Eventos divulgativos

Hace unos días se ponía en contacto conmigo Eduardo Ramos, de 2mdc, para informarme sobre el ciclo de charlas: “Coloquios Paco Ynduráin“.

Estas charlas, organizadas por el Departamento de Física Teórica, han estado teniendo lugar en la Universidad Autónoma de Madrid desde el pasado noviembre, y se extenderán a lo largo del año 2011. Como puede verse, el cartel es excelente, no sólo por el interés de los temas tratados, sino por la calidad de los ponentes. Mañana, a partir de las 15:00 el Premio Nobel Gerard ’t Hoof nos hablará de los agujeros negros, mientras que el mes próximo Sara Seager profundizará en uno de los temas de mayor actualidad científica, como es el de los Planetas Extrasolares.

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Fermi capta tormentas que lanzan antimateria al espacio

tormentaLos científicos que usan el Telescopio Espacial Fermi de Rayos Gamma de la NASA, han detectado haces de antimateria producida por encima de las tormentas de la Tierra, un fenómeno nunca antes observado.

Los científicos creen que las partículas de antimateria se forman en un destello de rayos gamma (TGF), un breve estallido producido dentro de las tormentas y que se ha demostrado que está asociado con los relámpagos. Se estima que cada día hay 500 TGFs diarios en el mundo, pero la mayor parte no son detectados.

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Por una investigación digna

Hace unos días se ponía en contacto conmigo Juan Carlos Suárez, investigador de posdoctorado que trabaja en el Instituto de Astrofísica de Andalucía. A través de un correo, me hacía llegar su preocupación por las lamentables condiciones en las que trabajan tanto él como sus colegas investigadores en España, y me solicitaba ayuda para promover una campaña de apoyo a la investigación.

La campaña, “Por Una Investigación Digna” tiene su propia web donde podéis encontrar el manifiesto por el futuro de la investigación que reproduzco aquí:

En los últimos dos años, utilizando como argumento la actual crisis económica, la investigación española ha sufrido unos recortes presupuestarios drásticos. Mientras el recorte medio ha sido de un 16%, los Organismos Públicos de Investigación han visto recortado su presupuesto alrededor de un 30%. Esto implica una pérdida de credibilidad y competitividad de la política científica española, impidiendo alcanzar un cambio del modelo productivo actual a uno basado en el conocimiento. Especialmente preocupante ha sido la drástica reducción y casi desaparición de oportunidades para que los investigadores puedan estabilizarse laboralmente (un recorte de un 90% en el número plazas en el caso del CSIC). Esta reducción golpea con crudeza no sólo a los investigadores con contratos Ramón y Cajal (que ya han superado numerosos procesos de selección y evaluación), sino también a los postdocs en etapas previas (que se han visto afectados por el escaso número de contratos de acceso al sistema). Estamos ante un peligro real de perder varias generaciones de investigadores que han sido una de las bases del crecimiento de la producción científica en los últimos años. En este contexto es imprescindible hablar del actual borrador de la Ley de la Ciencia y Tecnología, que consideramos deficiente en cuanto al diseño de la carrera investigadora por los siguientes motivos:

  • En anteriores borradores se define un contrato de Acceso al Sistema de 5 años de duración, con evaluaciones que, en caso de superarse, conllevarían automáticamente a un contrato laboral fijo. Sin embargo, el actual borrador establece que esta evaluación tan solo se considerará como un mérito más a la hora de presentarse a los procesos selectivos de personal laboral fijo, sin garantías de que éstos puestos existan.
  • No elimina las becas de investigación en el sector privado y contempla que los sueldos de los investigadores puedan ser de un 25% a un 44% inferior a los establecidos por Ley para trabajadores que realicen cometidos similares. Esto va en la dirección contraria de la dignificación social de las labores de investigación.
  • No regula la etapa postdoctoral inicial dejándola en una situación indefinida y precaria.

Como consecuencia de todo lo antes descrito, solicitamos para España mediante esta carta una carrera científica digna y clara, y planteamos las siguientes reivindicaciones concretas:

  • Cumplimiento de los compromisos ya adquiridos con los contratados RyC mediante la creación de un número suficiente de puestos de trabajo para que los investigadores que hayan superado evaluaciones favorables tengan la oportunidad de estabilizarse laboralmente.
  • Que el recorte de presupuestos no afecte desproporcionadamente a la I+D y que se mantenga o aumente su porcentaje con respecto al PIB.
  • Un pacto de Estado que permita planificar a largo plazo los recursos humanos y financieros en investigación.

