Vida que sobrevive en uranio

Artículo publicado el 30 de septiembre de 2012 en Astrobiology Magazine

La vida en los entornos extremos – por ejemplo en ácidos calientes o en metales pesados – puede, aparentemente, hacer que organismos similares lidien con el estrés de una forma muy distinta, de acuerdo con una nueva investigación de la Universidad Estatal de Carolina del Norte (NC State).

Los organismos unicelulares procedentes de un manantial termal cerca del Monte Vesubio en Italia, lucha directamente contra la toxicidad del uranio – se alimenta directamente del metal pesado y toma energía del mismo. Otro organismo unicelular que vive en una “pila ardiente” cerca de una mina de uranio abandonada en Alemania supera indirectamente la toxicidad del uranio – básicamente, cancelando sus procesos celulares para inducir un tipo de coma celular cuando hay niveles tóxicos de uranio en el entorno.

Bolas de uranio radiactivo © Crédito: dvanzuijlekom

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Los extremófilos podrían sobrevivir en exoplanetas con órbitas excéntricas.

Artículo publicado por Josh Rodríguez el 11 de septiembre de 2012 en JPL

Los astrónomos han descubierto un verdadero repertorio de solitarios planetas errantes – desde mundos abrasadores con su superficie fundida a glaciales esferas de hielo.

Y mientras la búsqueda continúa para encontrar el escurridizo “punto azul” (un planeta con aproximadamente las mismas características que la Tierra), las nuevas investigaciones revelan que la vida debería poder sobrevivir en algunos de los muchos y raros exoplanetas que existen.

“Cuando hablamos de un planeta habitable, nos referimos a un mundo donde pueda existir el agua líquida”, comenta Stephen Kane, científico del Instituto de Ciencias Exoplanetarias de la NASA en el Instituto de Tecnología de California en Pasadena. “Un planeta debe estar a la distancia adecuada de su estrella (ni demasiado caliente ni demasiado frío)”. Determinado por el tamaño y la temperatura de la estrella, a este rango de temperatura se conoce frecuentemente como “zona de habitabilidad” de la estrella.

Exoplaneta

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El oceáno de Europa puede ser demasiado ácido para la vida

Artículo publicado por Charles Q. Choi el 1 de marzo de 2012 en SPACE.com

El océano que se encuentra bajo la corteza helada de Europa, la luna de Júpiter, podría ser demasiado ácido para dar soporte a la vida, debido los compuestos que pueden migrar regularmente hacia abajo desde la superficie, dicen los investigadores.

Los científicos creen que Europa, que tiene aproximadamente el tamaño de la luna terrestre, posee un océano de aproximadamente 160 kilómetros de profundidad. Este océano está cubierto por una corteza helada de grosor desconocido, aunque algunas estimaciones indican que podría tener apenas unos kilómetros de espesor.

Dado que virtualmente hay vida en la Tierra allí donde hay agua líquida, durante muchos años los científicos han barajado la idea de que esta luna joviana podría dar soporte a extraterrestres. Recientes hallazgos incluso sugieren que su océano podría estar repleto de oxígeno, suficiente para dar soporte a millones de toneladas de vida marina del tipo que tenemos en la Tierra.

Europa © by amusedartichoke

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Microbios de un manantial logran el récord de enzima tolerante al calor

Artículo publicado por Robert Sanders el 5 de julio de 2011 en la web de UC Berkeley

Biobuscadores de la Universidad de California en Berkeley, y la Facultad de Medicina de la Universidad de Maryland han encontrado un microbio en un manantial de Nevada que se alimenta felizmente de materia vegetal – celulosa – a temperaturas cercanas al punto de ebullición del agua.

De hecho, la enzima que digiere la celulosa en el microbio, conocida como celulasa, es más activa a una temperatura récord de 109 grados Celsius, significativamente por encima de los 100º C del punto de ebullición del agua.

Manantial geotermal (Crédito: Joel Graham, Universidad de Maryland)

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Descubiertos extraños microbios ultra-pequeños

NanoarqueotasLos microbios – miembros del dominio de las criaturas unicelulares llamadas Arqueas — son menores que cualquier otro organismo conocido, rivalizando en tamaño sólo con microbios que pueden sobrevivir sólamente como parásitos unidos al exterior de otras células. Sus genomas, reconstruidos por un grupo de la UC Berkeley, están entre los menores jamás conocidos.

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La ‘zona Ricitos de Oro’ puede ser más fría de lo que anteriormente se pensaba

Hongos de Wallemia sebiLa supervivencia de la vida en la Tierra es posible sólo en un estrecho rango de temperatura conocido como la “Zona Ricitos de Oro”, la cual varía entre 0 y 100 grados C. En muchos ecosistemas la vida está limitada por temperaturas frías más que por las altas debido a la dependencia del agua líquida para la supervivencia. Ahora, una nueva investigación ha demostrado que en presencia de cierto tipo de solución, pueden sobrevivir grandes poblaciones de microbios a la increíblemente baja temperatura de -80°C, que está muy por debajo de la Zona Ricitos de Oro aceptada. Dado que existen soluciones similares en planetas y lunas frías tales como Marte y Europa, esto incrementa la probabilidad de que pueda haber vida ahí fuera.

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