Un agujero negro alimentado por un frío diluvio intergaláctico

Artículo publicado el 8 de junio de 2016 en ESO

Un equipo internacional de astrónomos, utilizando el conjunto ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) ha sido testigo de un evento de meteorología cósmica que nunca se había visto antes: un grupo de imponentes nubes de gas intergaláctico, lloviendo sobre el agujero negro supermasivo situado en el centro de una enorme galaxia que se encuentra a mil millones de años luz de la Tierra. Los resultados aparecen en la revista Nature el 9 de junio de 2016.

Las nuevas observaciones de ALMA constituyen la primera evidencia directa de que las frías y densas nubes pueden fusionarse a partir de caliente gas intergaláctico y sumergirse en el corazón de una galaxia para alimentar a su agujero negro supermasivo central. También remodela la visión que los astrónomos tenían sobre cómo se alimentan los agujeros negros supermasivos en un proceso conocido como acreción.

Artist’s impression of cold intergalactic rain

Impresión artística de lluvia intergaláctica fría Crédito: NRAO/AUI/NSF; Dana Berry/SkyWorks; ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)

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El hombre que intentó pesar el alma

Artículo publicado por Ben Thomas el 3 de noviembre de 2015 en Discovery Magazine

En 1907, un médico de Massachusetts llamado Duncan MacDougall realizó una inusual serie de experimentos. Intrigado por la idea de que el alma humana tuviese masa y, por tanto, pudiese pesarse, el Dr. MacDougall preparó una cama equipada con un sensible conjunto de balanzas, y convenció a un grupo de pacientes con enfermedades terminales para que se tumbasen en ella en los últimos momentos de sus vidas.

MacDougall prestó mucha atención a los detalles; no sólo registró el momento exacto de la muerte de cada paciente, sino también el tiempo total que pasó en la cama, así como cualquier cambio en el peso que hubiese ocurrido alrededor del momento de la muerte. Incluso tuvo en cuenta en sus cálculos las pérdidas debidas a los fluidos corporales, como orina, sudor, y gases como el oxígeno y el nitrógeno. Su conclusión era que el alma humana pesaba tres cuartos de onza, o 21 gramos.

The Grave por Robert Blair (1808)

The Grave por Robert Blair (1808) Crédito: Wikimedia Commons

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ALMA reescribe la historia del “Baby Boom” estelar del universo

Artículo publicado el 13 de marzo de 2013 en ESO

Observaciones llevadas a cabo con el conjunto ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) muestran que los estallidos de formación estelar más potentes del cosmos tuvieron lugar mucho antes de lo que se pensaba. Los resultados se han publicado en un conjunto de artículos que aparecen en la revista Nature el 14 de marzo de 2013, y en la revista Astrophysical Journal. La investigación es el ejemplo más reciente de los descubrimientos realizados por el nuevo observatorio internacional ALMA, que hoy celebra su inauguración.

Se cree que los estallidos de formación estelar más intensos tuvieron lugar en el universo temprano en galaxias masivas y brillantes. Estas galaxias con estallidos de formación estelar convierten vastas reservas de gas y polvo cósmicos en nuevas estrellas a un ritmo frenético — muchos cientos de veces más rápido que en imponentes galaxias espirales como nuestra propia galaxia, la Vía Láctea. Si miramos hacia el espacio lejano, a galaxias tan distantes que su luz ha tardado muchos miles de millones de años en llegar hasta nosotros, los astrónomos pueden observar ese periodo activo de la juventud del Universo.

Galaxias vistas por ALMA

Galaxias vistas por ALMA Crédito: ESO

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