La sonda Cassini encuentra en el espacio un componente utilizado para fabricar plástico de uso doméstico

Artículo publicado el 30 de septiembre de 2013 en JPL

La sonda Cassini de la NASA ha encontrado propileno, un compuesto químico usado en la fabricación de envases para almacenar comida, guardabarros de coches y otros productos de consumo, en Titán, una de las lunas de Saturno.

Esta es la primera vez que se detecta este componente en una luna o planeta distinto de la Tierra.  El espectrómetro de infrarrojos compuesto (CIRS) de la Cassini, identificó una pequeña cantidad de propileno en la baja atmósfera de Titán. Este instrumento mide la luz infrarroja, o cantidad de radiación térmica, emitidos por Saturno y sus lunas, de la misma manera que nuestras manos sienten el calor de un fuego.

Titan's Halo

Titán Crédito: Val Klavans

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Herschel ayuda a detectar señales esquivas del universo primigenio

Artículo publicado el 2 de octubre de 2013 en ESA

Gracias al observatorio espacial Herschel de la ESA y a un telescopio de la Antártida, un equipo de astrónomos ha detectado por primera vez una tenue distorsión en la radiación fósil del Big Bang que allana el camino para desvelar los primeros instantes de existencia del Universo.

Esta esquiva señal está relacionada con la distorsión que sufrió la primera luz del Universo en su viaje hacia la Tierra, debida a la influencia de los cúmulos de galaxias y de la materia oscura, una sustancia invisible que sólo se puede detectar de forma indirecta a través de sus perturbaciones gravitatorias.

La luz del Big Bang por Herschel

La luz del Big Bang por Herschel Crédito: ESA

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Descubierto el eslabón perdido de la evolución de los púlsares

Artículo publicado el 26 de septiembre de 2013 en ESA

Gracias a los observatorios espaciales Integral y XMM-Newton de la ESA, un equipo de astrónomos ha detectado un ‘púlsar milisegundo’ en una fase crítica de su evolución, cuando pasa de emitir pulsos de rayos X a emitir ondas de radio.

Los púlsares son estrellas de neutrones magnetizadas, los núcleos muertos de estrellas masivas que explotaron como supernova cuando agotaron su combustible. Giran a gran velocidad, emitiendo pulsos de radiación electromagnética cientos de veces por segundo, como si se tratase de un faro. El análisis de estos pulsos revela que su periodo de rotación puede ser de tan sólo unos pocos milisegundos.

Pulsar de rayos-X

Púlsar de rayos X

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¿Cómo es el asteroide que más se ha acercado a la Tierra?

Artículo publicado el 27 de septiembre de 2013 en IAC

El pasado 15 de febrero de 2013, astrónomos de todo el mundo dirigieron sus telescopios al asteroide 2012 DA14. El objeto pasó a unos 27 700 kilómetros de la superficie de la Tierra, una distancia incluso menor que la de los satélites geoestacionarios, que orbitan a unos 35 800 kilómetros de la superficie terrestre. Éste ha sido el tránsito más cercano de un asteroide desde que se estudian las órbitas de estos objetos y se pudo predecir con tiempo.

La corta distancia de este acercamiento, que hacía que el asteroide se volviera lo suficientemente brillante como para ser estudiado con detalle desde telescopios terrestres, convirtió el paso de 2012 DA14 en una oportunidad única para aprender sobre estos pequeños objetos. Para hacerse una idea, si la Tierra fuera una pelota de tenis y la Luna una canica situada a dos metros de distancia, el asteroide habría pasado a tan solo 14 centímetros de la Tierra.

2012_DA14

2012 DA14

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Los científicos expanden la búsqueda de materia oscura ligera

Artículo publicado por Sarah Witman el 20 de septiembre de 2013 en Symmetry Magazine

Los físicos del experimento CDMS han desarrollado una forma mejor de buscar una partícula que, de existir, revolucionaría nuestras ideas sobre la materia oscura.

Tras ver posibles pistas de una materia oscura sorprendentemente ligera a principios de año, los científicos de Cryogenic Dark Matter Search (CDMS) han encontrado una forma de mejorar la búsqueda de tales partículas.

Detectores CDMS

Detectores de CDMS

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¿Un hiperagujero negro dio origen al universo?

