Los científicos debaten las señales de vida alienígena

Artículo publicado por Natalie Wolchover el 2 de febrero de 2016 en Quanta Magazine

Para buscar señales de vida en planetas lejanos, los astrobiólogos deben decidir en qué revelador gas de biofirma deben centrarse.

Sentado en una cafetería durante una lluviosa mañana en Seattle hace seis años, el astrobiólogo Shawn Domagal-Goldman se quedó mirando impasiblemente la pantalla de su ordenador portátil, paralizado. Había estado ejecutando una simulación de la evolución de un planeta cuando, de pronto, el oxígeno empezó a acumularse en la atmósfera del planeta virtual. La concentración aumentó de 0 a 5, y luego al 10 por ciento.

“¿Algo va mal?”, preguntó su mujer.

“Pues sí”.

Este aumento del oxígeno eran malas noticias para la búsqueda de vida extraterrestre.

Exoplanet Gliese 581g

¿Hay vida en otros planetas? Crédito: James Dyson

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La habitabilidad de otros mundos

Artículo publicado el 14 de enero de 2016 en el Instituto Max Planck

Nuevos métodos permiten unas medidas precisas de la gravedad de las estrellas y el tamaño de los exoplanetas.

Cuánto pesamos en un planeta es algo que depende de su gravedad de superficie. La gravedad es un parámetro importante también para las estrellas, y cambia drásticamente a lo largo de la vida de una estrella, proporcionando información sobre su edad y etapa en la evolución estelar. Dado que las estrellas en el cielo nocturno aparecen sólo como pequeños puntos de luz, este valor es muy difícil de medir. Un equipo de científicos del Instituto Max Planck para Investigación en el Sistema Solar, en Göttingen, la Universidad de Viena, y Canadá, Francia y Australia, han desarrollado ahora un nuevo método que puede usarse para determinar la gravedad en la superficie de estrellas lejanas, de una precisión con un bajo porcentaje de error. También permite una mejor determinación del tamaño y la habitabilidad de los exoplanetas.

Exoplaneta circumbinario

Exoplaneta circumbinario Crédito: CfA

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Los huecos en los discos no siempre son señal de planetas

Artículo por Christine Pulliam publicado el 2 de noviembre de 2015 en CfA

Cuando los astrónomos estudian los discos protoplanetarios  de gas y polvo que rodean a las jóvenes estrellas, a veces observan un oscuro hueco similar a la división de Cassini en los anillos de Saturno. Se ha sugerido que cualquier hueco debe estar causado por un planeta invisible que se formó dentro del disco y recabó el material a su alrededor. Sin embargo, una nueva investigación demuestra que los huecos podrían ser un tipo de ilusión cósmica, y no la señal de un planeta oculto, después de todo.

“Que no veamos la luz dispersada desde el disco, no necesariamente implica que no haya nada allí”, dice el autor principal Til Birnstiel (del Instituto Max Planck para Astronomía), que llevó a cabo la investigación mientras trabajaba en el Centro Harvard-Smithsonian para Astrofísica (CfA).

Los investigadores estudiaron los discos que brillaban en luz visible o infrarroja debido a la luz dispersada, o reflejada. (En contraste, los telescopios de radio o milimétricos captan las emisiones directamente del propio disco).

Disco protoplanetario

Disco protoplanetario

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Se encuentra el agua perdida en los exoplanetas

Artículo publicado el 14 de diciembre de 2015 en NASA JPL

Un estudio realizado en 10 exoplanetas calientes del tamaño de Júpiter, llevado a cabo con los telescopios espaciales Hubble y Spitzer de la NASA, ha llevado a un equipo a resolver un viejo misterio – por qué algunos de estos mundos parecen tener menos agua de la esperada. Los hallazgos ofrecen una nueva visión acerca de la gran variedad de atmósferas planetarias en nuestra galaxia, y cómo se forman los planetas.

De los casi 2000 planetas confirmados que orbitan otras estrellas, un subconjunto de ellos son planetas gaseosos con características similares a las de Júpiter. Sin embargo, orbitan muy cerca de sus estrellas, haciendo que estén a una temperatura abrasadora.

Exoplanetas de tipo Júpiter caliente analizados

Exoplanetas de tipo Júpiter caliente analizados Crédito: NASA/ESA

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Vientos de casi 9000 km/h en un exoplaneta

Artículo publicado el 13 de noviembre de 2015 en la Universidad de Warwick

Se han descubierto vientos de una velocidad superior a 2 kilómetros por segundo fluyendo alrededor de un planeta fuera del Sistema Solar, según ha encontrado una nueva investigación.

El descubrimiento, realizado por investigadores de la Universidad de Warwick, es el primero en medir y cartografiar directamente el sistema meteorológico de un exoplaneta.

