Los secretos de las estrellas más frías de la galaxia, al descubierto con Gaia

Artículo publicado por Laura Chaparro el 12 de febrero de 2013 en DivulgaUNED

La misión Gaia, que la Agencia Espacial Europea (ESA) pondrá en órbita este otoño, será capaz de averiguar características físicas de decenas de miles de las estrellas más frías de la Vía Láctea. Investigadores de la UNED han validado el método que se usará en la misión para este fin, tal y como se publica en la revista Astronomy & Astrophysics.

Resulta muy difícil distinguir a las estrellas más frías de las enanas marrones, estrellas fallidas porque en su interior no se ha alcanzado la temperatura necesaria para que se produzcan las reacciones nucleares típicas de las estrellas ‘puras’.

Los retos científicos de GAIA

Los retos científicos de GAIA Crédito: ESA

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Las estrellas pueden ser madres tardías

Artículo publicado el 30 de enero de 2013 en ESA

Usando las capacidades únicas del observatorio espacial Herschel de la ESA, los astrónomos han ‘pesado’ con precisión el disco de una estrella, encontrando que aún tiene suficiente masa para generar 50 planetas del tamaño de Júpiter, varios millones de años después de que la mayor parte del resto de estrellas hayan dejado de crear planetas.

Los discos protoplanetarios contienen toda la materia prima para formar planetas. Están compuestos, principalmente, de gas frío de hidrógeno molecular, que es muy transparente y, básicamente, invisible.

Disco protoplanetario © Crédito: NASA/ESA/JPL

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Una cercana estrella es casi tan antigua como el universo

Artículo publicado por Ron Cowen el 10 de enero de 2013 en Nature News

Precisas medidas revelan la, tal vez, estrella más antigua conocida.

Los astrónomos han descubierto al Matusalén de las estrellas – una residente en la vecindad del Sistema Solar que tiene, al menos, 13 200 millones de años de antigüedad y se formó poco después del Big Bang.

“Creemos que esta estrella es la más antigua conocida en el universo, con una edad bien determinada”, dice Howard Bond, astrónomo en la Universidad Estatal de Pennsylvania en University Park, que anunció el hallazgo el 10 de enero en la reunión de la Sociedad Astronómica Americana en Long Beach, California1.

Las primeras estrellas

Las primeras estrellas Crédito: Chandra X-ray Observatory

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Las estrellas más primitivas del universo eran muy masivas y pobres en metales

Artículo publicado el 11 de diciembre de 2012 en SINC

Las primeras estrellas que se formaron tras el Big Bang y la Edad Oscura eran muy masivas y tuvieron un gran protagonismo durante la reionización –la segunda mayor fase de cambio de hidrógeno en el universo–. Nuevas observaciones del Instituto de Astrofísica de Canarias nos acercan a esas estrellas del universo primitivo que se hallan en la galaxia IC 1613, la más cercana a la Tierra.

La principal diferencia entre las primeras estrellas y las que se observan actualmente es que las primeras se formaron solo a partir de hidrógeno y helio, sin metales. Así, esas estrellas masivas, que eran pobres en metales, son fundamentales para comprender las primeras etapas del universo.

Galaxia IC1613

Galaxia IC1613 Imagen: G. Pérez (SMM-IAC) y M. García (IAC).

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Las estrellas revelan el secreto para mantenerse jóvenes

Artículo publicado el 19 de diciembre de 2012 en ESO

Algunas personas, con 90 años, están en plena forma, mientras que otras están muy desmejoradas antes de llegar a los 50. Sabemos que el ritmo de envejecimiento está indirectamente relacionado con la edad real — y puede tener más que ver con su estilo de vida. Un nuevo estudio que ha utilizado el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros en el Observatorio La Silla de ESO y el Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA, revela que ocurre lo mismo con los cúmulos de estrellas.

Los cúmulos globulares son conjuntos esféricos de estrellas, muy unidas entre ellas por su gravedad mutua. Hay unos 150 cúmulos globulares en la Vía Láctea, reliquias de los primeros tiempos del universo, con edades típicas de 12–13 mil millones de años (el Big Bang tuvo lugar hace 13 700 millones de años), y que contienen muchas de las estrellas más viejas de nuestra galaxia.

