Un material eléctrico en el manto podría explicar la rotación de la Tierra

Artículo publicado por Kate McAlpine el 19 de enero de 2012 en Science Now

Cuando se trata de la rotación de la Tierra, podrías pensar que los geofísicos lo tienen todo bastante calculado. Aún no. Para explicar algunas variaciones en la forma en que gira el planeta, el manto de la Tierra – la capa de roca caliente fundida que está entre la corteza y el núcleo – debe conducir la electricidad,una capacidad que no debería tener el manto que conocemos. Ahora, un nuevo estudio ha encontrado que el monóxido de hierro, que forma el 9% del manto, en realidad conduce la electricidad como un metal, pero sólo a las temperaturas y presiones encontradas bajo la superficie.

El giro de la Tierra no está exento de fallos. Los geofísicos han descubierto que el tiempo que necesita nuestro planeta para completar una rotación – la duración de un día -fluctúa ligeramente a lo largo de meses o años. También han observado una oscilación adicional predecible en el bamboleo del eje de rotación de la Tierra, como el balanceo de una peonza. Las variaciones están probablemente provocadas por el núcleo interno de hierro sólido, el núcleo exterior de metal líquido, y el manto rocoso, todos girando a velocidades ligeramente diferentes. La fricción les ayuda a alinearse, y el campo magnético del núcleo externo puede tirar del material del núcleo interior. Pero para encajar las observaciones, el núcleo debería también ejercer su tirón magnético sobre el manto, dice Bruce Buffett, experto en ciencias de la Tierra de la Universidad de California en Berkeley, que no estuvo implicado en el nuevo estudio. Esto significa que una capa del manto debe ser capaz de conducir la electricidad. Pero, comenta, “el origen de la capa metálica sigue siendo una cuestión abierta”.

Corte de la Tierra © by Samuel Mann

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El calentamiento global retrasa los patrones naturales de glaciación

Artículo publicado por Donna Hesterman el 9 de enero de 2012 en la Universidad de Florida

Unos niveles sin precedentes de gases invernadero en la atmósfera terrestre están perturbando los patrones normales de glaciación, de acuerdo con un estudio del que es coautor un investigador de la Universidad de Florida, y que se publica on-line en el ejemplar del 8 de enero de Nature Geoscience.

El periodo cálido actual de la Tierra, que empezó hace aproximadamente 11 000 años, debería dar lugar a otra edad de hielo en los próximos 1500 años, de acuerdo con los modelos astronómicos aceptados. No obstante, los actuales niveles de dióxido de carbono están atrapando demasiado calor en la atmósfera para permitir que la Tierra se enfríe, como sucedió en el pasado prehistórico en respuesta a los cambios en los patrones orbitales de la Tierra. El equipo de investigación, una colaboración entre el University College de Londres, la Universidad de Cambridge y la Universidad de Florida (UF), dice que sus datos indican que la próxima edad de hielo puede retrasarse decenas de miles de años.

Edad de Hielo © by hans s

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Un raro mineral lunar hallado en la Tierra

Artículo publicado por Sid Perkins el 3 de enero de 2012 en Science Now

Se ha hallado en la Tierra un mineral anteriormente encontrado sólo en rocas y meteoritos lunares. Los investigadores descubrieron la sustancia – conocida como tranquilitita, por el Mar de la Tranquilidad, donde aterrizaron los astronautas de Apollo XI en la Luna en julio de 1969 – en seis lugares de Australia Occidental. El mineral aparece sólo en cantidades minúsculas y no tiene valor económico, pero los científicos dicen que podría usarse para datar la edad de las rocas en las que aparece.

Poco después de que retornasen de la Luna los primeros astronautas de Apollo, los científicos analizaron muestras de rocas ígneas, conocidas como basalto, que habían recopilado. Las rocas contenían tres minerales anteriormente desconocidos, dos de los cuales – armalcolita y peroxferroíta – se encontraron en la Tierra en la última década aproximadamente. Pero durante los últimos 40 años, el tercer mineral, tranquilitita, no se ha visto en ningún sitio, salvo en rocas lunares y meteoritos lanzados desde la superficie lunar por impactos masivos. El mineral, de tono rojizo-marrón, está mayormente compuesto de hierro, silicio, circonio y titanio, pero también incluye trazas de elementos raros como el itrio. Los geólogos han buscado desde hace tiempo la tranquilitita en rocas terrestres, en parte debido a que los estudios de muestras lunares sugieren que podrían usarse medidas de precisión de las proporciones de isótopos radiactivos del mineral para discernir la edad de las rocas. Ahora, en el ejemplar de este mes de Geology, Birger Rasmussen, geólogo de la Universidad Curtin en Bentley, Australia, y sus colegas informan de que han encontrado finalmente tranquilitita en nuestro planeta.