La velocidad del viento es veinte veces superior a la mayor registrada en la Tierra, donde correspondería a siete veces la velocidad del sonido.

HD 189733b

HD 189733b

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El exoplaneta más parecido a la Tierra podría ser inhabitable

Artículo publicado el 18 de noviembre de 2015 en la Universidad de Warwick

La mayor parte de planetas similares a la Tierra podrían haber quedado inhabitables debido a vastas cantidades de radiación, según ha encontrado una nueva investigación liderada por la Universidad de Warwick.

La atmósfera del planeta Kepler-438b se cree que desapareció como resultado de la radiación emitida por una superllamarada procedente de la estrella enana roja, Kepler-438.

Apareciendo de forma regular cada pocos cientos de días, las superllamaradas son aproximadamente diez veces más potentes que las llamaradas que se registran en el Sol, y equivalentes a una energía de 100 mil millones de megatones de TNT.

Exoplaneta y enana roja

Exoplaneta y enana roja Crédito: NASA/JPL

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Un nuevo exoplaneta en nuestro vecindario

Artículo publicado por Jennifer Chu el 11 de noviembre de 2015 en MIT News

Aunque se piensa que es inhabitable, el planeta es rocoso, del tamaño de la Tierra, y lo suficientemente cercano como para estudiar su atmósfera.

Los científicos han descubierto un nuevo exoplaneta que, en el lenguaje de “Star Wars,” sería el polo opuesto al gélido Hoth, e incluso más inhóspito que los desiertos de Tatooine. Pero en lugar de encontrarse en una galaxia muy, muy lejana, este nuevo mundo está, galácticamente hablando, prácticamente al lado.

El nuevo planeta, llamado GJ 1132b, tiene el tamaño de la Tierra y es rocoso, orbitando alrededor de una pequeña estrella situada apenas a 39 años luz de la Tierra, convirtiéndolo en el exoplaneta del tamaño de la Tierra más cercano descubierto. Astrofísicos del MIT y de otras entidades han publicado los hallazgos en la revista Nature.

Impresión artística de GJ1132b

Impresión artística de GJ1132b Crédito: Dana Berry

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El metano rodea a un exoplaneta cercano similar a Júpiter

Artículo publicado por Robert Sanders el 13 de agosto de 2015 en Berkeley News

El Gemini Planet Imager (GPI) ha descubierto y fotografiado su primer planeta, un gigante gaseoso rodeado de metano muy similar a Júpiter, el cual podría tener la clave para comprender el tamaño máximo que pueden formar los planetas en los discos de acreción giratorios alrededor de la estrellas.

El instrumento GPI, que está montado sobre el telescopio de 8 metros Géminis Sur, en Chile, tiene el tamaño de un coche pequeño, y fue diseñado, construido y optimizado para fotografiar y analizar las atmósferas de los tenues planetas similares a Júpiter cercanos a estrellas brillantes, gracias a un dispositivo que enmascara el brillo de la estrella.

En diciembre de 2014, GPI empezó a buscar cientos de estrellas cercanas y, apenas un mes más tarde, el becario de posdoctorado de la UC Berkeley, Robert De Rosa, empezó a observar los datos iniciales. Pronto advirtió que algo grande estaba orbitando alrededor de una joven estrella en un sistema estelar triple a apenas 100 años luz de la Tierra. Él y el estudiante graduado Jason Wang reunieron al equipo de GPI, que confirmaron el planeta.

51 Eridani b

51 Eridani b Crédito Danielle Futselaar y ranck Marchis, SETI Institute

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Se hallan planetas similares a la Tierra de 11.200 millones de años de antigüedad

El pasado 27 de enero Tiago Campante, investigador en la Universidad de Birmingham, y sus colaboradores, publicaron en la revista The Astrophysical Journal un interesante estudio sobre el descubrimiento de 5 planetas orbitando la estrella Kepler-444. Hoy vamos a analizar un poco este descubrimiento, y su importancia dentro de los campos de la astronomía y la astrobiología.
Sistema Kepler-444
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Kepler sugiere que hay planetas del tamaño de la Tierra a la vuelta de la esquina

Artículo publicado el 6 de febrero de 2013 en JPL

Utilizando datos de libre disposición provenientes del telescopio espacial Kepler de la NASA, astrónomos del Centro Harvard-Smithsonian para Astrofísica, calculan que el seis por ciento de las estrellas enanas rojas de la Galaxia tienen planetas del tamaño de la Tierra en su “zona de habitabilidad”, que abarca el rango de distancias de una estrella donde la temperatura en la superficie de un planeta que la orbite permite la presencia de agua líquida.

La mayoría de las estrellas vecinas más cercanas al Sol son enanas rojas. Los investigadores creen ahora más que nunca que podría haber un planeta del tamaño de la Tierra con una temperatura moderada a unos 13 años luz de distancia.

Exoplaneta

Exoplaneta

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