Una cercana superTierra probablemente es un planeta de diamante

Artículo publicado el 11 de octubre de 2012 en la Universidad de Yale

Una nueva investigación, liderada por científicos de la Universidad de Yale, sugiere que un planeta rocoso del doble del tamaño de la Tierra que orbita a una estrella cercana, es un planeta de diamante.

“Este es nuestro primer atisbo de un mundo rocoso con una química fundamentalmente distinta a la de la Tierra”, dice el investigador principal Nikku Madhusudhan, investigador de posdoctorado de Yale en física y astronomía. “La superficie del planeta probablemente esté cubierta de grafito y diamante en lugar de agua y granito”.

Planeta de diamante

Planeta de diamante © Crédito: Haven Giguere

El artículo que informa de los resultados se ha aceptado para su publicación en la revista Astrophysical Journal Letters.

El planeta – conocido como 55 Cancri e — tiene un radio del doble de la Tierra, y una masa que es ocho veces mayor, convirtiéndolo de este modo en una “superTierra”. Es uno de los cinco planetas que orbitan a una estrella similar al Sol, 55 Cancri, que se sitúa a 40 años luz de la Tierra y que es visible a simple vista en la constelación de Cáncer.

El planeta orbita a hipervelocidad – su año apenas dura 18 horas, en contraste con los 365 días de la Tierra. También está abrasadoramente caliente, con una temperatura de unos 2150 grados Celsius, dicen los investigadores, muy lejos de ser un mundo habitable.

El planeta se observó por primera vez en tránsito alrededor de su estrella el año pasado, lo que permitió a los astrónomos medir su radio. Esta nueva información, combinada con la estimación de masa más reciente, permitió a Madhusudhan y sus colegas deducir su composición química usando modelos de su interior y calculando todas las posibles combinaciones de elementos y compuestos que darían esas características específicas.

Los astrónomos habían informado anteriormente de que la estrella madre tenía más carbono que oxígeno, y Madhusudhan y sus colegas confirmaron que había disponibles cantidades sustanciales de carbono y carburo de silicio, y una minúscula cantidad de hielo de agua, durante la formación del planeta.

Los astrónomos también pensaron que 55 Cancri e contenía cantidades sustanciales de agua supercaliente, basándose en el supuesto de que su composición química era similar a la de la Tierra, comenta Madhusudhan. Pero la nueva investigación sugiere que el planeta no tiene nada de agua, y parece estar compuesto principalmente de carbono (grafito y diamante), hierro, carburo de silicio y, posiblemente, silicatos. El estudio estima que, al menos, un tercio de la masa del planeta – el equivalente a tres masas terrestres – podría ser diamante.

“Por el contrario, el interior de la Tierra es rico en oxígeno, pero extremadamente pobre en carbono – menos de una parte en mil de masa”, dice la coautora y geofísico de Yale, Kanani Lee.

La identificación de una superTierra rica en carbono significa que no se puede seguir suponiendo que los planetas rocosos lejanos tienen composiciones químicas, interiores, atmósferas o biologías similares a las de la Tierra, señala Madhusudhan. El descubrimiento también abre nuevas vías para el estudio de la geoquímica y los procesos geofísicos de los exoplanetas de tamaño terrestre. Una composición rica en carbono podría influir en la evolución térmica del planeta, por ejemplo, con implicaciones para el vulcanismo, la actividad sísmica y la formación de cadenas montañosas.

“Las estrellas son simples — dada la masa y edad de una estrella, puedes saber su estructura básica e historia”, dice David Spergel, profesor de astronomía y catedrático de ciencias astrofísicas en la Universidad de Princeton, que no es coautor del estudio. “Los planetas son mucho más complejos. Esta ‘superTierra rica en carbono’ probablemente es solo un ejemplo del rico conjunto de descubrimientos que nos esperan conforme empezamos a explorar los planetas alrededor de las estrellas cercanas”.

