El dulce hallazgo de ALMA

Artículo publicado el 29 de agosto de 2012 en ESO

Se encuentran elementos esenciales para la vida alrededor de una estrella joven.

Usando el radiotelescopio ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), un grupo de astrónomos detectó moléculas de azúcar presentes en el gas que rodea a una estrella joven, similar al sol. Esta es la primera vez que se ha descubierto azúcar en el espacio alrededor de una estrella de estas características.

Tal hallazgo demuestra que los elementos esenciales para la vida se encuentran en el momento y lugar adecuados para poder existir en los planetas que se forman alrededor de la estrella.

Moléculas de azúcar en el cosmos

Moleculas de azúcar en el cosmos © Crédito: ESO

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Se afinan nuevos biomarcadores para ayudar en la búsqueda de otras Tierras

Artículo publicado por Ron Cowen el 23 de julio de 2012 en Scientific American

A pesar de la cancelación del telescopio Terrestrial Planet Finder, los astrobiólogos están modelando posibles biomarcadores químicos que podrían usarse para detectar indicadores de vida en nuevos mundos.

Hay grandes expectativas de que en algún momento del próximo año, los astrónomos que usan la nave Kepler de la NASA, anunciarán el descubrimiento que han estado esperando los buscadores de planetas: el primer exoplaneta del tamaño de la Tierra encontrado en una región alrededor de una estrella similar al Sol donde pudiese florecer la vida. Tal exoplaneta casi con toda certeza estará demasiado lejos de la Tierra para poder analizarlo en detalle, no obstante, iniciará una desbocada carrera por la búsqueda de huellas de vida – los compuestos químicos que podrían indicar si un exoplaneta que está en la zona habitable, la región amigable para la vida donde puede sobrevivir el agua líquida, realmente alberga vida.

Exoplaneta

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SETI no encuentra señales de extraterrestres cercanos

Artículo publicado el 31 de mayo de 2012 en The Physics ArXiv Blog

Los astrónomos han completado la primera búsqueda de inteligencia extraterrestre en exoplanetas cercanos usando interferometría de línea base muy larga.

La resolución angular de un telescopio es su capacidad para distinguir pequeños detalles de un objeto lejano. El telescopio espacial Hubble, por ejemplo, tiene una resolución angular de unos 100 miliarcosegundos.

Planetas del sistema Gliese 581 © by NASAblueshift

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El calentamiento por marea disminuye la ‘zona Ricitos de Oro’

Artículo publicado por Richard A. Lovett el 8 de mayo de 2012 en Nature News

Un factor que se pasó por alto apunta a menos planetas habitables de lo que se pensaba.

Un efecto de calentamiento poco tenido en cuenta anteriormente podría disminuir las estimaciones de las zonas habitables del tipo de estrellas más numerosas de la Vía Láctea — las de tipo ‘M’ o enanas rojas — a la mitad, dice Rory Barnes, astrobiólogo en la Universidad de Washington en Seattle. Este factor — el calentamiento gravitatorio a través de marea — sugiere una pléyade de planetas en los cuales el calentamiento por marea es una fuente principal de calor interno. Barnes presentó su trabajo ayer en una reunión de la División de Astronomía Dinámica de la Sociedad Astronómica Americana en Timberline Lodge, Oregón.

Erupción volcánica en Ío captada por New Horizons © by RDPixelShop

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Spitzer observa la luz de una super-Tierra

Artículo publicado el 8 de mayo de 2012 en JPL

El Telescopio Espacial Spitzer de la NASA ha detectado por primera vez la luz que emana de una “super-Tierra” más allá de nuestro Sistema Solar. Aunque el planeta no es habitable, la detección es un paso histórico hacia la búsqueda final de signos de vida en otros planetas.

“Spitzer nos ha sorprendido de nuevo”, dice Bill Danchi, científico del programa Spitzer en las Oficinas Centrales de la NASA en Washington. “La nave es pionera en el estudio de las atmósferas de planetas lejanos y está allanando el camino para que el próximo Telescopio Espacial James Webb de la NASA aplique una técnica similar sobre planetas potencialmente habitables”.

55 Cancri e

55 Cancri e Crédito: NASA/JPL

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Las expectativas de encontrar vida extraterrestre se basan más en el optimismo que en las pruebas

Artículo publicado por Morgan Kelly el 26 de abril de 2012 en la Universidad de Princeton

Recientes descubrimientos de planetas similares a la Tierra en tamaño y proximidad a sus respectivas estrellas han disparado la emoción científica y popular sobre la posibilidad de encontrar también vida similar a la terrestre en esos mundos.

Pero investigadores de la Universidad de Princeton han encontrado que las expectativas de que la vida – desde bacterias a seres inteligentes – se hayan desarrollado, o se desarrollen, de forma similar a la Tierra en otros planetas podría estar basada más en el optimismo que en las evidencias científicas.