Tranquilitita © Crédito: The Geological Society of America

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Extraños cristales revelan que una roca fue un antiguo meteorito

Artículo publicado por Nola Taylor Redd el 3 de enero de 2011 en SPACE.com

Una roca hecha de cristales nunca vistos anteriormente fuera de un laboratorio,es muy probablemente un meteorito de los primeros días del Sistema Solar, dicen los geólogos.

Dos años después de identificar la inusual composición de la roca rusa, un equipo de científicos cree haber establecido su origen. Los investigadores dicen que es un cuasicristal formado bajo condiciones que es mucho más probable que se den en el espacio que en la Tierra, y que su composición química de cobre metálico y aluminio recuerda a la encontrada en condritas carbonáceas – los meteoritos primitivos que los científicos creen que son los restos de los bloques básicos originales que formaron los planetas.

Los cristales son patrones ordenados y simétricos de átomos que se repiten de forma regular. Se encuentran comúnmente en la naturaleza en distintos tipos de roca.

Meteorito con cuasicristales © Crédito: Paul Steinhardt, Princeton University

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Hallada la clave que completa los modelos de los “relámpagos” en la alta atmósfera

Artículo publicado por Silbia López de Lacalle el 13 de noviembre de 2011 en la web del IAA

Existe toda una familia de fenómenos luminosos emparentados con los rayos de tormenta que se producen en la mesosfera, una región situada cuarenta kilómetros por encima de las nubes.

Científicos del IAA han hallado el motivo de que, en ocasiones, estos destellos se produzcan con cierto retardo con respecto al rayo que los desencadena.

Hace dos décadas se descubrió un asombroso fenómeno: se observaron intensos destellos en la mesosfera, una región de la atmósfera situada a partir de los cincuenta kilómetros por encima del suelo y que se creía carente de actividad. Relacionados con los rayos de tormenta pero situados decenas de kilómetros sobre las nubes, resultaba inexplicable que algunos de estos destellos, los conocidos como sprites retardados, se produjeran con retraso con respecto al rayo que los desencadenaba. Un trabajo, desarrollado por los investigadores del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC) Alejandro Luque y Francisco J. Gordillo y publicado en Nature Geoscience, aporta la clave que faltaba en los modelos de iniciación de los sprites.

TLEs más frecuentes

TLEs más frecuentes. Crédito: IAA

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Método diferente, mismo resultado: el calentamiento global es real

Artículo publicado por Jeff Tollefson el 20 de octubre de 2011 en Nature News

Un análisis independiente confirma los resultados anteriores, pero apunta a una mayor transparencia.

Después de generar una atención considerable con un anticipo en el Congreso la pasada primavera, un grupo independiente de científicos ha publicado formalmente su análisis del registro de temperatura de la superficie terrestre. Dirigido por Richard Muller, físico de la Universidad de California en Berkeley, el estudio Temperatura Superficial de la Tierra de Berkeley (BEST), toma un enfoque diferente y más completo que las evaluaciones anteriores, pero llega a la misma conclusión básica: el calentamiento global está teniendo lugar. Natureanaliza en qué se diferencia el nuevo estudio de sus predecesores.

Calentamiento Global © by Cherrylynx

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Nuevo agujero de ozono es motivo de preocupación

Artículo publicado por Anthony King el 4 de octubre de 2011 en Cosmos Magazine

Se ha detectado por primera vez un agujero en la capa de ozono sobre el Ártico.

Durante el invierno boreal de 2011 se produjo una pérdida de ozono sin precedentes, y esta es una noticia potencialmente mala para la salud humana, según el equipo internacional que informó del descubrimiento esta semana en la revista Nature.

Agujero de ozono en el antártico en 2010 © Crédito: NASA Goddard

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Es un mundo pequeño, después de todo

Artículo publicado por Alan Buis y Whitney Clavin el 16 de agosto de 2011 en la web de JPL

Un equipo de investigación dirigido por la NASA ha confirmado lo que Walt Disney nos dijo hace mucho: La Tierra es realmente un mundo pequeño, después de todo.