En 2011, Madhusudhan lideró el primer descubrimiento de una atmósfera rica en carbono en un planeta gaseoso gigante lejano, abriendo la posibilidad de los hipotéticos planetas rocosos ricos en carbono (o “planetas de diamante”). La nueva investigación representa la primera vez que los astrónomos han identificado un probable planeta de diamante alrededor de una estrella similar al Sol y han especificado su composición química. Las observaciones de seguimiento de la atmósfera del planeta y estimaciones adicionales de su composición estelar reforzarían las conclusiones sobre la composición química del planeta.

Los autores del artículo son Madhusudhan, Lee, y Olivier Mousis, científico planetario del Instituto de Investigación en Astrofísica y Planetología de Toulose, Francia.

El artículo se titula “A Possible Carbon-rich Interior in Super-Earth 55 Cancri e”.

La investigación estuvo patrocinada por el Centro de Yale para Astronomía y Astrofísica (YCAA) en el Departamento de Física de Yale a través de un premio de una beca de posdoctorado para Madhusudhan otorgada por el YCAA.


Fecha Original: 11 de octubre de 2012
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Los extremófilos podrían sobrevivir en exoplanetas con órbitas excéntricas.

Artículo publicado por Josh Rodríguez el 11 de septiembre de 2012 en JPL

Los astrónomos han descubierto un verdadero repertorio de solitarios planetas errantes – desde mundos abrasadores con su superficie fundida a glaciales esferas de hielo.

Y mientras la búsqueda continúa para encontrar el escurridizo “punto azul” (un planeta con aproximadamente las mismas características que la Tierra), las nuevas investigaciones revelan que la vida debería poder sobrevivir en algunos de los muchos y raros exoplanetas que existen.

“Cuando hablamos de un planeta habitable, nos referimos a un mundo donde pueda existir el agua líquida”, comenta Stephen Kane, científico del Instituto de Ciencias Exoplanetarias de la NASA en el Instituto de Tecnología de California en Pasadena. “Un planeta debe estar a la distancia adecuada de su estrella (ni demasiado caliente ni demasiado frío)”. Determinado por el tamaño y la temperatura de la estrella, a este rango de temperatura se conoce frecuentemente como “zona de habitabilidad” de la estrella.

Exoplaneta

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Un par de exoplanetas orbitan a dos estrellas

Artículo publicado por Nadia Drake el 28 de agosto de 2012 en Science News

Los planetas se sitúan en la zona habitable del sistema binario estelar.

Y entonces, aparecieron dos. La nave Kepler ha localizado el primer par de planetas que pasan frente a un sistema binario estelar a lo largo de su órbita. Para añadir un poco de pimienta, el planeta más externo – un potencial mundo similar a Neptuno – habita en la zona adecuada para la vida alrededor de las dos estrellas.

“Recibe aproximadamente un 88 por ciento de la cantidad de energía que recibe la Tiera del Sol”, dice William Welsh de la Universidad Estatal de San Diego, que tiene previsto informar de su hallazgo el 29 de agosto en la reunión de la Unión Astronómica Internacional. “Y es un sistema planetario múltiple. Ya es bastante complicado imaginar cómo tener un planeta en un sistema binario; ahora tenemos dos”.

Exoplaneta circumbinario

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Una estrella devora un planeta

Artículo publicado por Nancy Atkinson el 21 de agosto de 2012 en Universe Today

Es una deprimente visión del posible futuro de la Tierra: los astrónomos han sido testigos de la primera prueba de la destrucción de un planeta por su envejecida estrella cuando se expandía en forma de gigante roja.

“Un destino similar espera a los planetas interiores de nuestro sistema solar, cuando el Sol se convierta en una gigante roja que se expanda hasta la órbita de la Tierra dentro de unos 5000 millones de años”, dice Alex Wolszczan, de la Universidad Estatal de Pennsylvania, que lideró un equipo que encontró pruebas de un planeta perdido, devorado por su estrella madre. Wolszczan también descubrió el primer planeta encontrado fuera de nuestro sistema solar.