Vida © by alejandro_c

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Gotas de lluvia fosilizadas revelan la antigua atmósfera

Artículo publicado por Katie Lee el 29 de marzo de 2012 en Cosmos Magazine

Las marcas fosilizadas de gotas de lluvia que cayeron hace 2700 millones de años en Sudáfrica han revelado la composición de la atmósfera terrestre primigenia.

De acuerdo con un nuevo estudio publicado en la revista Nature, la Tierra primigenia tenía una atmósfera similar a la actual, pero con unos niveles mucho mayores de gases invernadero. Los hallazgos en un momento en que la Tierra ya tenía abundante vida microbiana, mejorarán nuestra comprensión de qué tipo de planetas extrasolares podrían dar soporte a la vida.

Lluvia © by Teosaurio

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Las estrellas enanas rojas de la Vía Láctea tienen miles de millones de planetas rocosos en sus zonas de habitabilidad

Artículo publicado el 28 de marzo de 2012 en ESO

Nuevos resultados del cazador de planetas HARPS, de ESO, muestran que los planetas rocosos no mucho mayores que la Tierra son muy comunes en las zonas habitables en torno a estrellas rojas débiles. El equipo internacional estima que debe haber decenas de miles de millones de planetas de este tipo sólo en nuestra galaxia, la Vía Láctea, y probablemente haya cerca de una centena en las vecindades del Sistema Solar. Esta es la primera vez que se mide de forma directa la frecuencia de súper-Tierras en torno a enanas rojas, las cuales suponen el 80% de las estrellas de la Vía Láctea.

Un equipo internacional acaba de dar a conocer esta primera estimación directa del número de planetas ligeros en torno a estrellas enanas rojas. Para ello, han utilizado observaciones llevadas a cabo con el espectrógrafo HARPS, instalado en el telescopio de 3,6 metros de ESO (en el observatorio de La Silla, en Chile). Un reciente anuncio, que demostraba que en nuestra galaxia hay planetas en todas partes, utilizaba un método diferente que no era sensible a este importante tipo de exoplanetas.

Atardecer en Gliese 667 Cc © by European Southern Observatory

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El oceáno de Europa puede ser demasiado ácido para la vida

Artículo publicado por Charles Q. Choi el 1 de marzo de 2012 en SPACE.com

El océano que se encuentra bajo la corteza helada de Europa, la luna de Júpiter, podría ser demasiado ácido para dar soporte a la vida, debido los compuestos que pueden migrar regularmente hacia abajo desde la superficie, dicen los investigadores.

Los científicos creen que Europa, que tiene aproximadamente el tamaño de la luna terrestre, posee un océano de aproximadamente 160 kilómetros de profundidad. Este océano está cubierto por una corteza helada de grosor desconocido, aunque algunas estimaciones indican que podría tener apenas unos kilómetros de espesor.

Dado que virtualmente hay vida en la Tierra allí donde hay agua líquida, durante muchos años los científicos han barajado la idea de que esta luna joviana podría dar soporte a extraterrestres. Recientes hallazgos incluso sugieren que su océano podría estar repleto de oxígeno, suficiente para dar soporte a millones de toneladas de vida marina del tipo que tenemos en la Tierra.

Europa © by amusedartichoke

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VLT redescubre la vida sobre la Tierra

Artículo publicado el 29 de febrero de ESO

Observando la Luna con el Very Large Telescope (VLT) de ESO, los astrónomos han encontrado evidencia de vida en el Universo — concretamente en la Tierra. Encontrar vida en nuestro planeta puede parecer una observación trivial, pero el nuevo enfoque de un equipo internacional puede llevar a futuros descubrimientos de vida en otros lugares del Universo. El trabajo se describe en un artículo que aparecerá en el número de la revista Nature del 1 de marzo de 2012.

“Utilizamos un truco llamado observación earthshine (en inglés, brillo de la Tierra) para mirar la Tierra como si fuera un exoplaneta”, afirma Michael Sterzik (ESO), autor principal del artículo. “El Sol brilla sobre la Tierra y esa luz se refleja de nuevo sobre la superficie de la Luna. La superficie lunar actúa como un enorme espejo y refleja la luz de la Tierra de vuelta hacia nosotros — y eso es lo que hemos observado con el VLT”.

LUNA © by maurobrock

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La galaxia puede tener una multitud de ‘planetas nómadas’

Artículo publicado por Andy Freeberg el 23 de febrero de 2012 en la Universidad de Stanford

Los planetas nómadas no orbitan estrellas, pero pueden transportar vida bacteriana, dicen los investigadores del Instituto Kavli.

Nuestra galaxia puede estar inundada de planetas sin hogar, vagando por el espacio en lugar de orbitando una estrella.