Artículo publicado por Zeeya Merali el 13 de septiembre de 2013 en Nature News

Según proponen los teóricos, el Big Bang fue un espejismo procedente del colapso de estrellas en dimensiones superiores.

Podría ser el momento de apostar en contra del Big Bang. Los cosmólogos han especulado que el universo se formó a partir de los escombros expulsados cuando una estrella de cuatro dimensiones colapsó en un agujero negro — un escenario que ayudaría a explicar por qué el cosmos parece ser tan uniforme en todas las direcciones.

Agujero negro

Agujero negro

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La Luna es 100 millones de años más joven de lo que se pensaba

Artículo publicado por Mike Wall el 23 de septiembre de 2013 en SPACE.com

La Luna es un poco más joven de lo que los científicos creían, según sugiere una nueva investigación.

La teoría principal sobre cómo se formó la Luna, sostiene que se creó cuando un misterioso planeta – uno del tamaño de Marte o aún mayor – impactó contra la Tierra hace unos 4560 millones de años, justo tras la formación del Sistema Solar. Pero uno nuevos análisis de rocas lunares sugieren que la Luna, que se fusionó a partir de los escombros lanzados al espacio por este monstruoso impacto, realmente tiene entre 4400 y 4500 millones de años.

Moon

Luna

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El universo puede ser curvo, no plano

Artículo publicado por Ron Cowen el 20 de septiembre de 2013 en Nature News

Las anomalías en una antigua radiación podrían contradecir las pruebas encontradas para el nivel del cosmos.

Vivimos en un universo asimétrico: esta es una lección que los cosmólogos has aprendido examinando la estructura detallada de la radiación dejada por el Big Bang. Ahora, dos cosmólogos demuestran que los datos son consistentes con un universo que está ligeramente curvado, de forma similar a una silla de montar. De ser correcto su modelo, daría un vuelvo a la vieja creencia de que el universo es plano.

Planck Cosmic Microwave Background

CMB por Planck Crédito: ESA

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El frío brillo de la formación estelar

Artículo publicado el 25 de septiembre de ESO

El nuevo instrumento ArTeMiS se ha instalado con éxito en el telescopio APEX — el Atacama Pathfinder Experiment. APEX es un telescopio de 12 metros de diámetro, situado en el desierto de Atacama, que opera en los rangos milimétrico y submilimétrico — en el espectro electromagnético, las longitudes de onda que se encuentran entre el rango infrarrojo y las ondas de radio — ofreciendo una valiosa herramienta a los astrónomos para observar el universo más de cerca. La nueva cámara ya ha proporcionado una espectacular imagen muy detallada de la Nebulosa de la Pata de Gato.

ArTeMiS es una nueva cámara de amplio campo que trabaja en los rangos milimétrico y submilimétrico y que supone un importante complemento a la batería existente de instrumentos con la que ya cuenta el telescopio APEX, ampliando así la profundidad y los detalles de lo que puede observarse. El conjunto de detectores de nueva generación que incorpora ArTeMIS actúa más como una cámara CCD que la generación anterior de detectores. Esto permitirá que los mapas de amplio campo del cielo puedan hacerse con más rapidez y con mayor número de píxeles.

NGC 6334

NGC 6334 Crédito: ESO

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El rover Curiosity de la NASA no detecta presencia de metano en Marte

Artículo publicado el 19 de septiembre de 2013 en JPL

Nuevos datos recogidos por el rover Curiosity de la NASA indican que el ambiente marciano es pobre en metano. Esto es una sorpresa para los investigadores, ya que datos anteriores aportados por la comunidad científica internacional y por científicos estadounidenses indicaban determinaciones positivas.

El itinerante laboratorio ha realizado exhaustivos controles en busca de trazas de metano marciano. A pesar de que una cuestión muy debatida durante los últimos años ha sido si la atmósfera marciana contiene trazas de este gas, al ser el metano un posible indicador de la existencia de vida en el planeta, hay que tener en cuenta que también puede producirse a partir de procesos no biológicos.

Mars the Mysterious (NASA, 1997)

Marte Crédito: NASA

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La sonda Voyager 1 traspasó las fronteras del sistema solar en agosto de 2012

Artículo publicado el 12 de septiembre de 2013 en SINC

Algunas investigaciones ya señalaban que la nave había abandonado la burbuja de influencia solar, pero la NASA no lo quería confirmar. Ahora un estudio con la intervención de la institución aporta nuevas evidencias. Los expertos estiman que la perseverante viajera  se halla a una distancia equivalente a 125 veces la separación entre la Tierra y el Sol.