Exoplaneta alrededor de gigante roja

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Un lejano sistema solar

Artículo publicado por Jennifer Chu el 25 de julio de 2012 en MIT News

Los investigadores miden la orientación de un sistema multiplanetario y encuentran que es muy similar a la de nuestro propio Sistema Solar.

Nuestro sistema solar exhibe una configuración notablemente ordenada: los ocho planetas orbitan al Sol de forma muy similar a los corredores en una pista de atletismo, dando vueltas en sus respectivas calles y manteniéndose siempre en el mismo plano de dispersión. Por contra, la mayor parte de exoplanetas descubiertos en los últimos años – particularmente los conocidos como “Júpiter calientes” – habitan en órbitas mucho más excéntricas.

Sistema exoplanetario

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Se afinan nuevos biomarcadores para ayudar en la búsqueda de otras Tierras

Artículo publicado por Ron Cowen el 23 de julio de 2012 en Scientific American

A pesar de la cancelación del telescopio Terrestrial Planet Finder, los astrobiólogos están modelando posibles biomarcadores químicos que podrían usarse para detectar indicadores de vida en nuevos mundos.

Hay grandes expectativas de que en algún momento del próximo año, los astrónomos que usan la nave Kepler de la NASA, anunciarán el descubrimiento que han estado esperando los buscadores de planetas: el primer exoplaneta del tamaño de la Tierra encontrado en una región alrededor de una estrella similar al Sol donde pudiese florecer la vida. Tal exoplaneta casi con toda certeza estará demasiado lejos de la Tierra para poder analizarlo en detalle, no obstante, iniciará una desbocada carrera por la búsqueda de huellas de vida – los compuestos químicos que podrían indicar si un exoplaneta que está en la zona habitable, la región amigable para la vida donde puede sobrevivir el agua líquida, realmente alberga vida.

Exoplaneta

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SETI no encuentra señales de extraterrestres cercanos

Artículo publicado el 31 de mayo de 2012 en The Physics ArXiv Blog

Los astrónomos han completado la primera búsqueda de inteligencia extraterrestre en exoplanetas cercanos usando interferometría de línea base muy larga.

La resolución angular de un telescopio es su capacidad para distinguir pequeños detalles de un objeto lejano. El telescopio espacial Hubble, por ejemplo, tiene una resolución angular de unos 100 miliarcosegundos.

Planetas del sistema Gliese 581 © by NASAblueshift

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Spitzer encuentra un posible exoplaneta más pequeño que la Tierra

Artículo publicado el 18 de julio de 2012 en Spitzer

Los astrónomos que usan el telescopio espacial Spitzer de la NASA han detectado lo que creen que es un planeta de dos tercios el tamaño de la Tierra. El candidato a exoplaneta, conocido como UCF-1.01, se sitúa a apenas 33 años luz de distancia, convirtiéndolo de este modo en el mundo más cercano a nuestro Sistema Solar que es menor que nuestro hogar.

Los exoplanetas orbitan estrellas que se encuentra más allá de nuestro Sol. Solo se ha encontrado hasta el momento un puñado de exoplanetas menores que la Tierra. Spitzer ha realizado estudios de tránsitos sobre exoplanetas conocidos, pero UCF-1.01 es el primero en ser descubierto con el telescopio espacial, apuntando a un posible papel de Spitzer en la ayuda a descubrir mundos del tamaño de la Tierra potencialmente habitables.

UCF-1.01

UCF-1.01

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Nuevo modo de estudiar las atmósferas de los exoplanetas

Artículo publicado el 27 de junio de 2012 en ESO

Por primera vez, una nueva e ingeniosa técnica ha permitido a los astrónomos estudiar la atmósfera de un exoplaneta en detalle — incluso sin la necesidad de que pase delante de su estrella anfitriona. Un equipo internacional ha utilizado el Very Large Telescope (VLT) de ESO para captar directamente el débil brillo del planeta Tau Boötis b. Por primera vez, han estudiado la atmósfera del planeta y medido su órbita y su masa de forma muy precisa — resolviendo así un antiguo problema con quince años de antigüedad. Sorprendentemente, el equipo también ha descubierto que la atmósfera del planeta parece más fría cuanto más se aleja de la superficie, lo contrario de lo que se esperaba. Los resultados se publicarán en el número del 28 de junio de 2012 de la revista Nature.