De hecho, puede haber más de 100 000 veces más “planetas nómadas” que estrellas en la Vía Láctea, de acuerdo con un nuevo estudio realizado por investigadores del Instituto Kavli para Astrofísica y Cosmología (KIPAC), un instituto conjunto de la Universidad de Stanford y el Laboratorio Nacional del Acelerador SLAC.

Si las observaciones confirman la estimación, esta nueva clase de objeto celeste afectará a las actuales teorías de formación planetaria, y podría cambiar nuestra comprensión del origen y abundancia de vida.

Planeta nómada © Greg Stewart / SLAC National Accelerator Laboratory

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Descubren que los planetas ‘gemelos’ de la Tierra pueden ser muy diferentes

Artículo publicado el 23 de febrero de 2012 en la web del IAC

Un equipo internacional en el que ha participado el IAC descubre que las composiciones químicas de los planetas tipo terrestre pueden ser muy distintas a la de la Tierra.

Poder determinar las abundancias químicas en la formación de sistemas planetarios constituye la clave para identificar los planetas con alguna posibilidad de que exista vida.

Cada vez que se hace público el descubrimiento de algún planeta extrasolar similar a la Tierra, vuelve a aparecer la expectativa de la posibilidad de vida extraterrestre. Sin embargo,  estos gemelos de la Tierra no siempre son tan parecidos al planeta azul. Un equipo internacional con participación del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) ha descubierto que la estructura química de los planetas de tipo terrestre puede ser muy diferente de la composición básica de la Tierra, lo que tendría un gran impacto en la existencia y la formación de las biosferas.

Exoplanetas © by fdecomite

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En busca de los azúcares que originaron la vida

Artículo publicado el 8 de febrero de 2012 en SINC

Un grupo de la Universidad del País Vasco (UPV/EHU) ha conseguido aislar y caracterizar un azúcar en fase gas por primera vez en la historia. Los azúcares tienen un enorme interés bioquímico debido a la importancia y diversidad de las funciones que desempeñan: sirven de almacenes de energía y son el combustible de varios sistemas biológicos; forman parte del ADN y del ácido ribonucleico (ARN) y además juegan un papel clave en los procesos celulares.

Recientemente el interés de los azúcares también se ha acrecentado en la cosmoquímica, más en concreto, en la búsqueda de material fundamental para el origen de la vida en el espacio interestelar. Hallar ese material fundamental ayudaría también a comprender cuál fue el mecanismo del origen de la vida en la Tierra.

El interés de los azúcares también se ha acrecentado en la búsqueda de un material fundamental para el origen de la vida en el espacio interestelar.

Doble Hélice de ADN… hecha de libros © by alvy

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Análisis de las primeras observaciones SETI de Kepler

Artículo publicado por Paul Scott Anderson el 6 de enero de 2012 en Universe Today

Conforme el telescopio espacial Kepler empieza a encontrar sus primeros planetas del tamaño de la Tierra, con el objetivo final de encontrar los que realmente sean similares a la Tierra, parecería natural que el programa SETI echara también un vistazo a ellos, en la continua búsqueda de señales de radio alienígenas. Esto es exactamente lo que están haciendo los científicos de SETI, y han empezado a publicar parte de sus resultados preliminares.

Están procesando los datos tomados por Kepler desde principios de 2011; se han hallado algunas señales interesantes (una señal candidata se conoce como KOI Kepler Object of Interest- Objeto de Interés de Kepler), pero como rápidamente señalan, estas señales por el momento pueden explicarse por interferencias terrestres. Si una única señal procede de múltiples posiciones en el cielo, como pasa con estas,  es muy probable que sea una interferencia.

Alien audiophile at SETI booth © by Chris Radcliff

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Nueva super-Tierra detectada en la zona habitable de una fría estrella cercana

Artículo publicado el 2 de febrero de 2012 en EurekAlert!

Un equipo internacional de científicos liderados por Gillem Anglada-Escudé y Paul Butler, de Carnegie, ha descubierto una super-Tierra potencialmente habitable orbitando una estrella cercana. La estrella es miembro de un sistema estelar triple, y tiene una composición distinta a la de nuestro Sol, careciendo relativamente de elementos metálicos. El descubrimiento demuestra que es posible que se formen planetas habitables en una mayor variedad de entornos de lo que se pensaba anteriormente. Su trabajo se publicará en la revista Astrophysical Journal Letters, y la actual versión del trabajo se publicará en http://arxiv.org/archive/astro-ph

El equipo usó datos públicos del Observatorio Europeo Austral (ESO) y los analizó con un novedoso método de análisis de datos. También incorporan nuevas medidas procedentes del Espectrógrafo de Alta Resolución Echelle del Observatorio Keck y el nuevo Espectrógrafo Buscador de Planetas de Carnegie en el Telescopio Magellan II.