Respecto al borrador de la nueva Ley de Ciencia y Tecnología, reclamamos las siguientes modificaciones:

  • Que el nuevo contrato de Acceso al Sistema Español de Ciencia contemple la estabilización automática de los investigadores que superen las evaluaciones que se establezcan, teniendo en cuenta las necesidades de los Centros.
  • Introducir una disposición transitoria que establezca una equivalencia entre los actuales contratos RyC y los nuevos contratos de Acceso, teniendo en cuenta las etapas de evaluación ya superadas por los RyC
  • Creación de las figuras contractuales necesarias para cubrir las etapas post-doctorales iniciales de una manera clara.
  • Sustituir las becas del sistema, incluido el ámbito privado, por contratos.
  • Establecer que los sueldos de los investigadores sean, al menos, el mínimo exigido por Ley para trabajos similares.

Desde esta web, no puedo más que apoyar sus reivindicaciones, y solicitar vuestro ayuda para una máxima difusión. Aquellos que lo deseéis podéis firmar una carta de apoyo y enviarla a los convocantes. Pese a que es un poco tedioso el proceso del envío por correo postal, es importante para que se otorgue validez legal al proceso de firmas

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NASA, embargos y divulgación

Ayer asistíamos al que posiblemente sea el comunicado científico más esperado del año. Y no tanto por su importancia vital para nuestra comprensión del universo que nos rodea, que la tiene, como por la hábil gestión de márketing llevada a su alrededor. En este post no entraré a valorar las implicaciones del hallazgo en sí, otros ya lo han hecho mucho mejor de lo que podría hacerlo yo, sino a todo lo que ha rodeado a este comunicado en los últimos días.

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Por qué firmé el manifiesto contra la pseudociencia en las universidades

El pasado viernes publicaba en esta web un manifiesto desarrollado por La Ciencia y sus Demonios en contra de la proliferación de charlas, cursos y demás apariciones de prácticas pseudocientíficas en la universidad. Sabía que, de la misma forma que muchos apoyarían y firmarían el manifiesto, habría también voces discrepantes.

Poco después de la publicación de ese post salí hacia Madrid y no regresé hasta anoche, por lo que se han ido acumulando comentarios que merece la pena contestar. Dado que quedaría demasiado extenso para un comentario en el blog, prefiero extenderme un poco más en las razones por las que suscribo el manifiesto.

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Historiadores científicos descifran el “código de Platón”

Escritos de PlatónUn historiador de la ciencia de la Universidad de Manchester ha descifrado el “Código de Platón”, los mensajes secretos en los escritos del gran filósofo, sobre los que se lleva discutiendo desde hace mucho tiempo.

Platón fue el Einstein de la edad dorada de Grecia y su trabajo fundó la cultura occidental y la ciencia. Los descubrimientos del Dr. Jay Kennedy revolucionarán la historia de los orígenes del pensamiento occidental.

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La carga del escepticismo

Carl Sagan¿Qué es el escepticismo? No es nada esotérico. Nos lo encontramos cada día. Cuando compramos un coche usado, si somos un poco listos ejerceremos algún residuo de poderes escépticos — sea cual sea la educación que nos han dado. Podrías decir: “Aquí hay un tipo con apariencia honesta. Simplemente aceptaré lo que me está ofreciendo”. O podrías decir: “Bueno, he escuchado que ocasionalmente hay algunos engaños implicados en la venta de coches usados, tal vez inadvertidos por la parte del vendedor”, y entonces haces algo. Das unas patadas a las ruedas, abres las puertas, miras bajo el capó. (Podrías hacerlo incluso si no sabes qué se supone que debe haber bajo el capó, o podrías llevar a un amigo con conocimientos de mecánica). Sabes que se requiere algo de escepticismo, y entiendes por qué. Es un fastidio que puedas estar en desacuerdo con el vendedor de coches usados, o que le hagas una pregunta que es reticente a contestar. Hay al menos un pequeño grado de confrontación interpersonal implicada en la venta de un coche usado y nadie afirma que sea especialmente agradable. Pero hay una buena razón para ello – debido a que si no ejerces un mínimo escepticismo, si tienes una absoluta credulidad sin restricciones, es probable que tengas que pagar un precio antes o después. Entonces desearás haber hecho antes alguna pequeña inversión en escepticismo.

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La charla de Obama redefine los planes de la NASA, dicen los expertos

Orión y la ISSTras el discurso de hoy sobre la política espacial de los EE.UU., llevado a cabo por el presidente Barack Obama, es hora de que, tanto los críticos como seguidores, se tomen un profundo respiro y miren nuevamente al recién estrenado plan de la NASA, dicen los expertos.

El presidente habló en el Centro Espacial Kennedy de Florida, esbozando su visión en cuanto al futuro del programa espacial de los EE.UU. Fue ésta la primera vez que el Presidente Obama se refirió al tema desde el lanzamiento del nuevo plan sobre la propuesta de presupuestos de 2011. El plan ha estado acosado por algunos críticos, quienes objetaban algunos detalles y se lamentaban de la cancelación del plan existente, llamado Constellation.

