este anuncio duplica el número de planetas confirmados gracias a Kepler”, señala Ellen Stofan, científico jefe en las Oficinas Centrales de la NASA en Washington. “Esto nos da esperanza de que en algún lugar allí fuera, alrededor de una estrella muy similar a la nuestra, podamos encontrar finalmente otra Tierra”.

Planetas descubiertos por Kepler

Planetas descubiertos por Kepler Crédito: NASA / W. Stenzel

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Tres mundos potencialmente habitables hallados alrededor de una estrella enana ultrafría cercana

Artículo publicado el 2 de mayo de 2016 en ESO

Actualmente es el mejor lugar para buscar vida más allá del Sistema Solar.

Utilizando el telescopio TRAPPIST, instalado en el Observatorio La Silla de ESO, un equipo de astrónomos ha descubierto tres planetas orbitando a una estrella enana ultrafría a tan solo 40 años luz de la Tierra. Estos mundos tienen tamaños y temperaturas similares a las de Venus y la Tierra y son los mejores objetivos encontrados hasta ahora para la búsqueda de vida fuera del Sistema Solar. Son los primeros planetas descubiertos alrededor de una estrella tan pequeña y débil. Los nuevos resultados se publican en la revista Nature el 2 de mayo de 2016.

Artist’s impression of the ultracool dwarf star TRAPPIST-1 from the surface of one of its planets

Concepción artística de TRAPPIST-1 desde la superficie de uno de sus exoplanetas Crédito: ESO/M. Kornmesser

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Primera detección de la atmósfera de una super-Tierra

Artículo publicado el 16 de febrero de 2016 en ESA

Por primera vez, los astrónomos han podido analizar la atmósfera de un exoplaneta del tipo conocido como super-Tierra. Usando datos recopilados con el Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA, y unas nuevas técnicas de análisis, el exoplaneta 55 Cancri e reveló tener una atmósfera seca sin indicaciones de vapor de agua. Los resultados, que se publicarán en la revista Astrophysical Journal, indican que la atmósfera está formada principalmente por hidrógeno y helio.

El equipo internacional, liderado por científicos del University College London (UCL) en el Reino Unido, tomó observaciones del cercano exoplaneta 55 Cancri e, una super-Tierra con una masa de ocho veces la masa terrestre. Se sitúa en el sistema planetario de 55 Cancri, una estrella a unos 40 años luz de la Tierra.

55 Cancri e

55 Cancri e Crédito: ESA/Hubble, M. Kornmesser

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Los científicos debaten las señales de vida alienígena

Artículo publicado por Natalie Wolchover el 2 de febrero de 2016 en Quanta Magazine

Para buscar señales de vida en planetas lejanos, los astrobiólogos deben decidir en qué revelador gas de biofirma deben centrarse.

Sentado en una cafetería durante una lluviosa mañana en Seattle hace seis años, el astrobiólogo Shawn Domagal-Goldman se quedó mirando impasiblemente la pantalla de su ordenador portátil, paralizado. Había estado ejecutando una simulación de la evolución de un planeta cuando, de pronto, el oxígeno empezó a acumularse en la atmósfera del planeta virtual. La concentración aumentó de 0 a 5, y luego al 10 por ciento.

“¿Algo va mal?”, preguntó su mujer.

“Pues sí”.

Este aumento del oxígeno eran malas noticias para la búsqueda de vida extraterrestre.

Exoplanet Gliese 581g

¿Hay vida en otros planetas? Crédito: James Dyson

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Se encuentra el agua perdida en los exoplanetas

Artículo publicado el 14 de diciembre de 2015 en NASA JPL

Un estudio realizado en 10 exoplanetas calientes del tamaño de Júpiter, llevado a cabo con los telescopios espaciales Hubble y Spitzer de la NASA, ha llevado a un equipo a resolver un viejo misterio – por qué algunos de estos mundos parecen tener menos agua de la esperada. Los hallazgos ofrecen una nueva visión acerca de la gran variedad de atmósferas planetarias en nuestra galaxia, y cómo se forman los planetas.

De los casi 2000 planetas confirmados que orbitan otras estrellas, un subconjunto de ellos son planetas gaseosos con características similares a las de Júpiter. Sin embargo, orbitan muy cerca de sus estrellas, haciendo que estén a una temperatura abrasadora.

Exoplanetas de tipo Júpiter caliente analizados

Exoplanetas de tipo Júpiter caliente analizados Crédito: NASA/ESA

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