¿Cómo encontrar señales de vida en otros planetas?

Artículo publicado por Elizabeth Howell el 10 de septiembre de 2013 en Universe Today

Un gran desafío de la astronomía es que todo está condenadamente lejos. Esto hace que sea difícil ver señales de vida en planetas, que normalmente apenas se ven como minúsculos puntos de luz, usando la tecnología de telescopios que tenemos actualmente.

Hay señales en la atmósfera de la Tierra que indican que hay vida en la superficie — metano procedente de los microbios, por ejemplo — y los científicos ya llevan años investigando ideas para encontrar “biomarcadores” en otros planetas. Un nuevo modelo se centra en un teórico planeta del tamaño de la Tierra orbitando alrededor de una estrella enana roja, donde se cree que sería más fácil encontrar biomarcadores debido a que estas estrellas son más pequeñas y tenues que el Sol.

Exoplaneta

Exoplaneta alrededor de enana roja

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¿Es este el exoplaneta más ligero captado hasta el momento?

Artículo publicado el 3 de junio de 2013 en ESO

Utilizando el telescopio VLT (Very Large Telescope) de ESO, un grupo de astrónomos ha obtenido una imagen de un objeto muy débil que se mueve cerca de una estrella brillante. Con una masa estimada de entre cuatro y cinco veces la masa de Júpiter, sería el planeta menos masivo que se haya observado hasta ahora de forma directa fuera del Sistema Solar. El descubrimiento es un importante aporte a nuestro conocimiento sobre la formación y evolución de sistemas planetarios.

Aunque ya se han detectado de forma indirecta cerca de mil exoplanetas — la mayor parte de ellos utilizando los métodos de velocidad radial o de tránsitos — y pese a que muchos candidatos esperan ser confirmados, solo una docena ha sido captada en imágenes directamente. Nueve años después de que el telescopio VLT (Very Large Telescope) de ESO captara la primera imagen de un exoplaneta, el compañero planetario de la enana marrón 2M1207, el mismo equipo ha pillado in fraganti al que, probablemente, sea el objeto más ligero de su tipo visto hasta el momento.

Exoplaneta HD 95086 b

Exoplaneta HD 95086 b Crédito: ESO

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¿El nacimiento de un planeta gigante?

Artículo publicado el 28 de febrero de 2013 en ESO

Utilizando el telescopio VLT (Very Large Telescope) de ESO, un equipo de astrónomos ha obtenido lo que parece ser la primera observación directa de un planeta en formación incrustado aún en un grueso disco de gas y polvo. De confirmarse, este descubrimiento supondrá un gran paso adelante en nuestro conocimiento sobre cómo se forman los planetas y permitirá a los astrónomos poner a prueba las teorías actuales con un objeto observable.

Un equipo internacional liderado por Sascha Quanz (ETH Zürich, Suiza) ha estudiado el disco de gas y polvo que rodea a la joven estrella HD100546, una vecina relativamente cercana que se encuentra a unos 335 años luz de la Tierra. Se sorprendieron al encontrar lo que parecía ser un planeta en proceso de formación, aún metido en el disco de material que rodea a la joven estrella. Se cree que el candidato a planeta es un gigante gaseoso similar a Júpiter.

Artist's impression of a gas giant planet forming in the disc around the young star HD 100546

HD 100546 Crédito: ESO

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Encontrado un exoplaneta más pequeño que Mercurio

Artículo publicado el 20 de febrero de 2013 en SINC

Un equipo internacional, en el que participan investigadores del programa AstroMadrid pertenecientes al Centro de Astrobiología, han descubierto el exoplaneta más pequeño hallado hasta el momento. El objeto, de menor tamaño que Mercurio, ha sido detectado con el telescopio espacial Kepler, según el estudio que publica esta semana Nature.

Gracias a la gran precisión del telescopio espacial Kepler se ha podido detectar, por primera vez, un exoplaneta más pequeño que Mercurio.

Exoplaneta

Exoplaneta

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Kepler sugiere que hay planetas del tamaño de la Tierra a la vuelta de la esquina

Artículo publicado el 6 de febrero de 2013 en JPL

Utilizando datos de libre disposición provenientes del telescopio espacial Kepler de la NASA, astrónomos del Centro Harvard-Smithsonian para Astrofísica, calculan que el seis por ciento de las estrellas enanas rojas de la Galaxia tienen planetas del tamaño de la Tierra en su “zona de habitabilidad”, que abarca el rango de distancias de una estrella donde la temperatura en la superficie de un planeta que la orbite permite la presencia de agua líquida.

La mayoría de las estrellas vecinas más cercanas al Sol son enanas rojas. Los investigadores creen ahora más que nunca que podría haber un planeta del tamaño de la Tierra con una temperatura moderada a unos 13 años luz de distancia.