Desde la época de Charles Darwin, los científicos han especulado que la Tierra sólida puede estar expandiéndose o contrayéndose. Esa era la creencia general, hasta que los científicos desarrollaron la teoría de la tectónica de placas, que explica los movimientos a gran escala de la litosfera de la Tierra, o capa más externa. Incluso con la aceptación de la tectónica de placas hace medio siglo, algunos científicos espaciales y de la Tierra han seguido especulando sobre una posible expansión o contracción de la Tierra en varios terrenos científicos.

Tierra © Crédito: Peter Kaminski

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Un nuevo estudio encuentra que los grandes impactos no son periódicos

Artículo publicado por Phil Plait el 2 de agosto de 2011 en el blog Bad Astronomy

Un impacto gigante procedente de un asteroide o cometa, puede arruinarte el día. O el año. O si eres un dinosaurio, tu existencia.

Por lo que los astrónomos hacen lo que pueden para comprender esta amenaza espacial. Buscamos rocas en órbitas que se crucen con la nuestra, pensamos en formas de moverlas fuera del camino si encontrásemos alguna, y también pensamos en el registro que tenemos de impactos pasados para ver qué podemos aprender del mismo.

Asteroide © Crédito: andrewsrj

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Descubierto un cinturón de radiación de antiprotones alrededor de la Tierra

Artículo publicado el 4 de agosto de 2011 en The Physics ArXiv Blog

Los físicos han sospechado desde hace mucho tiempo que los antiprotones deben quedar atrapados en un cinturón alrededor de la Tierra. Ahora, lo han encontrado.

La Tierra está constantemente bombardeada por partículas de alta energía conocidas como rayos cósmicos. Estas partículas están generadas por el Sol y otras fuentes más lejanas. (La fuente de los rayos cósmicos de mayor energía es aún un misterio).

Cinturones de Van Allen © by Kanijoman

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¿Desacreditado el cambio climático? No tan rápido

Artículo publicado por Stephanie Pappas el 28 de julio de 2011 en LiveScience

Una nueva investigación que sugiere que la cobertura de nubes, y no el dióxido de carbono, provoca el calentamiento global está logrando cierta repercusión en los círculos escépticos climáticos. Pero los científicos climáticos de la corriente principal descartan la investigación como poco realista y con motivaciones políticas.

“No tiene interés periodístico”, dice Daniel Murphy investigador de nubes de NOAA en un correo electrónico a LiveScience.

Nubes © by /pitzyper!

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Raros volcanes descubiertos en el lado oculto de la Luna

Artículo publicado por Nola Taylor Reed el 26 de julio de 2011 en Scientific American

Los volcanes durmientes en el lado oculto de la Luna ofrecen una forma alternativa de esculpir la superficie lunar.

Escondido de los ojos terrestres, el lado oculto de la Luna es hogar de un raro conjunto de volcanes durmientes que cambiaron la cara de la superficie lunar, según ha encontrado un nuevo estudio.

Datos e imágenes del Orbitador de Reconocimiento Lunar (LRO) de la NASA revelan la presencia de volcanes de silicatos ya muertos, no como los volcanes basálticos más comunes que salpican la superficie lunar, dicen los investigadores.

Luna © by jurvetson

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El incremento de partículas en la atmósfera ha contrarrestado parte del calentamiento global

Artículo publicado el 21 de julio de 2011 en la web de NOAA

Un reciente incremento en la abundancia de partículas en la parte alta de la atmósfera ha contrarrestado aproximadamente un tercio de la influencia real del calentamiento global debida al dióxido de carbono (CO2) durante la pasada década, de acuerdo con un estudio liderado por NOAA y publicado en la edición on-line de la revista Science.

En la estratosfera, kilómetros por encima de la superficie de la Tierra, pequeñas partículas aéreas reflejan la luz solar de vuelta al espacio, lo que lleva a un enfriamiento en el suelo. Estas partículas se conocen como “aerosoles”, y el nuevo artículo explora sus efectos recientes sobre el clima – las razones tras su incremento son tema de una investigación en curso.

Atmósfera terrestre

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¿Qué mantiene caliente a la Tierra?

Artículo publicado por Paul Preuss el 17 de julio de 2011 en Berkeley Lab

Científicos del Laboratorio Berkeley se unen a colegas de KamLAND para medir las fuentes radiactivas del flujo de calor de la Tierra.