Durante los meses de abril y mayo de 2012, los instrumentos de la sonda Voyager 1 de la NASA registraron una densidad de electrones similar a la del medio interestelar que se extiende más allá de los dominios del Sol. El hallazgo parecía confirmar que la nave había escapado a la influencia del astro, sin embargo, aún faltaban datos para disipar la desconfianza de los científicos de la agencia estadounidense.

Voyager

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Localizan el primer asteroide troyano de Urano

Artículo publicado el 29 de agosto de 2013 en SINC

Un equipo de astrónomos canadienses ha descubierto el primer troyano de Urano, un tipo de asteroide que comparte la órbita del planeta en determinadas posiciones. El estudio, que publica esta semana Science, desvela que esta clase de objetos son más frecuentes en los confines del sistema solar de lo que se pensaba.

Durante una búsqueda sistemática de objetos transneptunianos con el telescopio CFH en Hawái (EEUU), un grupo de astrónomos canadienses y franceses detectaron hace unos meses un objeto moviéndose en las inmediaciones de Urano. Su nombre, 2011 QF99, de unos 60 km de ancho.

Urano

Urano

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Un misterioso magnetar presenta los campos magnéticos más fuertes del universo

Artículo publicado el 14 de agosto de 2013 en ESA

Gracias al telescopio espacial XMM-Newton, de la ESA, un equipo de científicos ha descubierto que una curiosa estrella muerta presenta uno de los campos magnéticos más intensos del universo, a pesar de que todos los indicios parecían indicar que su magnetismo era inusualmente débil.

Este objeto, conocido como SGC 0418+5729 (o SGR 0418, de forma abreviada), es un magnetar, un tipo de estrella de neutrones.

Magnetar

Magnetar

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Un cacahuete en el centro de nuestra galaxia

Artículo publicado el 12 de septiembre de 2013 en ESO

Se elabora el mejor mapa 3D del bulbo central de la Vía Láctea obtenido hasta el momento gracias a datos de telescopios de ESO.

Dos equipos de astrónomos han utilizado datos obtenidos con telescopios de ESO para crear el mejor mapa tridimensional hecho hasta el momento de las zonas centrales de la Vía Láctea. Han descubierto que, desde algunos ángulos, las regiones interiores parecen tener forma de cacahuete o de X. Esta extraña forma se cartografió utilizando datos públicos del telescopio de sondeo VISTA de ESO, junto con medidas del movimiento de cientos de estrellas muy débiles pertenecientes al bulbo central.

The Milky Way panorama

Vía Láctea Crédito: ESO

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Partículas gravitatorias pesadas dan pistas sobre la energía oscura

Artículo publicado por Zeeya Merali el 10 de septiembre de 2013 en Nature

Unos gravitones, las partículas portadoras de fuerza, con masa podrían ayudar a explicar la expansión acelerada del universo.

El mantra de Wall Street “la avaricia es buena” podría pronto ser adoptado por los cosmólogos para explicar los orígenes de la energía oscura, la misteriosa entidad que está acelerando la expansión del universo.

Energía oscura

Energía oscura

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Detectan el gemelo solar más antiguo

Artículo publicado el 28 de agosto de 2013 en ESO

EL VLT de ESO entrega nuevos indicios para ayudar a resolver el misterio del litio.

Un equipo internacional liderado por astrónomos brasileños ha utilizado el Very Large Telescope de ESO para identificar y estudiar el gemelo solar más antiguo conocido hasta ahora. Situado a 250 años luz de la Tierra, la estrella HIP 102152 se parece más al Sol que cualquier otro gemelo solar, con la excepción de tener casi cuatro mil millones de años más. Este primitivo pero prácticamente idéntico gemelo nos entrega una oportunidad sin precedentes para apreciar la forma en que el Sol se verá cuando envejezca. Asimismo, las nuevas observaciones proporcionan, por primera vez, un importante y claro nexo entre la edad de una estrella y su contenido de litio, y además sugieren que HIP 102152 podría albergar a planetas terrestres rocosos.