Exoplaneta

Exoplaneta

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El estudio SETI de exoplanetas habitables no arroja ningún resultado para Jill Tarter

Artículo publicado el 7 de febrero de 2013 en The Physics ArXiv Blog

Los exoplanetas de mayor interés no muestran señales de civilizaciones inteligentes – por el momento.

El descubrimiento de un número creciente de exoplanetas potencialmente habitables, añade un poco de pimienta a la búsqueda de inteligencia extraterrestre. Por primera vez, los astrónomos pueden dirigir la búsqueda hacia estos planetas, con mayores probabilidades, en lugar de apuntar hacia las estrellas sin rumbo fijo.

Hoy, Jill Tarter, del Insituto SETI, y famosa por Contact, junto con un grupo de compañeros, revelan los resultados de su primera búsqueda directa, llevada a cabo entre febrero y abril de 2011.

Estos chicos apuntaron el telescopio de Green Bank, en Virginia Occidental, hacia 86 estrellas que alojan exoplanetas, descubiertos por el telescopio espacial Kepler. Escogieron estos objetivos debido a que tienen exoplanetas en la zona de habitabilidad y tenían cinco o más exoplanetas, o super-Tierras, con órbitas relativamente grandes.

Kepler-22b

Kepler 22-b

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¿Las super-Tierras son, en realidad, mini-Neptunos?

Artículo publicado por Robert Massey el 4 de febrero de 2013 en RAS

En las dos últimas décadas los astrónomos han encontrado cientos de planetas en órbita alrededor de otras estrellas. Un tipo de los conocidos como exoplanetas, es el de las super-Tierras, que se cree que tienen una alta proporción de roca pero, al mismo tiempo, son significativamente más grandes que nuestro mundo. Ahora, un nuevo estudio dirigido por Helmut Lammer, del Instituto de Investigación Espacial de la Academia Austriaca de Ciencias, sugiere que estos planetas están, en realidad, rodeados por grandes envolturas de hidrógeno, y que es improbable que en algún momento se conviertan en algo similar a la tierra. En lugar de super-Tierras, estos mundos son más similares a mini-Neptunos. Los científicos publican su trabajo en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

exoplanetas

Super-Tierras

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Los planetas del tamaño de la Tierra son comunes en la galaxia

Artículo publicado por Robert Sanders el 8 de enero de 2013 en UC Berkeley

Un análisis de los tres primeros años de datos de la misión Kepler de la NASA, que ya ha descubierto miles de potenciales exoplanetas, contiene buenas noticias para los que buscan mundos habitables más allá de nuestro Sistema Solar.

Demuestra que, el 17 por ciento de todas las estrellas similares al Sol, tienen planetas de una o dos veces el diámetro de la Tierra orbitando cerca de su estrella anfitriona, de acuerdo con un equipo de astrónomos de la Universidad de California en Berkeley, y la Universidad de Hawái en Manoa.

Exoplaneta

Exoplaneta

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Planetas por todas partes

Artículo publicado por Marcus Woo el 2 de enero de 2013 en Caltech

Un grupo de astrónomos, liderados por miembros de Caltech, estiman que hay al menos 100 000 millones de planetas poblando la galaxia.

Si miras al cielo nocturno, verás estrellas, está claro. Pero también verás planetas – miles de millones de ellos. Como poco.

Esta es la conclusión de un nuevo estudio realizado por astrónomos del Instituto Tecnológico de California (Caltech), que proporciona aún más pruebas de que los sistemas planetarios son la norma cósmica. El equipo realizó su estimación mientras analizaba los planetas que orbitan una estrella conocida como Kepler-32—planetas que son representativos, dicen, de la gran mayoría de planetas en la galaxia y, por tanto, sirven como perfecto caso de estudio para comprender cómo se forman los planetas.

Sizing Up The Exoplanets

Tamaños de exoplanetas Crédito: LPI

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¿Otra Tierra a apenas 12 años luz de distancia?

Artículo publicado por Ken Croswell el 18 de diciembre de 2012 en ScienceNOW

Los astrónomos han descubierto lo que pueden ser cinco planetas orbitando Tau Ceti, la estrella aislada más cercana más allá de nuestro Sistema Solar, cuya temperatura y luminosidad es casi igual que la del Sol. Si los planetas están allí, uno de ellos está justo a la distancia de la estrella para tener temperaturas templadas, océanos de agua líquida, e incluso vida. Sin embargo, no hagas las maletas todavía: el descubrimiento tiene que confirmarse.