El planeta Tau Boötis b fue uno de los primeros exoplanetas descubiertos en 1996, y sigue siendo uno de los exoplanetaos más cercanos que se conocen. Pese a que su estrella anfitriona es fácilmente visible a simple vista, obviamente el propio planeta no lo es, y hasta el momento solo podía detectarse por sus efectos gravitatorios sobre la estrella. Tau Boötis b es un gran “júpiter caliente” que orbita muy cerca de su estrella anfitriona.

Impresión artística de Tau Boötis b © Crédito: ESO

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El hallazgo de otras ‘Tierras’, más cerca gracias al peine de frecuencias láser

Artículo publicado el 31 de mayo de 2012 en CSIC

Un equipo internacional con participación del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) ha demostrado que la técnica de calibración para espectrómetro conocida como peine de frecuencias láser mide las longitudes de onda que radian los objetos celestes con una precisión y exactitud sin precedentes. Los resultados, publicados en el último número de la revista Nature, abren la vía para elaborar el primer censo de estrellas cercanas al Sol con planetas similares a la Tierra.

Los científicos han probado esta tecnología en el espectrómetro HARPS del telescopio de 3,6 metros del Observatorio de la Silla (Chile) y han trazado la órbita de un exoplaneta ya descubierto que gira en torno a la estrella HD75289.

Exoplanetas

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El calentamiento por marea disminuye la ‘zona Ricitos de Oro’

Artículo publicado por Richard A. Lovett el 8 de mayo de 2012 en Nature News

Un factor que se pasó por alto apunta a menos planetas habitables de lo que se pensaba.

Un efecto de calentamiento poco tenido en cuenta anteriormente podría disminuir las estimaciones de las zonas habitables del tipo de estrellas más numerosas de la Vía Láctea — las de tipo ‘M’ o enanas rojas — a la mitad, dice Rory Barnes, astrobiólogo en la Universidad de Washington en Seattle. Este factor — el calentamiento gravitatorio a través de marea — sugiere una pléyade de planetas en los cuales el calentamiento por marea es una fuente principal de calor interno. Barnes presentó su trabajo ayer en una reunión de la División de Astronomía Dinámica de la Sociedad Astronómica Americana en Timberline Lodge, Oregón.

Erupción volcánica en Ío captada por New Horizons © by RDPixelShop

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Algunas estrellas pueden capturar planetas vagabundos

Artículo publicado el 17 de abril de 2012 en CfA

Una nueva investigación sugiere que miles de millones de estrellas de nuestra galaxia han capturado planetas vagabundos que en algún momento fueron a la deriva por nuestro espacio interestelar. Los mundos nómadas, que fueron expulsados de los sistemas estelares en los que se formaron, ocasionalmente encuentran una nueva casa en una estrella distinta. Esto podría explicar la existencia de algunos planetas cuya órbita está sorprendentemente lejos de sus estrellas, e incluso la existencia de un sistema planetario doble.

“Las estrellas intercambian planetas de la misma forma que los equipos de béisbol intercambian jugadores”, dice Hagai Perets del Centro Harvard-Smithsonian para Astrofísica.

El estudio, cuyos coautores son Perets y Thijs Kouwenhoven de la Universidad de Pekín en Chima, aparece ene el ejemplar del 20 de abril de la revista The Astrophysical Journal.

Exoplaneta capturado

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Planetas fósiles

Artículo publicado el 29 de marzo de 2012 en el Instituto Max Planck

Los astrónomos descubren un sistema solar de los primeros días del universo.

