El sueño del movimiento perpetuo

Artículo publicado por Alan Finkel el 16 de marzo de 2016 en Cosmos Magazine

Las máquinas de movimiento perpetuo no son, por desgracia, más que una seductora fantasía.

Tengo un reloj Atmos en mi oficina, construido por la compañçia suiza Jaeger-LeCoultre. Mi lado travieso me lleva a señalar a los visitantes que no he necesitado darle cuerda en casi 10 años, y que nunca tendré que hacerlo, y que no hay ninguna pila oculta. Aun así, mi reloj funcionará para siempre. Algunos de mis perplejos visitantes creen que están observando una máquina de movimiento perpetuo. Por supuesto, no es así; la pista sobre cómo funciona el reloj está en su nombre – Atmos.

Atmos-antiguo

Reloj Atmos

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La historia sugiere que el ateismo es tan natural como la religión

Artículo publicado el 16 de febrero de 2016 en Universidad de Cambridge

Los habitantes del mundo antiguo no siempre creían en dioses, según sugiere un nuevo estudio – arrojando dudas sobre la idea de que la creencia en una religión es “una configuración por defecto” en los humanos.

A pesar de verse excluidos en grandes parte de la historia, los ateos medraron en las sociedades politeístas del mundo antiguo – lo que genera grandes dudas sobre si los humanos están realmente “predeterminados” para a religión – según sugiere un nuevo estudio.

Saturno devorando a sus hijos. Rubens

Saturno devorando a un hijo de Rubens Crédito: Vicente Camarasa

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Nuestra radiactiva vida

Artículo publicado por Chris Patrick el 2 de febrero de 2016 en Symmetry Magazine

La radiación está en todas partes. La pregunta es: ¿Cuánta?

Un núcleo atómico excesivamente rollizo no podría mantenerse unido. Cuando un átomo tiene demasiados protones o neutrones, se vuelve inherentemente inestable. Aunque podría mantenerse unido por un tiempo, finalmente no podría aguantar más y se desintegraría espontáneamente, emitiendo energía en forma de ondas o partículas.

El resultado final es un núcleo más pequeño, pero más estable. Las ondas y partículas emitidas se conocen como radiación, y el proceso de desintegración nuclear que la produce se conoce como radiactividad.

Una vida radiactiva

Una vida radiactiva Crédito: Sandbox Studio, Ana Kova

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El hombre que intentó pesar el alma

Artículo publicado por Ben Thomas el 3 de noviembre de 2015 en Discovery Magazine

En 1907, un médico de Massachusetts llamado Duncan MacDougall realizó una inusual serie de experimentos. Intrigado por la idea de que el alma humana tuviese masa y, por tanto, pudiese pesarse, el Dr. MacDougall preparó una cama equipada con un sensible conjunto de balanzas, y convenció a un grupo de pacientes con enfermedades terminales para que se tumbasen en ella en los últimos momentos de sus vidas.

MacDougall prestó mucha atención a los detalles; no sólo registró el momento exacto de la muerte de cada paciente, sino también el tiempo total que pasó en la cama, así como cualquier cambio en el peso que hubiese ocurrido alrededor del momento de la muerte. Incluso tuvo en cuenta en sus cálculos las pérdidas debidas a los fluidos corporales, como orina, sudor, y gases como el oxígeno y el nitrógeno. Su conclusión era que el alma humana pesaba tres cuartos de onza, o 21 gramos.

The Grave por Robert Blair (1808)

The Grave por Robert Blair (1808) Crédito: Wikimedia Commons

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La ciencia tras el escándalo de las emisiones de Volkswagen

Artículo publicado por Quirin Schiermeier el 24 de septiembre de 2015 en Nature News

La debacle tiene implicaciones en un amplio espectro, pero muchos ya sabían que las pruebas de emisiones de los vehículos diésel eran problemáticas.

La revelación de que Volkswagen, el mayor fabricante de vehículos del mundo, amañó las pruebas de emisiones en los Estados Unidos para evitar las regulaciones y aumentar sus ventas, ha lanzado ondas de choque a través de toda la industria del automóvil. El 22 de septiembre, la compañía admitió que había usado un software especial para reducir las emisiones durante las pruebas de laboratorio de algunos de sus vehículos diésel; el 23 de septiembre, su Director Ejecutivo, Martin Winterkorn, dimitió.

volkswagen

Volkswagen

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¿Podemos confiar en la ciencia forense?

Artículo publicado por Michael Shermer el 18 de agosto de 2015 en Scientific American

Traducción realizada por Dina Ródenas

¿Cómo son de fiables las pruebas de ADN y otras realizadas en la escena del crimen?

El sistema de justicia penal tiene un problema, y su nombre es medicina forense. Ése fue el mensaje que escuché en el Taller sobre Investigación y Evaluación Forense que tuvo lugar durante el 26 y 27 de mayo en la sede de la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia (AAAS), en Washington, D.C. Yo hablé de pseudociencia, pero entonces escuché con asombro cómo los muchos campos de las ciencias forenses que yo había asumido que eran fiables (ADN, huellas dactilares, y muchos otros) de hecho, emplean técnicas no fiables, o no probadas, y muestran inconsistencias entre los que evalúan las pruebas.

Forensic analysis of firing pin indentation from Glock G30 on .45 cal bullet casing 50x magnification

Análisis forense de una bala

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Cómo mejorar el pensamiento crítico de los estudiantes

Artículo publicado por Bjorn Carey el 17 de agosto de 2015 en la Universidad de Stanford

Físicos de las Universidades de Stanford y de la Universidad de Columbia Británica han encontrado que animar a los estudiantes a tomar decisiones repetidamente sobre los datos recopilados durante los cursos introductorios de laboratorio, mejora sus habilidades de pensamiento crítico.