¿Qué separa los lechos oceánicos y mueve los continentes? ¿Qué funde el hierro en el núcleo externo y permite el campo magnético terrestre? El calor. Los geólogos han usado medidas de temperatura procedentes de más de 20 000 perforaciones en todo el mundo para estimar que unos 44 terawatts (44 billones de watts) de calor fluyen continuamente desde el interior de la Tierra al espacio.¿De dónde proceden?

Corte de la Tierra

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Descubierto el último dinosaurio antes de la extinción masiva

Artículo publicado por Suzanne Taylor Muzzin el 12 de julio de 2011 en la web de la Universidad de Yale

Un equipo de científicos ha descubierto el dinosaurio más joven conservado en el registro fósil antes del catastróficos impacto de meteorito de hace 65 millones de años. El hallazgo indica que los dinosaurios no se extinguieron antes del impacto, y proporciona más pruebas sobre si el impacto fue de hecho la causa de su extinción.

Investigadores de la Universidad de Yale descubrieron el cuerno fosilizado de un ceratopsiano –probablemente un Triceratops, que son comunes en el área– en la formación Hell Creek en Montana el año pasado. Encontraron el fósil enterrado a poco más de diez centímetros por debajo del límite K-T, la capa geológica que marca la transición del periodo Cretácico al Terciario, en la época en la que tuvo lugar la extinción masiva de hace 65 millones de años.

Triceratops © Crédito ceasol

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Una pista calcificada de la antigua fotosíntesis

Artículo publicado por Katharine Sanderson el 6 de julio de 2011 en Nature News

Una alfombra de microbios contiene carbonato cálculo que sólo podría haberse formado a través de la fotosíntesis.

Las pruebas más directas hasta el momento para la fotosíntesis antigua se han descubierto en un fósil de una alfombra de microbios que vivió en una playa hace 3300 millones de años.

Filamentos remanentes de microbios © Crédito Frances Westall

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Una nueva fuerza dirige la tectónica de placas de la Tierra

Artículo publicado el 6 de julio de 2011 en la web de Universidad de California

Trayendo una nueva visión a un viejo debate sobre cómo las potentes fuerzas geológicas dan forma al planeta, desde fracturas por terremotos a formaciones montañosas, científicos de la Institución Scripps de Oceanografía en la UC San Diego han identificado un nuevo mecanismo que dirige la masiva tectónica de placas de la Tierra.

Plumas en el manto terrestre

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Se predice una gran bajada en la actividad solar

Artículo publicado el 14 de junio de 2011 por SWRI

Un chorro de flujo perdido, manchas que se apagan, y una menor actividad cerca de los polos nos dicen que el Sol se dirige hacia un periodo de descanso incluso cuando está en acción por primera vez en años, de acuerdo con científicos del Observatorio Solar Nacional (NSO) y el Laboratorio de Investigación de las Fuerzas Aéreas (AFRL).

Conforme el ciclo actual de manchas solares, el Ciclo 24, empieza a aumentar hacia su máximo, estudios independientes del interior solar, superficie visible y la corona indican que el próximo ciclo solar de 11 años, el Ciclo 25, se verá muy reducido o puede que no tenga lugar siquiera.

El Sol por Hinode

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La paradoja del Joven Sol Tenue aún no resuelta

Artículo publicado el 31 de mayo de 2011 en The Physics ArXiv Blog

El año pasado, los científicos afirmaron haber resuelto la paradoja del joven Sol tenue. Estaban equivocados. Ahora la paradoja ha vuelto y es más desconcertante que nunca.

El agua líquida ha fluido en la Tierra durante unos 3800 millones de años, desde no mucho después de que el planeta se formase. Las pruebas proceden de rocas que datan ese periodo, las cuales parecen haberse formado bajo la acción del agua.

Sol

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¿Los grandes terremotos son una señal de algo?

Artículo publicado por Sid Perkins el 14 de abril de 2011 en Nature News

Los sismólogos debaten sobre si el reciente aumento de megaterremotos es una casualidad estadística o algo más.

Empezando a finales de 2004, ha sacudido el mundo una oleada de terremotos masivos generadores de tsunamis, el primero impactando en Indonesia, luego Chile y más recientemente en Japón. Los temblores de esa magnitud son realmente raros: Sólo 7 terremotos de 8,8 o mayores – la magnitud del evento chileno del pasado febrero – han tenido lugar desde 1900.

Terremoto en San Francisco

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