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Grandes espejismos

Puerta

De los cristales de colores que “armonizan auras” a los grupos de investigación de fenómenos “inexplicados” como el Bigfoot, la ciencia basura está por todos lados. Alguna de la misma incluso se ha hecho popular, como la homeopatía, el tratamiendo de dolencias con soluciones tan diluidas que no contienen ingredientes activos. Otra es la astrología, el estudio de los movimientos de las estrellas y planetas que dictan nuestras personalidades y temas cotidianos.

La mayor parte se presentan a sí mismas con un toque de ciencia real o, al menos, con una jerga que suena a científica. Sus vendedores, también, aparecen decorados con el encanto de la ciencia.

Históricamente, los sanadores y chamanes se adornan con símbolos espirituales como máscaras, amuletos y, tal vez, las extrañas patas de pollo. Hoy, muchos aún venden aceite de serpiente, pero a menudo se disfrazan con guantes y batas blancas. Con un poco de fachada, lo sobrenatural se hace científico.

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Físicos usan un laboratorio subterráneo para detectar raras partículas

Detector borexino

Usando un delicado instrumento situado bajo una montaña de Italia central, dos físicos de la Universidad de Massachusetts Amherst están midiendo algunas de las partículas más raras y tenues jamás detectadas, los geoneutrinos, con la mayor precisión jamás conseguida. Los datos revelan, por primera vez, una señal bien definida por encima del ruido de fondo, de la extremadamente extraña partícula geoneutrino, procedente de las profundidades de la Tierra.

Patrocinados por la Fundación Nacional de Ciencia, los investigadores de UMass Amherst Laura Cadonati y Andrea Pocar son parte del equipo internacional Borexino cuyos resultados están disponibles en la actual edición on-line de la revista Physics Letters B.

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No hay más terremotos, simplemente más gente en las zonas de peligro

Terremotos mundiales

El gráfico muestra la estadística sobre la frecuencia de terremotos fuertes y el número de fallecimientos por terremotos.

Primero el suelo se sacudió el Haití, luego en Chile y ahora en Turquía. Los terremotos llegan pronto y fuerte este año, provocando que la gente se pregunte si algo siniestro está sucediendo bajo sus pies. No es así.

Aunque parece que estén teniendo lugar más terremotos, en realidad no es el caso. El problema es lo que sucede sobre el terreno, no bajo el mismo, según dicen los expertos.

Cada vez se muda más gente a las megaciudades que resultan estar construidas sobre líneas de falla, y construyen rápidamente edificios por debajo de los estándares que no pueden soportar los terremotos, dicen los científicos.

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Un vínculo no descubierto entre la percepción sensorial y la Teoría de la Información de Shannon

Claude Shannon

Las matemáticas que describen tanto la percepción sensorial como la transmisión de información, resultan tener similitudes notables.

En 1834, el fisiólogo alemán Ernst Weber llevó a cabo una serie de experimentos para determinar los límites de la percepción sensorial. Dio a un hombre con los ojos vendados una masa para que la sostuviera, y la fue incrementando gradualmente, preguntándole al sujeto cuándo había empezado a notar el cambio.

Estos experimentos demostraron que el menor incremento de peso que puede percibir un humano es proporcional al peso inicial. El psicólogo alemán Gustav Fechner más tarde interpretó el trabajo de Weber como una forma de medir la relación entre la magnitud física de un estímulo y su intensidad percibida.

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Dectector de emociones para bebés

Bebe llorando

Los monitores para bebés podrían traducir, en el futuro, los llantos infantiles, así los padres sabrían con certeza si su hijo tiene sueño, hambre, necesita un cambio o siente dolor. En la revista Internacional Journal of Biometrics, científicos japoneses informan de los detalles de un programa informático estádistico que puede analizar los llantos del bebé.

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Dos idiomas en el vientre materno logran bebés bilingües

Vientre maternoLos bebés que escuchan habitualmente dos idiomas mientras están en el vientre materno, están más abiertos a ser bilingües, según muestra un estudio publicado esta semana en Psychological Science.

Psicológos de la Universidad de British Columbia e investigadores de la Organización para la Cooperación Económica y el Desarrollo en Francia, estudiaron dos grupos de recién nacidos, uno de los cuales sólo había escuchado inglés en el vientre materno y el otro había escuchado inglés y tagalog, que se habla en Filipinas.

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¿Qué causa el déjà vu?