El sistema planetario recientemente descubierto consta de la estrella HIP 11952 y dos planetas, los cuales tienen periodos orbitales de 290 y 7 días respectivamente. En sí mismo esto no sería particularmente notable dado que el descubrimiento de exoplanetas se ha convertido en algo bastante normal en el mundo de la astronomía. Pero HIP 11952 es diferente: la estrella tiene unos 13 000 millones de años de antigüedad y contiene muy pocos elementos aparte del hidrógeno y el helio. Normalmente los planetas se forman dentro de nubes que incluyen elementos químicos más pesados. El sistema podría, por tanto, arrojar luz sobre la formación de planetas en los inicios del universo – bajo condiciones bastante diferentes a las de sistemas planetarios posteriores, como el nuestro.

Sistema HIP 11952 © by Timotheos Samartzidis

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Las estrellas enanas rojas de la Vía Láctea tienen miles de millones de planetas rocosos en sus zonas de habitabilidad

Artículo publicado el 28 de marzo de 2012 en ESO

Nuevos resultados del cazador de planetas HARPS, de ESO, muestran que los planetas rocosos no mucho mayores que la Tierra son muy comunes en las zonas habitables en torno a estrellas rojas débiles. El equipo internacional estima que debe haber decenas de miles de millones de planetas de este tipo sólo en nuestra galaxia, la Vía Láctea, y probablemente haya cerca de una centena en las vecindades del Sistema Solar. Esta es la primera vez que se mide de forma directa la frecuencia de súper-Tierras en torno a enanas rojas, las cuales suponen el 80% de las estrellas de la Vía Láctea.

Un equipo internacional acaba de dar a conocer esta primera estimación directa del número de planetas ligeros en torno a estrellas enanas rojas. Para ello, han utilizado observaciones llevadas a cabo con el espectrógrafo HARPS, instalado en el telescopio de 3,6 metros de ESO (en el observatorio de La Silla, en Chile). Un reciente anuncio, que demostraba que en nuestra galaxia hay planetas en todas partes, utilizaba un método diferente que no era sensible a este importante tipo de exoplanetas.

Atardecer en Gliese 667 Cc © by European Southern Observatory

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Experimentos en Sandia pueden forzar una revisión de modelos astrofísicos del universo

Artículo publicado por Neal Singer el 15 de marzo de 2012 en Sandia News

Los planetas gigantes de hielo tienen más volumen de agua de lo que se pensaba.

La idea del agua comprimida es ajena a nuestra experiencia cotidiana.

No obstante, es esencial una estimación precisa del volumen comprimido de agua bajo las enormes presiones gravitatorias de los planetas grandes para los astrofísicos que tratan de modelar la evolución del universo. Necesitan suponer cuánto espacio es usado por el agua atrapada bajo altas densidades y presiones en el interior de un planeta para poder calcular cuánto elementos adicionales se necesitan para dar cuerpo a la imagen astronómica del planeta.

Neptuno y la Tierra © by Lunar and Planetary Institute

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La galaxia puede tener una multitud de ‘planetas nómadas’

Artículo publicado por Andy Freeberg el 23 de febrero de 2012 en la Universidad de Stanford

Los planetas nómadas no orbitan estrellas, pero pueden transportar vida bacteriana, dicen los investigadores del Instituto Kavli.

Nuestra galaxia puede estar inundada de planetas sin hogar, vagando por el espacio en lugar de orbitando una estrella.

De hecho, puede haber más de 100 000 veces más “planetas nómadas” que estrellas en la Vía Láctea, de acuerdo con un nuevo estudio realizado por investigadores del Instituto Kavli para Astrofísica y Cosmología (KIPAC), un instituto conjunto de la Universidad de Stanford y el Laboratorio Nacional del Acelerador SLAC.

Si las observaciones confirman la estimación, esta nueva clase de objeto celeste afectará a las actuales teorías de formación planetaria, y podría cambiar nuestra comprensión del origen y abundancia de vida.

