Se hallan indicios de un noveno planeta en el Sistema Solar

Artículo publicado por Kim Fesenmaier el 20 de enero de 2016 en Caltech News

Investigadores de Caltech han encontrado pruebas de un planeta gigante que sigue una extraña y alargada órbita en el Sistema Solar exterior. El objeto, al que los investigadores llaman Planeta Nueve, tiene una masa de aproximadamente 10 veces la de la Tierra, y orbita unas 20 veces más lejos del Sol, en promedio, de lo que lo hace Neptuno. De hecho, este nuevo planeta necesitaría entre 10 000 y 20 000 años para completar una órbita total alrededor del Sol.

Concepción artística del Planeta Nueve

Concepción artística del Planeta Nueve Crédito: Caltech/R. Hurt (IPAC)

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Partículas de polvo del espacio exterior

Artículo publicado el 21 de octubre de 2015 en el Instituto Max Planck

Los investigadores han analizado las medidas del polvo interestelar realizadas por Ulysses.

Cuando, en 1990, la sonda solar Ulysses se embarcó en su viaje de exploración de 19 años de duración, los investigadores que participaron en el proyecto volcaron su atención no sólo en el Sol, sino también en objetos de investigación significativamente menores: partículas de polvo interestelar que llegan desde las profundidades del espacio hacia nuestro Sistema Solar. Ulysses fue la primera misión con el objetivo de medir a estos minúsculos visitantes, y detectó con éxito más de 900 de ellos. Los investigadores bajo la dirección del Instituto Max Planck para Investigación del Sistema Solar (MPS), en Göttingen, y el Instituto Internacional de Ciencias Espaciales (ISSI), en Berna, han presentado ahora un exhaustivo análisis de este gran conjunto de datos de partículas interestelares en tres artículos. Su conclusión: dentro del Sistema Solar, la velocidad y dirección de vuelo de las partículas de polvo pueden cambiar más de lo esperado.

Ulysses Preparations

Preparativos antes del lanzamiento de Ulysses Crédito: NASA

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Los cometas gigantes podrían suponer un peligro para la vida

Artículo publicado el 22 de diciembre de 2015 en Royal Astronomical Society

Un equipo de astrónomos del Observatorio Armagh y la Universidad de Buckingham informan que el descubrimiento de cientos de cometas gigantes en el sistema planetario exterior a lo largo de las últimas dos décadas, implica que estos objetos suponen un peligro muchos mayor para la vida que el de los asteroides. El equipo, compuesto por los Profesores Bill Napier y Duncan Steel de la Universidad de Buckingham, el Profesor Mark Bailey del Observatorio Armagh, y el Dr. David Asher, también de Armagh, publican su artículo en el ejemplar de diciembre de la revista Astronomy & Geophysics (A&G), que pertenece a la Royal Astronomical Society.

Las órbitas del Sistema Solar. En rojo, los centauros

Las órbitas del Sistema Solar. En rojo, los centauros Crédito: Duncan Steel

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Se hallan nuevas pruebas de ‘lluvias’ de helio en Saturno

Artículo publicado por Eric Hand el 16 de diciembre de 2015 en Science News

Usando uno de los láseres más potentes del mundo, los físicos han hallado pruebas experimentales de “lluvias” de helio en Saturno, un fenómeno en el cual una mezcla de hidrógeno y helio líquido se separan como agua y aceite, enviando gotitas de helio a las profundidades de la atmósfera del planeta. El resultado demuestra el amplio rango de abrasadoras temperaturas y altísimas presiones a las que tiene lugar, pero también sugiere que una lluvia de helio también podría estar cayendo sobre Júpiter, donde tal comportamiento es algo completamente inesperado.

Impacto del láser contra el diamante

Impacto del láser contra el diamante Crédito: Eugene Kowaluk

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Los astrónomos se muestran escépticos ante un supuesto Planeta X

Artículo publicado por Lee Billings el 10 de diciembre de 2015 en Scientific American

Dos nuevos y controvertidos estudios sugieren el descubrimiento de grandes objetos en los límites exteriores del Sistema Solar.

Durante décadas, los astrónomos han buscado un posible “Planeta X” en los confines de nuestro Sistema Solar, especulando que un objeto grande y oscuro podría estar merodeando allí fuera, y que su influencia gravitatoria ocasionalmente crearía problemas en las órbitas de los objetos que vemos. Hay grandes incentivos para buscarlo: cuando los astrónomos buscaban un Planeta X más allá de Urano en 1846, descubrieron Neptuno; cuando buscaban uno más allá de Neptuno, en 1930, encontraron Plutón. Desde entonces, la búsqueda de un Planeta X más allá de Plutón ha tenido un gran éxito — los astrónomos han encontrado tantos nuevos objetos transneptunianos (TNOs) similares a Plutón, que ha sido más sensato degradar a Plutón de la hermandad planetaria que aumentar la población de planetas del Sistema Solar a cientos. Después de todo, incluso los más grandes TNOs encontrados apenas tenían el tamaño de Plutón — los astrónomos no han tenido noticias de nada que merezca llevar el nombre de “Planeta X”.