Los cursos  introductorios de laboratorio aparecen en todas partes en la educación científica, pero se han hallado pocas pruebas de cómo, o si, contribuyen al aprendizaje. A menudo se ven, principalmente, como ejercicios de tipo “libro de cocina” en los cuales los estudiantes simplemente siguen las instrucciones para confirmar los resultados dados en los libros de texto, con poco aprendizaje.

Péndulo oscilante

Péndulo oscilante

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Respuesta a: ¿Son responsables los famosos de la publicidad que hacen?

Esta mañana, mientras hacía mi repaso habitual por las noticias publicadas en los medios que sigo, apareció un post que llamó mi atención especialmente. El amigo José Manuel López (@ScientiaBlog) escribía un post en su blog, absolutamente recomendable, por si no lo conocían, titulado ¿Son responsables los famosos de la publicidad que hacen?

Mi respuesta por twitter tras leer el post, en un alarde de prosa, fue:

A lo que obtuve una respuesta que me hizo recordar mis años de estudiante:

Traducción, “justifique su respuesta”. Y bueno, a eso voy.

Antes de nada, sugiero que se pongan en antecedentes leyendo el post original, que enlazo más arriba. En él, se lanzan dos preguntas:

¿Tienen responsabilidad los famosos en los productos que publicitan? ¿Se les puede culpar de que los alimentos o complementos alimenticios a los que ceden su imagen no cumplan lo que prometen y puedan confundir al consumidor?

En cierto modo, supongo que todos hemos asumido que la publicidad es mentira, lo cual no quita para que nos estén mintiendo descaradamente.

Power Balance D-Rose

Aquí tenemos a Derrick Rose, el fenomenal base de los Chicago Bulls, gran estrella de la NBA, anunciando la nunca suficientemente denostada Power Balance.

¿Es responsable el señor Rose de la publicidad de Power Balance? ¿Es responsable de que Power Balance fuese una tira de plástico con un holograma que no sirviera para mucho más que ganar un montón de dinero a sus creadores?

¿Por qué?

Pues porque está ofreciendo su imagen, y no sólo su imagen, sino todo un pack que lo acompaña. Es un deportista de élite vendiendo un producto que publicita un mejor rendimiento físico. El señor Rose, al aparecer publicitando este producto, explícitamente está dándole el visto bueno. “Yo, deportista de élite, uso este producto y funciona. ¡Cómpralo!”. Estás asociando no ya sólo tu imagen, sino tu propia marca personal, a un producto, y, con ello, avalándolo, generando ventas, y obteniendo un beneficio de las mismas en concepto de contrato de publicidad.

Cuando yo, humilde bloguero, recibo una oferta de publicidad para este espacio, tengo dos opciones. Decir a todo que sí, coger la pasta y correr, o tener un poco de decencia, informarme del producto que voy a publicitar y, una vez llego a una conclusión, promocionar o no el producto.

Ojo, no estoy hablando de que tengamos que ser expertos en todo. Estoy hablando de recabar información, de tener sentido crítico, de ser HONESTO, y, por qué no, de exigir una demostración de las bondades del producto.

Una señora vendiendo una crema antiarrugas no tiene por qué ser experta en bioquímica, ni estar al tanto de la normativa europea, podría simplemente decir: “Déjame que pruebe el producto durante un mes, si funciona como dices, te lo vendo”. Podríamos caer en el efecto placebo, en el amimefuncionismo, pero al menos sería un anuncio honesto de una persona que está vendiendo algo que considera realmente beneficioso.

No estamos hablando de una responsabilidad legal, ni siquiera de un conocimiento profundo de cada producto que se venda. Estamos hablando de responsabilidad moral. Y no sólo responsabilidad con aquellos compradores que han adquirido el producto porque tú lo estás vendiendo, sino incluso con tu propia marca.

¿Ven ustedes a Derrick Rose de la misma forma desde que han visto la publicidad de arriba? Posiblemente, sí, ya que asumen que ni se ha molestado en saber si funcionaba o no el plástico en cuestión, simplemente ha cobrado por poner la cara, sin embargo, en otros casos puede llevar al hundimiento de su imagen.

Puede ser que, cuando las cifras aumentan, la honestidad quede en un segundo plano. Que pienses que quizá no es tan importante, que no hace mal a nadie pero, en mi caso, no me gusta que aparezca mi nombre asociado a nada en lo que no crea.

#DefensorRTVEDimisión

Actualización 03/02/2015: Hemos abierto la recogida de firmas en el siguiente enlace https://www.change.org/p/radio-televisi%C3%B3n-espa%C3%B1ola-rtve-dejen-de-promocionar-pseudociencias-contra-la-salud-p%C3%BAblica para solicitar la dimisión del Defensor del Espectador, así como que no se siga promocionando pseudociencia en un espacio público como es RTVE. Gracias por las adhesiones y la difusión.

– ¿Tiene usted hora?

– Manzanas traigo.

Con este diálogo de besugos podemos resumir el intercambio que se ha mantenido en los últimos días entre el grupo de espectadores que denunciaron la continua promoción pseudocientífica en el programa “Saber Vivir” de RTVE, y el Defensor del Espectador, el señor Ángel Nodal.

#DefensorRTVEDimisión
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RTVE promueve la pseudociencia

La promoción de pseudoterapias y estafas varias en la televisión nacional es un hecho tan lamentable como extendido. Sin embargo, en ciertas ocasiones resulta tan flagrante y reiterativo que exige una movilización.

Esto es lo que pensaron los amigos de ¿Qué mal puede hacer? cuando, día tras días, veían como desde el programa “Saber Vivir“, integrado en Las Mañanas de La 1, la televisión pública nacional, se promovían terapias sin contrastado valor terapéutico.

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