Herschel ayuda a resolver el misterio de los orígenes del polvo cósmico

Artículo publicado por Whitney Clavin el 7 de julio de 2011 en la web del JPL

Nuevas observaciones del Observatorio Espacial Herschel revelan que una estrella en explosión expulsó el equivalente a entre 160 mil y 230 mil masas terrestres de polvo nuevo. Esta enorme cantidad sugiere que las estrellas en explosión, conocidas como supernovas, son la respuesta al viejo misterio de qué suministró el polvo a los inicios del universo.

“Este descubrimiento ilustra la potencia de abordar un problema en astronomía con distintas longitudes de onda de la luz”, dice Paul Goldsmith, científico del proyecto Herschel de la NASA en el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California, que no es parte del estudio actual. “El ojo de Herschel para luz infrarroja de longitud de onda más larga nos ha dado nuevas herramientas para abordar un profundo misterio cósmico”.

SN1987A Crédito NASA

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¿Qué nos dicen los granos del polvo del universo?

Las partículas de polvo se hallan presentes en escenarios tan diversos como las atmósferas planetarias, las colas de los cometas o los discos en torno a las estrellas jóvenes. El conocimiento de las propiedades físicas de estas partículas resulta esencial no solo para evaluar su efecto en las atmósferas, como el aumento o descenso de las temperaturas en el caso de la terrestre, sino también para obtener información sobre la estructura y evolución de los objetos astronómicos donde se encuentra, como los mecanismos de eyección de materia desde el núcleo en el caso de los cometas.

Arena del Sahara, ceniza volcánica y polvo interplanetario

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Remolinos de polvo sorprenden a los físicos

Rayos en tormentas de polvoEnjambres de partículas auto-cargadas desafían a la gravedad – y las expectativas. Los científicos han explicado cómo pueden ocurrir rayos incluso en los desiertos más secos. Una nueva teoría describe cómo el polvo neutro puede lograr vida eléctrica por sí mismo.

Durante siglos, los investigadores han sabido que las nubes de partículas neutras pueden a veces conseguir carga. Esto puede provocar que incluso la arena más seca genere rayos, y las refinerías de azúcar y plantas de procesado de carbón pueden experimentar explosiones inesperadas.

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