Cúmulo globular NGC 6388

Cúmulo globular NGC 6388 Crédito: ESO

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Hallada la estrella más cercana al agujero negro central de la Vía Láctea

Artículo publicado el 4 de octubre de 2012 en SINC

Un equipo norteamericano, con participación del CSIC, ha localizado a la estrella más próxima al agujero negro del centro de nuestra galaxia. Es la estrella S0-102, que tarda 11,5 años en completar su órbita. El hallazgo permitirá conocer cómo funciona la fuerza de gravedad en entornos extremos y profundizar en el conocimiento de los agujeros negros supermasivos.

Científicos de EEUU y Canadá, junto al investigador Rainer Schödel del CSIC en España, han encontrado a la estrella más próxima a Sagittarius A*, el agujero negro con cuatro millones de veces la masa del Sol situado en el centro de la Vía Láctea.

Centro de la vía láctea © by anieto2k

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Las primeras estrellas y galaxias se formaron más rápidamente de lo esperado

Artículo publicado por Steve Koppes el 5 de septiembre de 2012 en la Universidad de Chicago

El análisis de datos del Telescopio del Polo Sur, de la Fundación Nacional de Ciencia, define por primera vez con mejor precisión el periodo de la evolución cosmológica cuando se formaron las primeras estrellas y galaxias e iluminaron gradualmente el universo. Los datos indican que este periodo, conocido como época de reionización, era más corto de lo que especulaban los teóricos — y terminó pronto.

“Encontramos que la época de reionización duró menos de 500 millones de años y empezó cuando el universo tenía al menos 250 millones de años de antigüedad”, dice Oliver Zahn, becario de postdoctorado en el Centro Berkeley de Física Cosmológica en la Universidad de California en Berkeley, que lideró el estudio. “Antes de estas medidas, los científicos pensaban que la reionización duró 750 millones de años, o más, y no había pruebas de cuándo empezó la reionización”.

Telescopio del Polo Sur © by eliduke

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Se resuelve el problema de medir la temperatura de las estrellas achatadas

Artículo publicado el 13 de diciembre de 2011 en la web del IAA

Algunas estrellas, debido a su alta velocidad de rotación, presentan una forma claramente achatada en lugar de esférica.

Para medir la temperatura de estas estrellas achatadas se emplea, desde hace casi un siglo, un teorema que ahora se ha demostrado incompleto.

La mayoría de las estrellas, debido a la rotación y a su carácter gaseoso, muestran cierto achatamiento en los polos. Pero algunas rotan casi a la velocidad de ruptura -un límite de velocidad que, de superarse, provocaría que la estrella literalmente se rompiera-, lo que causa que su forma sea claramente oblonga (algo que también puede ocurrir en estrellas binarias cercanas debido a la atracción mutua). Para determinar la temperatura de estas estrellas deformadas se emplea el teorema de von Zeipel, que a pesar de su uso generalizado desde hace casi un siglo nunca estuvo exento de debate. Ahora, Antonio Claret, del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC), ha demostrado que este teorema presenta graves desviaciones y debe incluirse en un modelo más amplio.

Estrellas achatadas

Estrellas achatadas

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VLT encuentra estrella que gira a velocidad récord

Artículo publicado el 5 de diciembre de 2011 en la web de ESO

El Telescopio Muy Grande (VLT) de ESO en Cerro Paranal (Chile), detectó la estrella que gira más rápido conocida hasta ahora. Esta joven, masiva y brillante estrella se encuentra en nuestra galaxia vecina, la Gran Nube de Magallanes, a unos 160 000 años-luz de la Tierra. Los astrónomos creen que pudo tener un pasado violento y que habría sido expulsada de un sistema estelar binario tras la explosión de su compañera.

Un equipo internacional de astrónomos utilizó el VLT de ESO en el Observatorio Paranal, en la Región de Antofagasta en Chile, para realizar un sondeo de las estrellas más pesadas y brillantes al interior de la Nebulosa de la Tarántula, en la Gran Nube de Magallanes. Entre las muchas estrellas brillantes que posee esta guardería estelar, el equipo identificó una, llamada VFTS 102, que está girando a más de dos millones de kilómetros por hora – más de 300 veces más rápido que el Sol y muy cerca del punto en que podría ser destrozada por las fuerzas centrífugas. VFTS 102 es la estrella que gira más rápido conocida hasta la fecha.