Tau Ceti está a apenas 12 años luz de la Tierra, tres veces la distancia de la vecina estelar más cercana del Sol, Alfa Centauri. Tau Ceti es tan parecida al Sol, que el astrónomo Frank Drake, que ha buscado desde hace mucho tiempo señales de radio procedentes de posibles civilizaciones extraterrestres, hizo de ella su primer objetivo allá por 1960. Al contrario que la mayor parte de las estrellas, que son tenues, frías, y pequeñas, Tau Ceti es una brillante estrella amarilla de tipo G de secuencia principal, como es Sol, un rasgo que solo comparten una de cada 25 estrellas. Además, al contrario que Alfa Centauri, que también alberga una estrella de tipo G, e incluso un planeta, Tau Ceti está aislada, por lo que no hay una estrella secundaria en el sistema cuya gravedad pueda tirar de los planetas.

Tau Ceti

Tau Ceti Crédito: J. Pinfield para RoPACS en la Universidad de Hertfordshire, 2012

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Detectan un ‘Júpiter caliente’ que se escapa de las teorías de formación planetaria

Artículo publicado por Laura Chaparro el 17 de enero de 2013 en DivulgaUNED

Un equipo internacional de científicos, entre los que se encuentran investigadores de la UNED, ha descubierto un exoplaneta fuera de lo común, al contar con un radio desproporcionado en relación con su masa, y que no sigue las teorías vigentes de formación de planetas. El cuerpo, bautizado como WTS-1b, se considera un ‘Júpiter caliente’, debido a su composición gaseosa y a su elevada temperatura.

Cada semana, telescopios de todo el mundo detectan nuevos exoplanetas -que orbitan alrededor de estrellas distintas al Sol- pero el último que ha hallado el United Kingdom Infrared Telescope (WTS-UKIRT) ubicado en Hawái, se sale de lo habitual. “Es un planeta especial porque tiene un radio muy grande, dadas su masa y edad, y de acuerdo con las teorías actuales de formación planetaria”, explica Luis Sarro Baro, investigador del departamento de Inteligencia Artificial de la UNED y uno de los autores del hallazgo, que se describe en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

WTS-1b

WTS-1b Crédito: NASA/ESA

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Una gran idea: encontrar vida extraterrestre con un presupuesto reducido

Artículo publicado por Paul Raeburn el 17 de septiembre de 2012 en Discover

Miles de millones de planetas de nuestra galaxia tienen el potencial de albergar vida. Los astrónomos están desarrollando potentes pero asequibles formas de encontrarla.

El pasado diciembre de 2011 los astrónomos anunciaron con entusiasmo el descubrimiento de un planeta llamada Kepler 22b. A una distancia de 620 años luz, es el primer planeta encontrado por el telescopio espacial Kepler de la NASA que se encuentra situado en la zona de habitabilidad de su estrella (una región que puede albergar agua líquida, un requisito clave para la vida en la Tierra). Un ilustrador de la NASA llevó la noticia un paso más allá con la ilustración de más abajo, representando un sugerente mundo azul veteado de nubes, muy parecido al nuestro.

Kepler 22b

Kepler 22b Crédito: NASA

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Incluso las enanas marrones podrían dar a luz planetas rocosos

Artículo publicado el 30 de noviembre de 2012 en ESO

Por primera vez, utilizando el conjunto de telescopios ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), un equipo de astrónomos ha descubierto que las regiones exteriores del disco polvoriento que rodea a una enana marrón contienen granos sólidos de tamaño milimétrico como los que se encuentran en discos más densos alrededor de estrellas recién nacidas. El sorprendente hallazgo supone un reto para las teorías sobre cómo se forman los planetas rocosos del tamaño de la Tierra, y sugiere que los planetas rocosos pueden ser más comunes de lo que se cree.

Disco de gas y polvo cósmico que rodea a una enana marrón

Disco de gas y polvo cósmico que rodea a una enana marrón. Crédito: ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)/M. Kornmesser (ESO)

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Perdido en el espacio: ¿hemos encontrado un planeta solitario?

Artículo publicado el 14 de noviembre de 2012 en ESO

Un mundo errante podría ayudar a explicar cómo se forman los planetas y las estrellas.

Utilizando el telescopio VLT (Very Large Telescope) de ESO y el Telescopio Canadá-Francia-Hawái, un equipo de astrónomos ha identificado un cuerpo que, probablemente, sea un planeta vagando por el espacio sin estrella anfitriona. Se trata del sorprendente hallazgo del mejor candidato encontrado hasta el momento de planeta que flota libremente y el objeto de este tipo más cercano al Sistema Solar, ya que se encuentra a una distancia de unos 100 años luz. Su relativa proximidad, y la ausencia de una estrella brillante muy cercana a él, han permitido al equipo estudiar su atmósfera con gran detalle. Este objeto también ofrece a los astrónomos un anticipo del tipo de exoplanetas que futuros instrumentos quieren observar en torno a otras estrellas.

CFBDSIR J214947.2-040308.9 © by European Southern Observatory

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El color de las Tierras extraterrestres

Artículo publicado el 24 de septiembre de 2012 en The Physics ArXiv Blog

La Tierra es un punto de color azul pálido cuando se observa desde el espacio. Ahora, los astrobiólogos han determinado los colores más probables que pueden presentar los planetas similares a la Tierra que orbitan otras estrellas.