Sistema de Plutón

El sistema de Plutón

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Nuevas pistas sobre las manchas brillantes de Ceres

Artículo publicado el 9 de diciembre de 2015 en NASA JPL

Ceres revela algunos de sus secretos mejor guardados en dos nuevos estudios publicados en la revista Nature, gracias a datos recopilados por la nave Dawn de la NASA. Incluyen las esperadas nuevas ideas sobre los misteriosos rasgos brillantes que se encuentran por toda la superficie del planeta enano.

En un estudio, los científicos identifican este brillante material como un tipo de sal. En el segundo estudio se sugiere la detección de arcillas ricas en amoniaco, lanzando la pregunta de cómo se formó Ceres.

Imagen del Cráter Occator en Ceres

Cráter Occator en Ceres Crédito: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

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Marte perderá una luna, pero ganará un anillo

Artículo publicado por Robert Sanders el 23 de noviembre de 2015 en UC Berkeley

La mayor luna de Marte, Fobos, cae lentamente hacia el planeta, pero en lugar de impactar contra la superficie, probablemente se verá reducida a pedazos, y estos trozos se esparcirán alrededor del planeta formando un anillo como los que rodean Saturno, Júpiter, Urano y Neptuno.

Aunque inevitable, la desaparición de Fobos no es inminente. Probablemente tendrá lugar en los próximos 20 o 40 millones de años, dejando un anillo que perdurará un tiempo indefinido entre 1 y 100 millones de años, de acuerdo con las conclusiones de dos jóvenes científicos de la Universidad de California, en Berkeley.

En un artículo que aparece en línea en la revista Nature Geoscience, el becario de posdoctorado de la UC Berkeley Benjamin Black y el estudiante graduado Tushar Mittal estiman la cohesividad de Fobos y concluyen que es insuficiente para resistir las fuerzas de marea que lo romperán en pedazos cuando se acerque a Marte.

Marte y su futuro anillo

Marte y su futuro anillo Crédito: Tushar Mittal

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Los astrónomos espían al objeto más lejano del Sistema Solar

Artículo publicado por Alexandra Witze el 10 de noviembre de 2015 en Nature News

Un mundo encontrado recientemente podría pertenecer al extraño grupo de lejanos moradores más allá de Plutón.

Los astrónomos han observado el objeto más lejano jamás visto en el Sistema Solar: un gélido mundo que, actualmente, se halla a 103 Unidades Astronómicas del Sol (una UA es la distancia de la Tierra al Sol, unos 150 millones de kilómetros). Bate el anterior récord, que ostentaba el planeta enano Eris, que se había observado a 97 UA.

Artist’s Impression of a Kuiper Belt Object

Impresión artística de un objeto del Cinturón de Kuiper Crédito: NASA, ESA, and G. Bacon (STScI)

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Buscar vida en el agua marciana puede ser muy, muy difícil

Artículo publicado por Lee Billings el 28 de septiembre de 2015 en Scientific American

El riesgo de contaminación microbiana podría evitar que los humanos, e incluso los robots, visiten las partes más prometedoras del Planeta Rojo.

Científicos de la NASA han anunciado las mejores pruebas hasta el momento de que Marte, que en una época se pensó que era seco, estéril, y muerto, puede aún tener vida en él: el agua líquida parece que aún fluye en, al menos, algunas partes del Planeta Rojo, filtrándose desde las laderas para acumularse en lo que podrían ser piscinas que promuevan la vida en la base de los cráteres y colinas ecuatoriales.Estos notables lugares de Marte pueden ser los mejores del Sistema Solar para buscar vida extraterrestre, pero hacerlo será una tarea de todo menos sencilla.

Examinar las regiones potencialmente habitables de Marte buscando signos de vida podría decirse que es la principal justificación científica para enviar humanos allí pero, de acuerdo con una nueva revisión conjunta de la Academia Nacional de Ciencias y la Fundación Europea para la Ciencia, actualmente no estamos preparados para hacerlo.

La conquista de Marte

La conquista de Marte

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El extraño hexágono de Saturno podría finalmente tener una explicación

Artículo publicado por Charles Q. Choi el 22 de septiembre de 2015 en Space.com

El enorme y misterioso hexágono en el Polo Norte de Saturno puede por fin tener una explicación.

La extraña configuración hexagonal de nubes se descubrió por primera vez en 1988 por los científicos que revisaban los datos de los sobrevuelos de Voyager sobre Saturno en 1980 y 1981, pero su existencia no se confirmó hasta que la sonda Cassini de la NASA observó en primer plano el planeta anillado años más tarde.

Hexágono de Saturno

El Hexágono de Saturno

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