Planetas por todos sitios

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Un estudio desafía la existencia de vida basada en el arsénico

Artículo publicado por Erika Check Hayden el 20 de enero de 2012 en Nature News

Los defensores de la ciencia abierta no logran reproducir los controvertidos hallazgos.

Una extraña bacteria encontrada en el Lago Mono de California no puede reemplazar el fósforo de su ADN con arsénico, de acuerdo con los investigadores que han tratado de reproducir los resultados del controvertido informe publicado en la revista Science en 20101.

Un grupo de científicos, liderado por la microbióloga Rosie Redfield de la Universidad de British Columbia en Vancouver, Canadá, ha publicado los datos en el blog de Redfield que, según dice, presentan una “clara refutación” de los hallazgos clave del artículo.

Mono Lake with Tufa Towers at Sunrise 16Oct2011. © by mikebaird

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Kepler descubre los primeros exoplanetas de tamaño terrestre

Artículo publicado por Eric Hand el 20 de diciembre de 2011 en Nature News

Los buscadores de planetas alcanzan un importante objetivo del telescopio espacial de la NASA.

El telescopio Kepler de la NASA ha alcanzado uno de los principales hitos de la misión: encontrar un planeta del tamaño de la Tierra fuera del Sistema Solar. Es más, lo ha hecho dos veces en el mismo sistema estelar. Orbitando alrededor de la estrella Kepler-20, aproximadamente a 290 pársecs (946 años luz) de la Tierra, no hay sólo un planeta del tamaño de la Tierra, sino también uno ligeramente más pequeño – un Venus.

“Es el inicio de una era”, dice Francois Fressin, astrónomo del Centro Harvard-Smithsoniano para Astrofísica en Cambridge, Massachusetts. Fressin es el autor principal de un artículo que describe el descubrimiento y que se publica hoy en la revista Nature1. “Pronto seremos capaces de detectar este tipo de planetas alrededor de otras estrellas y a otras distancias”, comenta.

Kepler-20e y Kepler-20f © byT. Pyle

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Las súper-Tierras dan a los teóricos un súper dolor de cabeza

Artículo publicado por Eric Hand el 13 de diciembre de 2011 en Nature News

Una abundancia de mundos de tamaño medio desafía a los modelos de formación planetaria.

Ahora no sorprende que el Telescopio Espacial Kepler de la NASA esté revelando planetas extrasolares a montones. La semana pasada, en la primera conferencia científica de Kepler en el Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California, los científicos de la misión anunciaron que el telescopio espacial había identificado 2326 planetas candidatos, casi duplicando su botín desde febrero.

Pero lo que hasta el momento ha desconcertado a observadores y teóricos es la alta proporción de planetas – aproximadamente de un tercio a la mitad – que son mayores que la Tierra pero menores de Neptuno. Estas ‘súper-Tierras’ están emergiendo como una nueva categoría planetaria – y podrían ser la más numerosa. Su propia existencia es un problema para los modelos convencionales de formación planetaria y, además, la mayor parte están en órbitas muy cercanas a su estrella madre, precisamente donde los modeladores dicen que no deberían estar.

Exoplaneta © by Goosefinder

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Un mundo distante que parece demasiado duro para la vida

Artículo publicado por Nadia Drake el 6 de diciembre de 2011 en Science News

Aunque está en la zona habitable, el planeta recientemente descubierto probablemente no lo sea.

La última adición al conjunto de planetas confirmados por la misión Kepler parece un poco bromista. Un poco mayor que la Tierra, el planeta Kepler-22b orbita a una estrella similar al Sol a una distante donde el agua líquida, y por tanto la vida, podrían existir.

Pero es improbable que Kepler-22b sea habitable.

Kepler-22b © by Lynette Cook

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Secuenciado el genoma de la controvertida bacteria del arsénico

Artículo publicado por Elizabeth Pennisi el 5 de diciembre de 2011 en Science Insider

Nuestros datos muestran pruebas de arseniato en macromoléculas que normalmente contienen fosfato, muy especialmente ácidos nucleicos y proteínas.

Hace un año, estas 18 palabras encendieron una controversia mediática cuando Felisa Wolfe-Simon y sus colegas dieron una rueda de prensa para anunciar el descubrimiento de una bacteria que no sólo sobrevivía a altos niveles de arsénico en su entorno, sino que parecía usar tal elemento en su ADN. Cinco meses más tarde, el debate resurgió con la publicación de comentarios críticos con la publicación original.

La semana pasada se publicó el genoma de la bacteria, conocida como GFAJ-1, en Genbank, el repositorio público de secuencias de ADN para todo aquél que quiera echarle un vistazo. Pero ésto no zanjó el debate sobre si se usa el arsénico en el ADN.

Lago Mono donde se descubrió GFAJ-1 © by NASA Goddard Photo and Video

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