VFTS 102 © by NASA Goddard Photo and Video

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Materiales orgánicos complejos surgen de forma natural como subproducto de las estrellas

Artículo publicado por Tammy Plotner el 28 de octubre de 2011 en Universe Today

Podríamos pensar que la mayor parte del universo es un vasto, frío e indiferente lugar, donde mandan los elementos… Pero estaríamos equivocados. Los astrónomos informan ahora que hay compuestos orgánicos de gran diversidad por todo el cosmos, y no son propiedad fundamental de la vida. ¿Somos simplemente “polvo de estrellas”? Puedes apostar que sí. ¡Los materiales orgánicos complejos pueden producirse en las estrellas!

Vida prebiótica

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Explicadas las estrellas que no deberían existir

Artículo publicado por Joe Lipscombe el 20 de octubre de 2011 en COSMOS

Las compañeras caníbales son responsables de las estrellas imposiblemente jóvenes y calientes, conocidas como azules rezagadas, dicen los científicos.

Durante los últimos diez años, se han realizado observaciones sobre un grupo de unos pocos miles de estrellas por el telescopio WIYN de 3,5 metros en Kitt Peak, Arizona. Conocido como cúmulo abierto NGC 188, estas estrellas se formaron a partir de la misma nube molecular gigante y tienen aproximadamente la misma edad.

Azul rezagada Crédito: Aaron M. Geller

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Una estrella que no debería existir

Artículo publicado el 31 de agosto de 2011 en la web de ESO

Un equipo de astrónomos europeos utilizó el Telescopio Muy Grande (VLT) de ESO en Cerro Paranal, en Chile, para localizar una estrella en la Vía Láctea que para muchos no debería existir. Los científicos descubrieron que esta estrella se compone casi totalmente de hidrógeno y helio, con cantidades muy pequeñas de otros elementos químicos. Esta inusual composición la coloca en la “zona prohibida” de una teoría de formación estelar ampliamente aceptada, lo que implica que esta estrella es prácticamente imposible. Los resultados aparecerán en la edición del 1 de septiembre de 2011 de la revista Nature.

Una tenue estrella en la constelación de Leo, llamada SDSS J102915+172927, resultó ser la que posee la menor cantidad de elementos más pesados ​​que el helio (lo que los astrónomos llaman “metales”) de todas las estrellas estudiadas hasta ahora. Tiene una masa más pequeña que la del Sol y probablemente tiene más de 13 mil millones de años.

SDSS J102915+172927 © Crédito ESO

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El VLT encuentra una brillante estrella solitaria

Artículo publicado el 25 de mayo de 2011 en ESO

Gracias al Telescopio Muy Grande de ESO en Paranal (Chile), se logró determinar que una estrella solitaria detectada previamente en una galaxia cercana es realmente tres millones de veces más brillante que nuestro Sol. Todas las “súper estrellas” similares encontradas hasta ahora se encuentran en cúmulos estelares, sin embargo este faro incandescente ilumina en la soledad. El origen de esta estrella es un misterio: ¿se formó totalmente aislada o fue eyectada desde un cúmulo? Ambas opciones desafían la comprensión de los astrónomos del proceso de formación estelar.

Un equipo internacional de astrónomos utilizó el Telescopio Muy Grande de ESO en la Región de Antofagasta, en Chile, para estudiar detalladamente la estrella VFTS 682 en la Gran Nube de Magallanes, una pequeña galaxia vecina a la Vía Láctea. Analizando la luz de esta estrella con el instrumento FLAMES del VLT, pudieron comprobar que posee 150 veces la masa del Sol. Hasta ahora, las estrellas de este tipo sólo han sido encontradas en los densos centros de cúmulos estelares, sin embargo VFTS 682 yace sola.

VFTS 682 en la Gran Nube de Magallanes

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Las primeras estrellas del universo pueden haber girado como locas

Artículo publicado por Charles Q. Choi el 27 de abril de 2011 en Space.com

Las primeras estrellas del universo pueden haber girado a una velocidad extraordinaria, a más de millones de kilómetros por hora, dicen los científicos.

Estas estrellas, a las que los investigadores conocen como “giroestrellas” (spinstars), se formaron justo después del Big Bang hace 13 700 millones de años, y probablemente fueron gigantes masivas, con ocho o más veces la masa del Sol, de acuerdo con un nuevo estudio. Vivieron rápido y murieron jóvenes, tras no más de 30 millones de años. Las reacciones de fusión nuclear que dirigen estas estrellas también proporcionaron al universo los primeros elementos más pesados que el helio.

