Cassini detecta aire fresco en Dione

Artículo publicado el 2 de marzo de 2012 en JPL

La nave Cassini de la NASA ha “aspirado” iones de oxígeno molecular alrededor de Dione, la helada luna de Saturno, por primera vez confirmando la presencia de una atmósfera muy tenue. Los iones de oxígeno son bastante escasos – uno cada 11 centímetros cúbicos de espacio)o aproximadamente 90 000 por metro cúbico – demostrando que Dione tiene una atmósfera neutra extremadamente fina.

En la superficie de Dione, esta atmósfera sería tan densa como la atmósfera de la Tierra a 480 kilómetros sobre la superficie. La detección de esta tenue atmósfera, conocida como exosfera, se describe en un reciente ejemplar de la revista Geophysical Research Letters.

Dione © by NASAblueshift

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Los astrónomos que buscan oxígeno pueden respirar aliviados

Artículo publicado el 1 de agosto de 2011 en la web de ESA

El Observatorio Espacial Herschel de ESA ha encontrado moléculas de oxígeno en cercanas nubes de formación estelar. Ésta es la primera detección indiscutible de moléculas de oxígeno en el espacio. Concluye una larga búsqueda pero también deja algunas preguntas sin responder.

Las moléculas de oxígeno se han hallado en el cercano complejo de formación estelar de Orión. Aunque se conoce desde hace tiempo que hay oxígeno atómico en regiones cálidas del espacio, anteriores misiones que buscaban la variedad molecular – dos átomos de oxígeno unidos entre sí – mayormente terminaban con las manos vacías.

Constelación de Orión © by write_adam

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La producción de oxígeno pudo haber comenzado 270 millones de años antes

Estromatolitos en Shark BayLas bacterias productoras de oxígeno pudieron haber evolucionado cientos de millones de años antes de lo que se pensaba, según sugiere un nuevo estudio de antiguas formaciones rocosas en el oeste de Australia.

Fósiles bien conservados de estromatolitos en la Formación Tumbiana, en la región de Pilbara, han sido datados en 2720 millones años de antigüedad, más de 270 millones de años antes que la evidencia anterior más antigua de fotosíntesis oxigénica, dijo el estudiante de doctorado en la Universidad de Nueva Gales del Sur, David Flannery, en un simposio en Perth.

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Antiguos microbios responsables de la vida que respira en ‘desiertos’ oceánicos

Cianobacterias al microscopio
Las células naranjas en esta imagen de microscopio son Synechococcus, una cianobacteria unicelular de sólo 1 micra de tamaño. Organismos como Synechococcus fueron responsables de bombear oxígeno en el medio ambiente hace 2500 millones de años.

Hace más de 2500 millones de años la Tierra difería enormemente de nuestro entorno actual, específicamente con respecto a la composición de los gases en la atmósfera y la naturaleza de las formas de vida que habitan su superficie. Mientras la atmósfera actual consiste en alrededor de un 21 por ciento de oxígeno, la antigua atmósfera casi no contenía oxígeno. La vida estaba limitada a organismos unicelulares. La compleja vida eucariota que nos es familiar – animales, incluyendo a los humanos – no era posible en un entorno desprovisto de oxígeno.

La atmósfera que sustenta la vida que disfrutan actualmente los habitantes de la Tierra no se desarrolló de un día para otro. En el nivel más básico, la actividad biológica en el océano ha dado forma a las concentraciones de oxígeno en la atmósfera en los pocos últimos miles de millones de años. En un artículo online publicado hoy por Nature Geoscience, los investigadores de la Universidad Estatal de Arizona Brian Kendall y Ariel Anbar, junto a colegas de otras instituciones, muestran que “oasis de oxígeno” en la superficie del océano fueron lugares significativos de producción de oxígeno mucho antes de que el gas comenzara a acumularse en la atmósfera.

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El oxígeno alimenta el fuego del tiempo

Meganeura monyiSe piensa que las variaciones en los niveles de oxígeno atmosférico de la Tierra están estrechamente vinculadas a la evolución de la vida, con una fuerte retroalimentación entre el oxígeno y la vida uni y multicelular. Durante los últimos 400 millones de años el nivel de oxígeno ha variado considerablemente con respecto al 21% que tenemos hoy. Científicos del Museo Field de Chicago y de la Royal Holloway University de Londres, que publican sus resultados esta semana en la revista Nature Geoscience, han demostrado que la cantidad de carbón vegetal conservado en antiguas turberas, ahora carbón, dan una medida de la cantidad de oxígeno que había en el pasado.

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El sistema de Saturno mueve oxígeno de Encélado a Titán

El sistema de SaturnoLas complejas interacciones entre Saturno y sus satélites han llevado a científicos de la NASA que usan la nave Cassini a un modelo exhaustivo que puede explicar cómo termina el oxígeno en la superficie de Titán, la helada luna de Saturno. La presencia de estos átomos de oxígeno podría potencialmente proporcionar la base de una química pre-biológica.

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El océano de Europa es rico en oxígeno

Modelo de EuropaPuede que haya suficiente oxígeno en las aguas de Europa, la luna de Júpiter, para dar soporte a millones de toneladas de peces, de acuerdo con un nuevo estudio. Y aunque nadie sostiene que realmente pueda haber peces en Europa, este hallazgo sugiere que el satélite joviano podría ser capaz de dar soporte al tipo de vida que nos es familiar aquí en la Tierra, aunque sea en forma microbiana.

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