Cuando la sonda Voyager 1 estaba a punto de abandonar el Sistema Solar en 1990, el astrónomo estadounidense Carl Sagan sugirió que se girasen las cámaras de la nave espacial hacia su planeta de origen a unos 3000 millones de kilómetros de distancia.

A Pale Blue Dot © by raymaclean

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Un sistema planetario superpoblado

Artículo publicado el 18 de octubre de 2012 en Astrobiology Magazine

Un sistema planetario extraordinariamente poblado de planetas está aportando claves fundamentales para entender por qué la mayoría de los sistemas planetarios encontrados tienen una apariencia distinta a nuestro sistema solar. Usando datos de la misión espacial Kepler de la NASA, los científicos están investigando las características de KOI-500, un sistema planetario en el que se “empaquetan” cinco planetas en una región menor a una doceava parte del tamaño de la órbita terrestre. El Dr. Darin Ragozzine, investigador postdoctoral de la Universidad de Florida, presentó nuevos datos sobre este sistema en el encuentro anual de la División de Ciencias Planetarias de la Sociedad Astronómica Americana, celebrado el pasado martes en Reno (Nevada).

Kepler-11 como ejemplo de sistema planetario múltiple © by NASAblueshift

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Descubierto un planeta en un sistema de cuatro estrellas

Artículo publicado el 16 de octubre de 2012 en Astrobiology Magazine

El esfuerzo conjunto de “ciudadanos científicos” (voluntarios) y astrónomos profesionales ha llevado a descubrir el primer caso declarado de un planeta que orbita dos soles gemelos que, a su vez, son orbitados por una lejana pareja de estrellas.

Impulsado por los voluntarios a través de la web Planethunters.org, un equipo internacional de astrónomos, liderado por la Universidad de Yale, ha identificado y confirmado el descubrimiento del fenómeno, bautizado como “planeta circumbinario en un sistema de cuatro estrellas”.

Exoplaneta PH1

Exoplaneta PH1 © Crédito: Haven Giguere/Yale

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El satélite Cheops estudiará superTierras

Artículo publicado el 19 de octubre de 2012 en ESA

Estudiar planetas alrededor de otras estrellas será el objetivo de la nueva pequeña misión Cheops del Programa Científico, según anunció la ESA. Su lanzamiento está programado para 2017.

Cheops – acrónimo de CHaracterising ExOPlanets Satellite (Satélite de caracterización de exoplanetas) – se centrará en estrellas brillantes y cercanas que ya se sabe que tienen planetas orbitando a su alrededor.

Gracias a una monitorización de alta precisión del brillo de las estrellas, los científicos buscarán signos reveladores del ‘tránsito’ de un planeta que pasa brevemente frente a su estrella madre.

Satélite CHEOPS © Crédito: ESA

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Descubiertos en un cúmulo los primeros planetas que orbitan alrededor de estrellas similares al Sol

Artículo publicado el 14 de septiembre de 2012 en NASA

Un grupo de astrónomos patrocinados por la NASA descubren, por primera vez, planetas orbitando estrellas similares al sol en un denso cúmulo estelar. El descubrimiento aporta la prueba más evidente hasta la fecha de que los planetas pueden formarse en entornos con una gran densidad de estrellas. A pesar de que los planetas recién descubiertos no son habitables, sus cielos deben ser más estrellados que el que vemos desde la Tierra.

Estos dos planetas de cielos plagados de estrellas son de tipo “Júpiter caliente”, es decir, son esferas masivas y gaseosas que hierven a altas temperaturas debido a que orbitan muy cerca de sus estrellas. Cada uno de estos planetas gira alrededor de una estrella similar al sol en el Cúmulo de la Colmena (Beehive), también conocido como El Pesebre, una agrupación de casi 1000 estrellas que parecen aglomerarse alrededor de un mismo centro.

Exoplanetas

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Encontrado un planeta en el sistema estelar más cercano a la Tierra

Artículo publicado el 16 de octubre de 2012 en ESO

El instrumento HARPS, de ESO, encuentra un exoplaneta tipo Tierra orbitando Alfa Centauri B.

Astrónomos europeos han descubierto un planeta con una masa similar a la de la Tierra orbitando una estrella en el sistema Alfa Centauri — el más cercano a la Tierra. También es el exoplaneta más ligero descubierto hasta el momento alrededor de una estrella de tipo Sol. El planeta fue detectado utilizando el instrumento HARPS, instalado en el telescopio de 3,6 metros en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile. Los resultados aparecerán online en la revista Nature, en su edición del 17 de octubre de 2012.

Planeta alrededor de Alfa Centauri B © by European Southern Observatory

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