The life cycle of a Sun-like star (annotated)

Ciclo de vida de una estrella como el Sol Crédito: ESO

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La extraña forma de alinearse de unas nebulosas planetarias

Artículo publicado el 4 de septiembre de 2013 en ESO

Los astrónomos han utilizado el telescopio NTT (New Technology Telescope) de ESO y el Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA para estudiar más de 100 nebulosas planetarias que se encuentran en la protuberancia central de nuestra galaxia. Han descubierto que, misteriosamente, los miembros de esta familia cósmica que tienen forma de mariposa están alineados de una forma extraña — un resultado sorprendente si tenemos en cuenta sus diferentes historias y sus variadas propiedades.

Las etapas finales de la vida de una estrella como nuestro Sol acaban con la expulsión de sus capas exteriores hacia el medio que las rodea, formando objetos de sorprendentes y hermosas formas conocidos como nebulosas planetarias. Uno de estos tipos de nebulosa, conocido como nebulosa planetaria bipolar, crea fantasmagóricas formas en torno a sus estrellas que recuerdan a mariposas o a relojes de arena.

Bipolar planetary nebula NGC 6537

NGC 6537 Crédito: ESO.

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Una estrella en formación iluminada por sus “vecinas”

Artículo original publicado el 5 de septiembre en IAC

La imagen que vemos abajo ha sido elegida ‘imagen del mes’ por el Hubble Heritage Project e ‘imagen de la semana’ por la ESA (Agencia Espacial Europea). En ella, vislumbramos la protoestrella llamada IRAS 20324+4057, una estrella muy joven situada a 4500 años luz de distancia, en la constelación Cygnus (del Cisne).

Este objeto fue descubierto por el telescopio Isaac Newton (INT), situado en el Observatorio del Roque de los Muchachos del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), y ahora la Advanced Camera for Surveys del telescopio espacial Hubble ha obtenido imágenes en alta resolución. El INT lleva diez años cartografiando con un detalle y profundidad sin precedente el plano de nuestra Galaxia, la Vía Láctea, como parte del proyecto IPHAS (Photometric H-Alpha Survey).

Protoestrella IRAS 20324+4057

Protoestrella IRAS 20324+4057. Créditos: NASA, ESA, Hubble Heritage Team (STScI/AURA) e IPHAS.

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ALMA descubre una factoría de cometas

Artículo publicado el 6 de junio de 2013 en ESO

Solucionado el eterno misterio de la formación planetaria gracias a nuevas observaciones de una “trampa de polvo” en torno a una joven estrella.

Utilizando el nuevo conjunto de telescopios ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) un equipo de astrónomos ha conseguido obtener una imagen de la región que rodea a una joven estrella en la que las partículas de polvo pueden crecer por acumulación. Es la primera vez que este tipo de trampa de polvo ha sido modelada y observada claramente. Soluciona el eterno misterio sobre cómo las partículas de polvo en los discos crecen, alcanzando tamaños mayores, de manera que, finalmente, pueden formar cometas, planetas y otros cuerpos rocosos. Los resultados se han publicado en la revista Science el 7 de junio de 2013.

Factoría de cometas vista por ALMA

Factoría de cometas vista por ALMA Crédito: ESO

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¿Es este el exoplaneta más ligero captado hasta el momento?

Artículo publicado el 3 de junio de 2013 en ESO

Utilizando el telescopio VLT (Very Large Telescope) de ESO, un grupo de astrónomos ha obtenido una imagen de un objeto muy débil que se mueve cerca de una estrella brillante. Con una masa estimada de entre cuatro y cinco veces la masa de Júpiter, sería el planeta menos masivo que se haya observado hasta ahora de forma directa fuera del Sistema Solar. El descubrimiento es un importante aporte a nuestro conocimiento sobre la formación y evolución de sistemas planetarios.

Aunque ya se han detectado de forma indirecta cerca de mil exoplanetas — la mayor parte de ellos utilizando los métodos de velocidad radial o de tránsitos — y pese a que muchos candidatos esperan ser confirmados, solo una docena ha sido captada en imágenes directamente. Nueve años después de que el telescopio VLT (Very Large Telescope) de ESO captara la primera imagen de un exoplaneta, el compañero planetario de la enana marrón 2M1207, el mismo equipo ha pillado in fraganti al que, probablemente, sea el objeto más ligero de su tipo visto hasta el momento.

Exoplaneta HD 95086 b

Exoplaneta HD 95086 b Crédito: ESO

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