Dejá vu

Si alguna vez has tenido la fugaz y misteriosa sensación de que algo nuevo – una ciudad o persona que estás viendo por primera vez – de alguna manera te es familiar, que has estado allí o lo conoces de antes, entonces, puedes contarte entre los que han experimentado un déjà vu. Normalmente es una breve sensación, que no dura más de 10 a 30 segundos, pero el 96% de la población afirma haber experimentado al menos una ocurrencia

“Déjà vu, un término francés que significa “ya visto”, es considerado como una desconexión o conflicto entre un objetivo que no es familiar y una sensación subjetiva de familiaridad”, dice Claire Flaherty-Craig, neurofisióloga que trata y pasa consulta en el Centro Médico Hershey. “Está siendo estudiado detenidamente en la epilepsia, donde los pacientes a menudo lo experimentan antes de un ataque. Las regiones del cerebro de la memoria están en el lóbulo temporal, y hay un área específica de vigilancia de la precisión de la memoria en el centro del lóbulo frontal. Estos pacientes que informan del déjà vu tienen ataques en el lóbulo temporal. El desencadenante real de esto en individuos sanos no se conoce exactamente, pero sabemos que se relaciona con las mismas regiones de la memoria y el área de vigilancia de la memoria”.

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Desentrañan la tecnología de los primeros humanos europeos

Tecnología de los primeros humanos europeos
Arriba: Cráneo de Homo georgicus hallado en Dmanisi(Georgia). (Foto de E. Lacasa). Abajo: Industria lítica procedente del yacimiento de Dmanisi (nivel IV).

Investigadores de la UAM han desarrollado un trabajo de investigación sobre los primeros útiles líticos documentados en Eurasia. Este estudio, desvela la complejidad de los comportamientos técnicos de los primeros homínidos del yacimiento de Dmanisi, cuya cronología, cercana a los dos millones de años de antigüedad, resulta la más antigua documentada hasta el momento en Europa.

El profesor Javier Baena Preysler y su equipo, del Departamento de Prehistoria y Arqueología de la Universidad Autónoma de Madrid, a través de un proyecto de la Fundación Duques de Soria y el Ministerio de Asuntos Exteriores en coordinación con el Museo Nacional de Georgia, vienen colaborando en los trabajos de excavación y estudio de los restos hallados en Dmanisi. Este yacimiento es el más rico en fósiles humanos de estas cronologías localizado hasta el momento. Hasta el presente se han encontrado un total de 5 cráneos y decenas de restos correspondientes al esqueleto. Sus similitudes con H. ergaster, sugieren que estos homínidos representan las primeras especies en salir de África, dando lugar al linaje asiático de H. erectus.

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¿Necesitamos la religión para hacer juicios morales?

Niño leyendo la Biblia

La religión es un tema de fuerte debate entre los eruditos y el público general, y un nuevo artículo de investigadores de la Universidad de Helsinki y la Universidad de Harvard es probablemente uno que aumentará el nivel de controversia alrededor de este tema. Publicado en Trends in Cognitive Sciences, el estudio sugiere que los juicios intuitivos de bien y mal parecen operar independientemente de los compromisos religiosos explícitos.

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¿La gente usa a Dios para validar sus creencias?

Niño leyendo la Biblia

Los religiosos dicen que su creencia en un dios personal funciona como una brújula moral, ayudándolos a formarse opiniones sobre temas controvertidos y distinguir lo correcto de lo incorrecto. Un nuevo estudio publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences, no obstante, sugiere que es justo al contrario; la gente atribuye lo que quieren que suceda a Dios.

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El mito de la Tierra plana y el verdadero caso de Cristóbal Colón

Tierra plana
Ya en la Grecia Antigua sabían que la Tierra es una esfera.

El investigador del Instituto de Astrofísica de Andalucía Jesús Maíz desmiente el mito de que la sociedad de la Edad Media creía que la Tierra era plana, y explica el verdadero caso de Cristóbal Colón y su proyecto para viajar a las Indias, un secreto a voces, en el marco de unas jornadas que se celebran en el IAA con motivo del Año Internacional de la Astronomía.

Cristóbal Colón siempre ha sido asimilado por la historia como un personaje visionario y osado que convenció a los Reyes Católicos de que la Tierra era redonda, y de que resultaba más fácil llegar a las Indias atravesando el Atlántico y dando la vuelta al globo terráqueo. Una verdad a medias, según explica el investigador del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA), Jesús Maíz, en el marco de unas jornadas que se celebran en el IAA con motivo del Año Internacional de la Astronomía.

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La llegada de la crisis nuclear

Central nuclear de Asco

El mundo está agotando su uranio y nadie parece haberlo notado.

El mundo está a punto de entrar en un periodo de inversión sin precedentes en la energía nuclear. La amenaza combinada del cambio climático, seguridad energética y miedo a los altos precios y cada vez más escasas reservas de petróleo están forzando a los gobiernos hacia la opción nuclear. La percepción es que la energía nuclear es una tecnología libre de carbono, que rompe nuestra dependencia del petróleo y da a los gobiernos mayor control sobre su propio suministro de energía.

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