Planeta nómada © Greg Stewart / SLAC National Accelerator Laboratory

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Descubren que los planetas ‘gemelos’ de la Tierra pueden ser muy diferentes

Artículo publicado el 23 de febrero de 2012 en la web del IAC

Un equipo internacional en el que ha participado el IAC descubre que las composiciones químicas de los planetas tipo terrestre pueden ser muy distintas a la de la Tierra.

Poder determinar las abundancias químicas en la formación de sistemas planetarios constituye la clave para identificar los planetas con alguna posibilidad de que exista vida.

Cada vez que se hace público el descubrimiento de algún planeta extrasolar similar a la Tierra, vuelve a aparecer la expectativa de la posibilidad de vida extraterrestre. Sin embargo,  estos gemelos de la Tierra no siempre son tan parecidos al planeta azul. Un equipo internacional con participación del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) ha descubierto que la estructura química de los planetas de tipo terrestre puede ser muy diferente de la composición básica de la Tierra, lo que tendría un gran impacto en la existencia y la formación de las biosferas.

Exoplanetas © by fdecomite

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Hubble revela una nueva clase de planeta extrasolar

Artículo publicado el 21 de febrero de 2012 en Hubble News

Observaciones realizadas con el Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA han dado con una nueva clase de planeta, un mundo acuoso envuelto por una gruesa y vaporosa atmósfera. Es menor que Urano, pero mayor que la Tierra.

Un equipo internacional de astrónomos, dirigidos por Zachory Berta del Centro Harvard-Smithsonian para Astrofísica (CfA), realizó las observaciones del planeta GJ 1214b.

“GJ 1214b es distinto a cualquier otra planeta que conozcamos”, dice Berta. “Una gran cantidad de su masa está compuesta de agua”.

Exoplaneta GJ 1214b © by Crédito: NASA, ESA, y D. Aguilar

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Nueva super-Tierra detectada en la zona habitable de una fría estrella cercana

Artículo publicado el 2 de febrero de 2012 en EurekAlert!

Un equipo internacional de científicos liderados por Gillem Anglada-Escudé y Paul Butler, de Carnegie, ha descubierto una super-Tierra potencialmente habitable orbitando una estrella cercana. La estrella es miembro de un sistema estelar triple, y tiene una composición distinta a la de nuestro Sol, careciendo relativamente de elementos metálicos. El descubrimiento demuestra que es posible que se formen planetas habitables en una mayor variedad de entornos de lo que se pensaba anteriormente. Su trabajo se publicará en la revista Astrophysical Journal Letters, y la actual versión del trabajo se publicará en http://arxiv.org/archive/astro-ph

El equipo usó datos públicos del Observatorio Europeo Austral (ESO) y los analizó con un novedoso método de análisis de datos. También incorporan nuevas medidas procedentes del Espectrógrafo de Alta Resolución Echelle del Observatorio Keck y el nuevo Espectrógrafo Buscador de Planetas de Carnegie en el Telescopio Magellan II.

Planetas por todos sitios

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Kepler anuncia 11 nuevos sistemas planetarios

Artículo publicado por Withney Clavin el 26 de enero de 2012 en NASA

La misión Kepler de la NASA ha descubierto 11 nuevos sistemas planetarios que albergan 26 planetas confirmados. Estos descubrimientos casi duplican el número de planetas verificados por Kepler y triplican el número de estrellas conocidas que tienen más de un planeta que las transita, o pasa frente a ellas. Tales sistemas ayudarán a los astrónomos a comprender mejor cómo se forman los planetas.

Los planetas orbitan cerca de sus estrellas madre y varían en tamaño, de 1,5 veces el radio de la Tierra a mayores que Júpiter. Quince están entre el tamaño de la Tierra y Neptuno. Se requerirán posteriores observaciones para determinar cuáles son rocosos, como la Tierra, y cuáles tienen gruesas atmósferas gaseosas como Neptuno. Los planetas orbitan sus estrella una vez entre 6 y 143 días. Todos están más cerca de sus estrellas de lo que Venus lo está del Sol.

11 sistemas descubiertos por Kepler

Sistemas múltiples y sus planetas Crédito:NASA

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