Simulación de giroestrellas

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Se capta la fusión de dos estrellas

Artículo original publicado por Camille M. Carlisle el 18 de marzo de 2011 en Science News.

Los astrónomos observan una fusión por primera vez.

Para los astrónomos estelares, “y los dos se harán una sola carne”, acaba de tomar un significado completamente nuevo.

Los científicos han observado por primera vez la fusión de dos estrellas que orbitan estrechamente. Los expertos han sugerido desde hace décadas que tales estrellas – que giran tan cerca una de otra que sus capas exteriores se tocan – deberían finalmente unirse. El nuevo trabajo, de Romuald Tylenda del Centro Astronómico Nicolás Copérnico de Toruń, Polonia, y sus colaboradores, capta las estrellas en el momento de la fusión.

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Dramático nacimiento estelar

Artículo publicado originalmente en ESO el 16 de marzo de 2011

Una nueva imagen del Telescopio Muy Grande de ESO en Cerro Paranal en Chile, muestra con gran detalle el dramático efecto causado por las estrellas recién nacidas sobre el gas y el polvo del que se han formado. Si bien las estrellas en sí no son visibles, el material eyectado por ellas está chocando con el gas y las nubes de polvo circundantes, creando un paisaje surrealista de arcos incandescentes, manchas y relámpagos.

La zona de formación de estrellas NGC 6729 es parte de una de las maternidades estelares más cercanas a la Tierra y, por lo tanto, una de las mas estudiadas. Esta nueva imagen del Telescopio Muy Grande de ESO, en la Región de Antofagasta en Chile, muestra con gran detalle una parte de esta extraña y fascinante región (una visión de campo amplio está disponible aquí). Los datos fueron obtenidos del archivo de ESO por Sergey Stepanenko como parte del concurso Tesoros Escondidos. La imagen de Sergey de NGC 6729 obtuvo el tercer lugar en este concurso.

Nacimiento estelar

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Las estrellas podrían tener agujeros de gusano en sus núcleos

Lejos de ser vínculos entre regiones vacías del espacio, los agujeros de gusano podrían formar atajos de una estrella a otra.

Los agujeros de gusano son atajos del espacio-tiempo, enlaces similares a gargantas entre partes del universo que, de otro modo, estarían muy alejadas. No hay pruebas de que existan, pero surgen matemáticamente como soluciones estables a las ecuaciones de la relatividad, así como otros objetos exóticos como los agujeros negros.

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Descubren la masa mínima para crear galaxias con estrellas

Un equipo internacional con participación española ha descubierto la posible masa mínima para que surja una galaxia en la que se formen estrellas. La estadística apunta a que los halos de materia oscura que envuelven estas galaxias deben tener al menos una masa de 300 mil millones de masas solares.

Desarrollo de la distribución de materia oscura

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Estrella supergigante consigue un grueso disco de polvo

¿Cómo es posible que HD 62623, una estrella supergigante caliente al borde de su muerte, esté rodeada por un disco, normalmente asociado a estrellas bebé? Usando interferometría estelar de línea base larga en el interferómetro VLT de ESO, un equipo liderado por Florentin Millour del Observatorio de la Costa Azul y Anthony Meilland del Instituto Max Planck para Radio Astronomía pudieron generar por primera vez una imagen tridimensional de gran angular y alta resolución espectral de esta estrella y su entorno más cercano. Concluyen que una estrella compañera de masa solar es la clave de este misterio. Para lograr su objetivo, los investigadores adaptaron una técnica de imágenes de radioastronomía que usa conjuntos de datos interferométricos.

Cúpulas AT en el VLTI

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Raras moléculas espaciales apuntan a guarderías estelares

Los astrónomos han cartografiado un raro tipo de molécula en las nubes cósmicas que revelan secretos sobre cómo se forman las estrellas.

Las estrellas se forman en nubes de polvo y gas. Antes del nacimiento de la estrella, estas nubes son densas y extremadamente frías, provocando que la mayor parte de las moléculas gaseosas se congelen en la superficie de granos de polvo sólido, de forma similar a la condensación del vapor de agua en un espejo frío.

Rho Ophiuchi

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